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Cómo el Océano Pacífico influye en la sequía a largo plazo en el suroeste de los EEUU


El suroeste siempre ha enfrentado períodos de sequía. Más recientemente, desde finales de 2011 hasta 2017, California experimentó años de precipitaciones inferiores a lo normal.


por la Universidad de Washington


Se sabe que El Niño influye en la lluvia en el suroeste, pero no es una combinación perfecta. Una nueva investigación de la Universidad de Washington y la Institución Oceanográfica Woods Hole explora qué condiciones en el océano y en la atmósfera prolongan las sequías en el suroeste de los EE. UU.

La respuesta es compleja, según un estudio publicado el 6 de agosto en el Journal of Geophysical Research: Atmospheres , una revista de la American Geophysical Union.

«¿Qué causa las sequías que duran décadas en algunas partes del mundo y por qué sucede eso? ¿Podemos predecirlo?» dijo el primer autor Luke Parsons, investigador postdoctoral de la UW en ciencias atmosféricas. «Nuestro estudio muestra que cuando tienes un gran evento de El Niño, y el próximo evento de La Niña, eso podría comenzar una sequía de varios años en el suroeste de los Estados Unidos».

La regla general había sido que los años de El Niño —cuando la superficie del mar en una región frente a la costa de Perú es al menos 1 grado Celsius más cálida que el promedio— tienden a tener más precipitaciones, y los años de La Niña, cuando esa región es 1 grados Celsius más fríos que el promedio, tienden a tener menos lluvia. Pero esa simple regla general no siempre es cierta.

«La gente a menudo piensa que los años de El Niño son húmedos en el suroeste, pero la investigación a lo largo de los años muestra que ese no es siempre el caso», dijo Parsons. «Un El Niño a veces trae lluvia, o puede ayudar a causarla, pero con frecuencia eso no es lo que hace que un año determinado se moje».

Impresión de la pata en grietas de barro en el río Rillito en Tucson, Arizona. Crédito: Luke Parsons

El reciente invierno de 2015 fue un buen ejemplo, y Parsons dijo que el evento ayudó a inspirar el nuevo estudio. A medida que 2015 se convirtió en un año de El Niño, había esperanzas de que terminaría con la sequía de California. Pero la lluvia no comenzó a llegar hasta el año siguiente.

El nuevo estudio utiliza modelos climáticos para explorar la relación entre el océano más grande del mundo y las sequías a largo plazo en el suroeste de los EE. UU., Que incluye California, Nevada, Utah, Arizona y el oeste de Colorado y Nuevo México.

«Cuando está seco un año después de otro, es difícil para las personas y puede ser difícil para los ecosistemas», dijo Parsons.

Las observaciones meteorológicas para el suroeste se remontan solo a unos 150 años, y en ese tiempo, solo se han producido de 10 a 15 sequías de varios años. Entonces, los autores usaron modelos climáticos que simulan miles de años de clima, incluyendo más de 1,200 sequías a largo plazo en el suroeste. Los autores definieron una sequía como varios años con precipitaciones inferiores a la media. La sequía terminó cuando la región tuvo dos años consecutivos más húmedos de lo normal.

«Mucha gente ha visto lo que sucede sobre el océano durante una sequía, pero estamos tratando de dar un paso atrás y observar el ciclo de vida completo: lo que sucede antes de que comience una sequía, lo que mantiene una sequía y entonces qué lo termina «, dijo Parsons.

El parche rojo en la parte inferior izquierda muestra la superficie del mar más cálida que el promedio, que a menudo está vinculada a años más húmedos dentro de la caja gris: California, Nevada, Utah, Arizona y el oeste de Colorado y Nuevo México. Crédito: Luke Parsons / Universidad de Washington

Parsons y el coautor Sloan Coats de la Institución Oceanográfica Woods Hole separaron el sistema en períodos de pre-sequía, durante-sequía y post-sequía. Descubrieron que antes de que comience una sequía a largo plazo, a menudo hay un año de El Niño. Luego, el primer año de una sequía a menudo es más frío de lo normal en esa región del océano, aunque podría no ser suficiente para calificar como un año de La Niña.

«El lugar donde se encuentra esa piscina de agua caliente termina perturbando o cambiando la corriente en chorro, y eso cambia cuando las lluvias de invierno llegan del océano en el invierno del hemisferio norte», dijo Parsons. «La Niña puede iniciar una sequía, pero no es necesario tener múltiples eventos de La Niña para continuar la sequía y mantener seco el suroeste».

Un El Niño que está un poco más alejado de lo normal, en el Pacífico tropical central, a menudo termina la sequía. Pero el estudio muestra que eso no siempre es cierto: aproximadamente 1 de cada 20 años de sequía podría ver un El Niño que no entrega lluvia.

Una mejor comprensión de las sequías a largo plazo podría ayudar a los gerentes a tomar decisiones como si liberar el agua del río Colorado, o si ahorrar algo antes de otro año bajo.


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