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Cambios ambientales globales que conducen a árboles más cortos y jóvenes


Los cambios ambientales en curso están transformando los bosques en todo el mundo, lo que resulta en árboles más cortos y más jóvenes con amplios impactos en los ecosistemas globales, dicen los científicos.


por el Laboratorio Nacional del Noroeste del Pacífico


En un estudio global publicado en la edición del 29 de mayo de la revista Science , los investigadores dirigidos por el Laboratorio Nacional del Noroeste del Pacífico del Departamento de Energía de EE. UU. Descubrieron que el aumento de las temperaturas y el dióxido de carbono han estado alterando los bosques del mundo a través del aumento del estrés y la fertilización con dióxido de carbono. La frecuencia y severidad de las perturbaciones como incendios forestales, sequías, daños por el viento y otros enemigos naturales. Combinado con la cosecha forestal, la Tierra ha sido testigo de una disminución dramática en la edad y la estatura de los bosques.

«Es probable que esta tendencia continúe con el calentamiento climático», dijo Nate McDowell, un científico de PNNL Earth y autor principal del estudio. «Un planeta futuro con menos bosques grandes y viejos será muy diferente a lo que nos hemos acostumbrado. Los bosques más antiguos a menudo albergan una biodiversidad mucho mayor que los bosques jóvenes y almacenan más carbono que los bosques jóvenes».

El almacenamiento de carbono y la rica biodiversidad son claves para mitigar el cambio climático .

El estudio, «Cambios generalizados en la dinámica de los bosques en un mundo cambiante», determinó que los bosques ya han sido alterados por los humanos y que probablemente continuarán siendo modificados en el futuro previsible, lo que resulta en una reducción continua de los bosques antiguos en todo el mundo.

Tres condiciones generan un ciclo de deforestación

Los investigadores utilizaron imágenes satelitales junto con una revisión bibliográfica detallada para concluir que el tamaño promedio de los árboles a nivel mundial ha disminuido durante el siglo pasado y es probable que continúe disminuyendo debido a los continuos cambios ambientales.

Varios factores han llevado a la pérdida de árboles a través de la actividad humana y las causas naturales: la tala, los incendios forestales, los insectos y las enfermedades son las principales causas. Conocido como deforestación, el fenómeno ha llevado a un desequilibrio de tres características importantes de un bosque diverso y próspero: (1) reclutamiento, que es la adición de nuevas plántulas a una comunidad; (2) crecimiento, el aumento neto de biomasa o carbono; y (3) mortalidad, la muerte de los árboles forestales.

«La mortalidad está aumentando en la mayoría de las áreas, mientras que el reclutamiento y el crecimiento son variables con el tiempo, lo que lleva a una disminución neta en la estatura de los bosques», dijo McDowell. «Desafortunadamente, los impulsores de la mortalidad, como el aumento de la temperatura y las perturbaciones, como los incendios forestales y los brotes de insectos, están en aumento y se espera que continúen aumentando en frecuencia y severidad durante el próximo siglo. Por lo tanto, las reducciones en la edad y altura promedio del bosque ya están ocurriendo y ‘ es probable que continúe sucediendo «.

La dinámica de la vegetación está cambiando.

Las condiciones que promueven la deforestación probablemente se acelerarán, alterando drásticamente las condiciones de vida de plantas y animales, dijo McDowell.

«En los últimos cien años hemos perdido muchos bosques viejos», dijo McDowell, «y han sido reemplazados en parte por no bosques y en parte por bosques jóvenes. Esto tiene consecuencias en la biodiversidad, la mitigación del clima y silvicultura.»

Impacto amplio

El estudio también revela que otros mecanismos de deforestación («impulsores que cambian crónicamente») están en marcha. Incluyen:

  • Dióxido de carbono atmosférico: los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera han aumentado dramáticamente desde la Revolución Industrial y se proyecta que continúen aumentando durante el próximo siglo. Los niveles más altos de dióxido de carbono pueden aumentar la tasa de crecimiento de un árbol y la producción de semillas. Sin embargo, tal fertilización con dióxido de carbono parece ocurrir solo en bosques más jóvenes con abundantes nutrientes y agua. La mayoría de los bosques del mundo están expuestos a limitaciones de nutrientes y agua, lo que reduce drásticamente los beneficios del dióxido de carbono para los árboles.
  • Temperatura: el aumento de las temperaturas limita la fotosíntesis que da vida, lo que conduce a un menor crecimiento, una mayor mortalidad y una menor regeneración. Esta es una clave para árboles más cortos, determinó el estudio.
  • Sequías: se espera que aumenten en frecuencia, duración y gravedad a nivel mundial. La sequía puede causar directamente la muerte del árbol o indirectamente conducir a la mortalidad a través de aumentos asociados en el ataque de insectos o patógenos.

Otros factores están alterando la faz de los bosques del mundo:

  • El incendio forestal está aumentando en muchos bosques en todo el mundo y los incendios futuros pueden ser más frecuentes de lo que han sido en los últimos 10,000 años en algunas regiones, según el estudio. El crecimiento de las plantas después de los incendios forestales puede ser lento o ausente debido a las temperaturas elevadas.
  • Las perturbaciones de la deforestación biótica (por insectos, hongos y enredaderas) han aumentado. El almacenamiento de carbono perdido por los insectos cada año es el mismo que la cantidad de carbono emitida por 5 millones de vehículos, según un estudio publicado el año pasado. Se espera que esto continúe con el calentamiento, junto con otras alteraciones de la deforestación biótica, como hongos y bacterias. En los trópicos, las enredaderas que usan otras plantas como estructuras huésped están asfixiando árboles hasta la muerte.
  • Las cosechas de madera por sí solas han tenido un gran impacto en el cambio de los bosques mundiales hacia edades más tempranas o hacia tierras no forestales , reduciendo la cantidad de bosques y los bosques antiguos en todo el mundo. Cuando los bosques se restablecen en la tierra cosechada, los árboles son más pequeños y se reduce la biomasa.

McDowell colaboró ​​con más de 20 científicos para producir el estudio de deforestación, que incluyó datos y observaciones realizadas en más de 160 estudios anteriores.

«Los cambios ambientales están empeorando las perturbaciones, y esto está causando un cambio en la dinámica de la vegetación hacia bosques más cortos y más jóvenes», dijo McDowell.


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