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Cómo la deforestación ayuda a los virus mortales a saltar de animales a humanos


La pandemia de coronavirus, sospechosa de originarse en murciélagos y pangolines, ha puesto en evidencia el riesgo de virus que saltan de la vida silvestre a los humanos.


por Amy Y. Vittor, Gabriel Zorello Laporta y Maria Anice Mureb Sallum


Estos saltos a menudo ocurren en los bordes de los bosques tropicales del mundo , donde la deforestación está poniendo cada vez más a las personas en contacto con los hábitats naturales de los animales. Fiebre amarilla, malaria, encefalitis equina venezolana, ébola: todos estos patógenos se han propagado de una especie a otra en los márgenes de los bosques.

Como médicos y biólogos especializados en enfermedades infecciosas , hemos estudiado estas y otras zoonosis a medida que se propagan en África, Asia y las Américas. Descubrimos que la deforestación ha sido un tema común .

Más de la mitad de la deforestación tropical del mundo está impulsada por cuatro productos básicos: carne de res, soja, aceite de palma y productos de madera. Reemplazan los bosques tropicales maduros y biodiversos con monocultivos y pastizales. A medida que el bosque se degrada poco a poco, los animales que aún viven en fragmentos aislados de vegetación natural luchan por existir. Cuando los asentamientos humanos invaden estos bosques, el contacto humano-vida silvestre puede aumentar, y también pueden migrar nuevos animales oportunistas.

La propagación de la enfermedad resultante muestra la interconexión de los hábitats naturales, los animales que habitan en él y los humanos.

Fiebre amarilla: monos, humanos y mosquitos hambrientos

La fiebre amarilla, una infección viral transmitida por mosquitos, detuvo el progreso en el Canal de Panamá en la década de 1900 y dio forma a la historia de las ciudades de la costa atlántica desde Filadelfia hasta Río de Janeiro. Aunque la vacuna contra la fiebre amarilla ha estado disponible desde la década de 1930, la enfermedad sigue afectando a 200,000 personas al año, un tercio de las cuales muere, principalmente en África occidental.

El virus que lo causa vive en primates y se transmite por mosquitos que tienden a habitar en el dosel donde viven estos primates.

A principios de la década de 1990, se informó por primera vez de un brote de fiebre amarilla en el valle de Kerio en Kenia , donde la deforestación había fragmentado el bosque. Entre 2016 y 2018, América del Sur vio su mayor número de casos de fiebre amarilla en décadas , lo que resultó en alrededor de 2,000 casos y cientos de muertes. El impacto fue severo en el bosque atlántico extremadamente vulnerable de Brasil, un punto crítico de biodiversidad que se ha reducido al 7% de su cubierta forestal original.

Se ha demostrado que la disminución del hábitat concentra a los monos aulladores , uno de los principales huéspedes de la fiebre amarilla de América del Sur. Un estudio sobre la densidad de primates en Kenia demostró además que la fragmentación de los bosques condujo a una mayor densidad de primates, lo que a su vez hizo que los patógenos se volvieran más prevalentes .

La deforestación resultó en parches de bosque que concentraron a los huéspedes primates y favorecieron a los mosquitos que podían transmitir el virus a los humanos.

Malaria: los humanos también pueden infectar la vida silvestre

Así como los patógenos de la vida silvestre pueden saltar hacia los humanos, los humanos pueden infectar de manera cruzada la vida silvestre.

La malaria por Falciparum mata a cientos de miles de personas cada año, especialmente en África. Pero en el bosque tropical atlántico de Brasil, también hemos encontrado una tasa sorprendentemente alta de Plasmodium falciparum (el parásito de la malaria responsable de la malaria severa) que circula en ausencia de humanos . Eso plantea la posibilidad de que este parásito pueda infectar a los nuevos monos del mundo . En otras partes del Amazonas, las especies de monos se han infectado naturalmente . En ambos casos, la deforestación podría haber facilitado la infección cruzada.

Nosotros y otros científicos hemos documentado ampliamente las asociaciones entre deforestación y malaria en la Amazonía , mostrando cómo los mosquitos portadores de malaria y los casos de malaria humana están fuertemente vinculados con el hábitat deforestado .

Otro tipo de malaria, Plasmodium knowlesi, que se sabe que circula entre los monos, se convirtió en una preocupación para la salud humana hace más de una década en el sudeste asiático. Varios estudios han demostrado que las áreas que sufren tasas más altas de pérdida de bosques también tenían tasas más altas de infecciones humanas , y que los vectores de mosquitos y los hospedadores de monos abarcaban una amplia gama de hábitats, incluido el bosque perturbado .

Encefalitis equina venezolana: los roedores se mudan

La encefalitis equina venezolana es otro virus transmitido por mosquitos que se estima que causa decenas a cientos de miles de humanos a desarrollar enfermedades febriles cada año. Las infecciones graves pueden provocar encefalitis e incluso la muerte.

En la provincia de Darién de Panamá, encontramos que dos especies de roedores tenían tasas particularmente altas de infección con el virus de la encefalitis equina venezolana, lo que nos lleva a sospechar que estas especies pueden ser los huéspedes de la vida silvestre .

Una de las especies, la rata espinosa de Tomé, también ha sido implicada en otros estudios . El otro, el ratón de bastón de cola corta, también está involucrado en la transmisión de enfermedades zoonóticas como el hantavirus y posiblemente el virus Madariaga, un virus de encefalitis emergente.

Si bien la rata espinosa de Tomé se encuentra ampliamente en los bosques tropicales de las Américas, ocupa fácilmente el rebrote y los fragmentos de bosque . El ratón de caña de cola corta prefiere el hábitat en el borde de los bosques y colindando con los pastos de ganado.

A medida que avanza la deforestación en esta región, estos dos roedores pueden ocupar fragmentos de bosque, pastos de ganado y la regeneración que surge cuando los campos se encuentran en barbecho. Los mosquitos también ocupan estas áreas y pueden transmitir el virus a los humanos y al ganado.

Ébola: enfermedad al borde del bosque

Las enfermedades transmitidas por vectores no son las únicas zoonosis sensibles a la deforestación. El ébola se describió por primera vez en 1976, pero los brotes se han vuelto más comunes. El brote de 2014-2016 mató a más de 11,000 personas en África occidental y llamó la atención sobre enfermedades que pueden propagarse de la vida silvestre a los humanos.

El ciclo de transmisión natural del virus del Ébola sigue siendo esquivo. Los murciélagos han sido implicados, con posibles animales adicionales que viven en el suelo manteniendo la transmisión «silenciosa» entre brotes humanos.

Si bien aún no se conoce la naturaleza exacta de la transmisión, varios estudios han demostrado que la deforestación y la fragmentación de los bosques se asociaron con brotes entre 2004 y 2014 . Además de posiblemente concentrar a los huéspedes de la vida silvestre del Ébola, la fragmentación puede servir como un corredor para que los animales portadores de patógenos propaguen el virus en grandes áreas, y puede aumentar el contacto humano con estos animales a lo largo del borde del bosque.

¿Qué pasa con el coronavirus?

Si bien no se ha demostrado el origen del brote de SARS-CoV-2, se ha detectado un virus genéticamente similar en murciélagos de herradura intermedios y pangolines de Sunda .

El rango del pangolín Sunda, que está en peligro crítico, se superpone con el murciélago de herradura intermedio en los bosques del sudeste asiático, donde vive en huecos de árboles maduros. A medida que el hábitat del bosque se reduce, ¿podrían los pangolines también experimentar una mayor densidad y susceptibilidad a los patógenos?

De hecho, en pequeños fragmentos de bosque urbano en Malasia, se detectó el pangolín Sunda a pesar de que la diversidad general de mamíferos era mucho menor que un tramo de comparación de bosque contiguo. Esto muestra que este animal puede persistir en bosques fragmentados donde podría aumentar el contacto con humanos u otros animales que pueden albergar virus potencialmente zoonóticos, como los murciélagos. El pangolín Sunda es cazado furtivamente por su carne, piel y escamas e importado ilegalmente de Malasia y Vietnam a China. Se sospecha que un mercado húmedo en Wuhan que vende tales animales es la fuente de la pandemia actual.

Prevención de derrames zoonóticos

Todavía hay muchas cosas que no sabemos sobre cómo los virus saltan de la vida silvestre a los humanos y qué podría impulsar ese contacto.

Los fragmentos de bosque y sus paisajes asociados que abarcan el borde del bosque, los campos agrícolas y los pastos han sido un tema repetido en las zoonosis tropicales. Si bien muchas especies desaparecen a medida que se talan los bosques, otras han podido adaptarse. Los que se adaptan pueden volverse más concentrados, aumentando la tasa de infecciones.

Dada la evidencia, está claro que los humanos necesitan equilibrar la producción de alimentos, productos forestales y otros bienes con la protección de los bosques tropicales. La conservación de la vida silvestre puede mantener sus patógenos bajo control, evitando la propagación zoonótica y, en última instancia, también beneficiando a los humanos.


Proporcionado por The Conversation

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lee el artículo original .


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