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Cómo los plásticos podrían ayudar a construir un futuro sostenible


La eliminación de plásticos es un problema mundial. Son casi indestructibles en condiciones naturales, pero se descartan en todo el mundo a gran escala. 


por Sibele Cestari, The Conversation


El mundo produce alrededor de 359 millones de toneladas métricas de plásticos cada año. La naturaleza no puede abordar la cantidad de su disposición a una velocidad lo suficientemente rápida como para evitar daños a los seres vivos.

Existe un consenso de que los plásticos son un material insostenible. Y sí, los plásticos son ciertamente un problema enorme, pero no necesariamente tienen que serlo. El problema principal es nuestro modelo económico lineal: los bienes se producen, consumen y luego se eliminan. Este modelo asume un crecimiento económico sin fin y no considera los recursos agotables del planeta.

La mayoría de la gente cree que el reciclaje de plásticos está severamente restringido: que solo unos pocos tipos se pueden reciclar. Esto no es sorprendente. La proporción de plásticos que se reciclan es mínima. El Reino Unido, por ejemplo, usa cinco millones de toneladas de plástico cada año, y solo se reciclan 370.000 toneladas cada año: eso es solo el 7%.

Pero todos los polímeros son, tecnológicamente, 100% reciclables. Algunos de ellos tienen el ciclo de vida perfecto de principio a fin: se pueden utilizar una y otra vez para producir los mismos productos. Algunos plásticos se pueden reutilizar tal como están triturando un objeto en escamas, fundiéndolo y reutilizándolo.

Estos plásticos reciclados pueden tener propiedades mecánicas más bajas en comparación con los plásticos vírgenes, porque cada vez que se funde y procesa un plástico, las cadenas poliméricas se degradan. Pero estas propiedades se pueden recuperar mezclándolo con aditivos o plástico virgen. Ejemplos de reciclaje industrial exitoso incluyen PET — poli (tereftalato de etileno), que se usa para fabricar botellas de refrescos, y poliestireno.

Los plásticos podrían ayudar a construir un futuro sostenible: así es como
Una planta de reciclaje de plástico PET. Crédito: Alba_alioth / Shutterstock.com

Todo el resto se puede reprocesar técnicamente en nuevos materiales para diferentes aplicaciones. En última instancia, cualquier residuo de plástico se puede triturar y utilizar como relleno para asfalto o pirolizar para producir combustible. La empresa japonesa Blest Corporation ya vende una máquina portátil para convertir los residuos plásticos domésticos en combustible de una forma sencilla y asequible.

El problema es que reciclar gran parte de estos residuos plásticos es actualmente inviable y no rentable. Los polímeros como cauchos, elastómeros, termoestables y residuos plásticos mixtos se etiquetan cómodamente como «no reciclables» por el sector del reciclaje. Pero la cantidad de estos materiales en todo el mundo es espantosamente grande y sigue creciendo. ¿Y si estos residuos plásticos se pudieran utilizar para producir algo útil para la sociedad?

Muchas universidades y empresarios están intentando hacer esto. La mayoría de las soluciones se dirigen a los residuos plásticos mixtos y sugieren aplicaciones diferentes a las originales. Por ejemplo, varios grupos han desarrollado materiales de construcción hechos de residuos plásticos .

Los plásticos son fuertes, duraderos, impermeables, livianos, fáciles de moldear y reciclables, todas propiedades clave de los materiales de construcción . Entonces, ¿qué pasaría si todos estos desechos plásticos pudieran convertirse en materiales de construcción para poblaciones de bajos ingresos? Las iniciativas existentes son prometedoras, pero aún no son reproducibles a escala industrial.

Bloques de construcción de plástico

Estudio los residuos plásticos con el objetivo específico de encontrar formas interesantes de eliminarlos del medio ambiente. Desde 2009, he desarrollado una serie de materiales de construcción hechos de plásticos postconsumo mezclados con diferentes materiales residuales. Desde desechos agrícolas como el bagazo de caña de azúcar , un subproducto de la industria azucarera en Brasil, y escoria de café , hasta desechos de concreto y escombros de construcción , compuestos con plásticos reciclados, hay muchas formas de obtener materiales para producir ladrillos, tejas, plástico. madera aserrada y otros elementos útiles para la construcción .

Nuestro equipo está tratando de desarrollar un bloque de construcción viable hecho de plásticos reciclados. Hemos preparado una variedad de materiales prospectivos utilizando una mezcla de plásticos vírgenes y reciclados (botellas de PET de colores, polipropileno, polietileno) y otros materiales de flujo de desechos locales: cáñamo, aserrín, desechos de concreto y barro rojo .

Actualmente estamos ajustando las propiedades de los materiales para el proceso de rotomoldeo , una tecnología de moldeo de plásticos ideal para la fabricación de grandes artículos huecos. Queremos utilizar la máxima cantidad de plásticos reciclados en este bloque. Los bloques fabricados con un 25% de plástico reciclado se han comportado muy bien en las pruebas mecánicas. A continuación, probaremos 50%, 75% y 100%.

También estamos pensando en la estética de los bloques. Las mezclas de plásticos reciclados de varios colores generalmente terminan con un color gris o negro. Para habilitar el color, estamos preparando mezclas de plásticos vírgenes o reciclados para cubrir la mayor parte del bloque.

Los plásticos podrían ayudar a construir un futuro sostenible: así es como
Bloque de plástico fabricado con un 10% de plástico reciclado. Crédito: Sibele Cestari, proporcionada por el autor

Construyendo a partir de residuos

Entonces, quizás los plásticos no sean necesariamente el problema. Pueden ser parte de un camino hacia una forma de vida más sostenible. El uso de un recurso natural o renovable no es necesariamente respetuoso con el medio ambiente. La huella ecológica de un material polimérico es menor que la de los materiales naturales, que tienen una demanda considerable de tierras cultivables, agua limpia, fertilizantes y tiempo de regeneración .

Según Global Footprint Network , antes de la pandemia estábamos demandando 1,75 veces los recursos disponibles del planeta. Trabajar con el «no reciclable» de residuos y el desarrollo de alternativas a los plásticos materiales naturales puede reducir esta demanda y dejar un limpiador y un planeta más sostenible para las próximas generaciones.

Los materiales de construcción hechos de plásticos reciclados todavía no se utilizan ampliamente en la industria de la construcción; los prototipos se han utilizado principalmente para instalaciones de demostración. Se necesitará voluntad política y una conciencia ambiental generalizada para alentar una mayor inversión en el potencial del reciclaje de plásticos.

Pero es de esperar que la marea esté comenzando a cambiar, como consecuencia de la creciente presión de la opinión pública sobre el tema de la contaminación plástica. Gracias al compromiso del gobierno y la industria con la idea de una economía circular, parece que habrá una apertura en el mercado, y en la mente de las personas, para dar la bienvenida a las iniciativas de plástico para reemplazar los materiales de construcción convencionales .


Proporcionado por The Conversation

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original .


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