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Combatiendo el cambio climático a la sombra del Everest


Formadas a la sombra del Everest, las profundidades de color turquesa del lago glacial Imja de Nepal serían un asombroso milagro de la naturaleza para la vista, si no fueran un portento de inundaciones catastróficas.



Paavan Mathema.

Los científicos advierten que a medida que el cambio climático hace que los glaciares del Himalaya se derritan a un ritmo alarmante, los lagos como Imja podrían hincharse aún más y eventualmente colapsar, provocando un diluvio aterrador en Nepal, una nación empobrecida a merced de un planeta que se calienta.

Los encargados de evitar el desastre temen una ‘inundación de un lago glaciar’ (enviar torrentes de agua, lodo y rocas que caen río abajo) podrían llegar hasta las planicies del sur de Nepal, eliminando carreteras, proyectos de energía vital y pueblos enteros en su camino .

«El riesgo es cada vez mayor», dijo Arun Bhakta Shrestha, un científico del clima del Centro Internacional para el Desarrollo Integrado de las Montañas con sede en Katmandú.

«Estos valles están cada vez más poblados y la infraestructura se está desarrollando rápidamente».

Cientos de estos lagos han aparecido de la nada en los Himalayas en las últimas décadas. Una encuesta realizada en 2014 encontró que una cuarta parte de los glaciares de Nepal se contrajeron entre 1977 y 2010, dejando atrás 1,466 lagos.

Veintiuno han sido identificados como potencialmente peligrosos y Nepal está compitiendo para mantenerse un paso por delante del desastre, a medida que el calentamiento global remodela su geografía montañosa.

Lago del Himalaya
Ubicación del lago Imja en Nepal, que ha triplicado su tamaño desde los años ochenta.

«Como país pequeño, es poco lo que podemos hacer para detener lo que está sucediendo con nuestros glaciares», dijo Rishi Ram Sharma, director general del departamento de hidrología y meteorología de Nepal.

«Pero tenemos que hacer lo que podamos para adaptar y proteger a nuestra gente».

Viviendo con miedo

El lago de más rápido crecimiento de Nepal, Imja, una vez representó una pequeña amenaza para los aldeanos de Surke, una pintoresca aldea situada en lo alto de la región del Everest.

A principios de la década de 1980, el pequeño lago al pie del glaciar Imja a 5.010 metros (16,437 pies) no tenía nada de especial.

Pero para 2014, su tamaño se había más que triplicado, contenido solo por una pared natural de escombros, conocida como morrena, que los expertos advirtieron que podría no retener las aguas mucho más tiempo.

Un año después, cuando se produjo un terremoto masivo en Nepal, los habitantes de Surke asumieron que Imja se había derrumbado y pronto los enterraría a todos.

Una encuesta realizada en 2014 encontró que un cuarto de los glaciares de Nepal se contrajo entre 1977 y 2010
Una encuesta realizada en 2014 encontró que un cuarto de los glaciares de Nepal se contrajo entre 1977 y 2010

«Estábamos aterrorizados de que el terremoto provocara una inundación en el lago. Todos corrimos por seguridad», dijo el aldeano Phudoma Sherpa a la AFP.

El lago se mantuvo milagrosamente, evitando a las 12,000 personas directamente en su camino.

Pero el terremoto sirvió como una llamada de atención para los responsables políticos.

Los expertos le dijeron al gobierno que los gigantescos lagos glaciales eran efectivamente una bomba de tiempo.

Con miles de vidas en juego, a finales de 2016 comenzó una empresa masiva para drenar Imja, que luego midió 150 metros de profundidad y dos kilómetros (1.2 millas) de largo.

Sólo la segunda operación de este tipo en la historia de Nepal, el proyecto fue un testimonio del desafío monumental planteado por los lagos glaciares, que a menudo son remotos y muy difíciles de acceder.

Yaks y helicópteros transportaron materiales y equipos de trabajadores a la región de gran altitud, donde trabajaron en el aire durante seis meses hasta que se instaló un canal de drenaje y un sistema de alerta temprana.

Para el 2014, Imja había más que triplicado en tamaño.
Para el 2014, Imja había más que triplicado en tamaño.

El lago se redujo en 3,5 metros, drenando más de cinco millones de metros cúbicos de agua.

«Ahora tiene un canal. Por lo tanto, toda el agua que se acumula se drena. Así es como se reduce el riesgo», dijo Deepak KC, analista de cambio climático del Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo que respaldó el proyecto.

Victimas del clima

El proyecto costó $ 7.4 millones, un compromiso costoso para una nación que depende en gran medida de sus vecinos más ricos y de la ayuda internacional que contribuyó con un 12 por ciento a su PIB en el último año fiscal.

En este caso, más del 80 por ciento del dinero provino del Fondo para el Medio Ambiente Mundial, un fondo internacional que proporciona financiamiento verde a los países en desarrollo. El resto fue cubierto por el PNUD.

Con una economía miserable y 26 millones de personas, Nepal tiene una huella de carbono muy pequeña en comparación con sus clientes gigantes como China e India, los principales contaminadores que albergan a un tercio de la humanidad.

El derretimiento de los glaciares del cambio climático representa una gran amenaza para Nepal, así como una carga exorbitante inmerecida, dicen las autoridades.

Con miles de vidas en juego, una empresa masiva comenzó a fines de 2016 para drenar Imja.
Con miles de vidas en juego, una empresa masiva comenzó a fines de 2016 para drenar Imja.

«Sentimos que nos han penalizado por los errores que nunca cometimos», dijo la presidenta Bidya Devi Bhandari a los líderes mundiales en una cumbre sobre el clima en Polonia este mes.

«Estamos obligados a gastar (a) una cantidad significativa de nuestro ingreso nacional para abordar los problemas inducidos por desastres».

Nepal está pidiendo a la comunidad mundial más ayuda para combatir el cambio climático.

Para aquellos que ya no viven bajo la sombra de Imja, el costo vale la pena.

«Antes había una sensación de miedo, pero ahora nos sentimos mucho más seguros», dijo Sherpa.