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Descubierta una nueva especie de ratones acuáticos, primos de uno de los mamíferos más raros del mundo

Descubierta una nueva especie de ratones acuáticos, primos de uno de los mamíferos más raros del mundo
Una ilustración de una de las especies recién descritas de ratón zanco, Colomys lumumbai, vadeando en un arroyo para cazar. Crédito: Velizar Simeonovski, Field Museum

Hace noventa y tres años, un científico atrapó un ratón en un arroyo en Etiopía. De todos los ratones, ratas y jerbos de África, se destacó como el más adaptado para vivir en el agua, con pelaje resistente al agua y patas largas y anchas. 


por Field Museum

Ese espécimen, que se encuentra en el Field Museum de Chicago, es el único de su género que se ha recolectado, y los científicos creen que ahora puede estar extinto. Pero en un nuevo estudio en el Zoological Journal of the Linnean Society , los investigadores han verificado los primos más cercanos de este ratón semiacuático, incluidas dos especies nuevas para la ciencia.

«Estos dos grupos de ratones se han confundido durante un siglo», dice Julian Kerbis Peterhans, uno de los autores del artículo e investigador del Field Museum que ha estudiado a estos roedores durante más de 30 años. «Han sido tan esquivos durante tanto tiempo, son algunos de los animales más raros del mundo, por lo que es emocionante descubrir finalmente su árbol genealógico».

«Se subestima lo poco que se sabe sobre la biodiversidad de los pequeños mamíferos, especialmente en las partes tropicales del mundo. No estamos descubriendo muchos leones, tigres y osos nuevos, pero existe un potencial increíble para el descubrimiento de nuevas especies de pequeños mamíferos porque son difíciles de encontrar «, dice Tom Giarla, autor principal del artículo y profesor asistente de biología en Siena College en Nueva York. «Y son una especie de animales subestimados; son realmente geniales cuando comienzas a aprender sobre su ecología. Estos son ratones semiacuáticos, por lo que no son solo los roedores comunes y corrientes».

Hay dos tipos principales de ratones en los que se centraron los investigadores: Nilopegamys y Colomys . Nilopegamys (que significa «ratón de la fuente del Nilo») es el género que solo se conoce de un espécimen recolectado en 1927; el género Colomys es un poco más fácil de conseguir, pero sigue siendo difícil de encontrar. Si bien Nilopegamys solo se ha encontrado en Etiopía, Colomys se ha encontrado en toda la cuenca del Congo y en la parte occidental del continente africano.

Descubierta una nueva especie de ratones acuáticos, primos de uno de los mamíferos más raros del mundo
Especímenes de los ratones zancudos estudiados en este artículo: la especie ya conocida C. goslingi a la izquierda y la nueva especie C. lumumbai a la derecha. Crédito: Giarla et al

El nombre de Colomys se traduce aproximadamente como «ratón zanco» por sus patas alargadas que le permiten vadear arroyos poco profundos para cazar insectos que habitan en el agua como las larvas de la mosca caddis. «Estos ratones son de patas largas, como un canguro. Se sientan en cuclillas y vadean a través de arroyos poco profundos con sus bigotes en la superficie del agua detectando movimientos, como un sonar», dice Kerbis Peterhans. Tienen cerebros inusualmente grandes para procesar esta información sensorial de sus bigotes cuando cazan. También son lindos, dice: «Cuando atrapé mi primer ratón hace unos 30 años, era el ratón africano más hermoso que había visto en mi vida, tenía un pelaje repelente al agua que era muy grueso, exuberante, cálido y acogedor. Son increíblemente suaves y tienen este notable vientre blanco como la nieve «.

Pero como pasan su tiempo junto al agua, es difícil atraparlos. Prefieren los arroyos poco profundos para poder usar sus bigotes para ayudarlos a cazar, pero también se han encontrado en áreas pantanosas e incluso ríos que tienen 3-4 pies de profundidad en algunos lugares (se cuelgan en los bordes poco profundos). «Para cruzar uno de los ríos donde atrapé un Colomys , hay que usar bastones, el agua llega hasta la cintura», dice Terry Demos, investigador postdoctoral en el Field Museum y otro de los autores del artículo. «Y puede haber lluvias torrenciales en los trópicos, por lo que a veces la mitad de las trampas son arrastradas y tienes que ir río abajo para tratar de encontrarlas».

Para este estudio, los investigadores llevaron a cabo la primera evaluación de Colomys en su amplia gama, basándose en nuevos trabajos de campo y colecciones de museos. Compararon los rasgos físicos de los animales y analizaron su ADN. Los análisis revelaron que dentro del género Colomys , había dos nuevas especies que aún no habían sido descritas. Han sido nombrados Colomys lumumbai y C. wologizi , en honor, respectivamente, al líder independentista congoleño Patrice Lumumba y a las montañas Wologizi de Liberia. Los investigadores también encontraron que una subespecie en realidad constituía su propia especie separada y revisaron el rango de otra especie.

Giarla también pudo extraer ADN de un pedazo de tejido seco en el cráneo del espécimen de Nilopegamys de 93 años en las colecciones del Campo. «Cuando trabajas con estos ‘ADN antiguo’ o ‘ADN antiguo’, tienes que tratarlo de manera diferente. No puede haber ADN contaminante presente, porque eso podría arruinar todo tu estudio», dice Giarla. «Me sorprendió que lo hiciera funcionar en mi primer intento». El ADN mostró que Nilopegamys es un género hermano de Colomys : su pariente más cercano.

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Los guardabosques de la Reserva Natural de Itwombe cruzan un río para llegar a los bajíos del otro lado para recoger ratones zancos. Crédito: Terry Demos, Field Museum

Aprender sobre las diferentes especies de ratones en arroyos al otro lado del mundo tiene amplias implicaciones para la ciencia de la conservación. «Las nuevas especies que nombramos son parte de un esfuerzo global para comprender la biodiversidad de las selvas tropicales africanas y resaltar las áreas críticas que deben preservarse», dice Demos. «Hay vastas áreas de la cuenca del Congo que apenas han sido exploradas en los últimos setenta años, lugares de difícil acceso debido a la inestabilidad política. Ni siquiera estamos completamente seguros de cómo se distribuyen estos animales, hay grandes brechas».

Los hallazgos podrían incluso ayudar a informar los esfuerzos de salud pública en el futuro. «COVID es una enfermedad zoonótica, y la investigación de la biodiversidad es esencial para comprender la enfermedad zoonótica», dice Giarla. «Necesitamos entender qué especies están presentes en las áreas naturales, especialmente en las áreas naturales que los humanos han cambiado». (Vale la pena señalar que no se sabe que los ratones en este artículo sean portadores de enfermedades que afecten a los humanos; estudiarlos a ellos y a otros animales puede ayudar a los científicos a obtener una mejor línea de base de qué especies viven y dónde, y eso puede ayudar a identificar enfermedades zoonóticas en el futuro. )

Los investigadores también señalan que su investigación fue posible gracias a una gran red internacional de científicos. «Si miras la lista de autores, tenemos gente de todo el mundo», dice Giarla. «Tenemos colegas en África, Europa y Estados Unidos. Museos en la República Checa, Alemania, Estados Unidos, Sudáfrica, Eswatini. Tuvimos gente en todo el mundo que nos ayudó con este esfuerzo: trabajadores de campo, genetistas, morfólogos. Ciencia es un esfuerzo realmente global «.


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