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El comercio y el cambio climático aumentan la amenaza de plagas en los bosques de Europa

Los bosques de Europa se enfrentan a una creciente amenaza de plagas debido al comercio mundial y al cambio climático, pero los científicos están desarrollando técnicas que pueden dar una advertencia temprana de infestaciones para ayudar a combatir insectos y enfermedades dañinos.


por Alex Whiting, Horizon: la revista de investigación e innovación de la UE


Las plagas son responsables de dañar 35 millones de hectáreas de bosque en todo el mundo cada año. Solo en la región mediterránea, un área del tamaño de Eslovaquia (cinco millones de hectáreas) se ve afectada por plagas anualmente, según la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO).

Y la amenaza que representan los insectos y patógenos parece estar aumentando. El cambio climático está permitiendo que algunas plagas nativas se reproduzcan con mayor frecuencia, mientras que el comercio internacional está propagando insectos exóticos y patógenos más ampliamente.

Solo una pequeña proporción de plagas exóticas que llegan a Europa terminan dañando los árboles . «Pero estos son muy dañinos, y hay cada vez más (de ellos)», dijo el Dr. Hervé Jactel, director de investigación de entomología forestal y biodiversidad en el Instituto Nacional de Investigación de Agricultura, Alimentación y Medio Ambiente de Francia.

En promedio, cada año se introducen en Europa seis nuevas especies de plagas de árboles, frente a dos al año en la década de 1950, dice el Dr. Jactel. Llegan en macetas y productos de madera o embalajes.

Muchas de las amenazas emergentes para los bosques de Europa se originan en Asia.

El barrenador esmeralda del fresno, por ejemplo, se extendió desde Asia hasta Estados Unidos, donde mató a más de 150 millones de árboles y puede haber costado más de $ 10 mil millones en la última década . Ahora está llamando a la puerta de Europa.

«Sabemos que matará a todos los fresnos, o la mayoría de ellos», dijo el Dr. Jactel, quien es el coordinador del proyecto HOMED, que está desarrollando nuevas formas de detectar estas plagas exóticas temprano.

El barrenador polifago de granalla es otra gran amenaza. Puede atacar prácticamente a todas las especies de árboles de hoja caduca en Europa, dice el Dr. Jactel.

«Es un escarabajo muy, muy peligroso», dijo. «Este es probablemente el próximo gran problema para Europa».

Este pequeño insecto se originó en Asia, se propagó a Israel, California y luego a Sudáfrica, donde ha matado cientos de miles de árboles. En abril de este año fue descubierto por primera vez en Italia , en un jardín tropical. Aún no hay indicios de que se haya extendido a ningún otro lugar de Europa.

A pesar de que todos los países afectados por el escarabajo estaban en alerta, ninguno pudo detectarlo hasta que ya había causado daños, dice el Dr. Jactel. El problema es detectar plagas y patógenos exóticos antes de que comiencen a atacar a los árboles.

Cientos de miles de contenedores llenos de mercancías llegan a los puertos y aeropuertos de Europa todos los días. Pequeños insectos o esporas de enfermedades fúngicas pueden almacenarse en envíos que contienen productos de madera, tarimas o embalajes, o plantas vivas. La gran cantidad de envíos está abrumando los recursos de los inspectores sanitarios para detectar insectos y esporas, dice el Dr. Jactel.

«Es como encontrar una aguja en un pajar».

El comercio y el cambio climático aumentan la amenaza de plagas en los bosques de Europa
El barrenador polifágico, que puede atacar a prácticamente todos los árboles de hoja caduca, fue visto por primera vez en Europa en abril de este año. Crédito: Ken Walker, licenciado bajo CC 3.0

Soluciones

Una vez que se abren los contenedores, las plagas pueden escapar fácilmente a los árboles cercanos. Por lo tanto, aumentar la vigilancia de los árboles que crecen alrededor de los puertos y aeropuertos es un buen punto de partida, dice el Dr. Jactel.

Encontrar soluciones a estas plagas es vital. Los bosques cubren el 43% de la superficie terrestre de la UE (182 millones de hectáreas en total) y siguen creciendo. El sector forestal representa aproximadamente el 1% del PIB de la UE y proporciona empleo a unos 2,6 millones de personas . Si se les permite correr desenfrenadamente, sin los depredadores naturales que se encuentran en sus hábitats nativos y entre los árboles que no han desarrollado defensas contra ellos, las plagas podrían ser devastadoras.

Pero también se necesitan nuevas herramientas para alertar a los inspectores sobre la presencia de plagas en los contenedores antes de que puedan escapar, agrega.

El equipo HOMED está desarrollando trampas genéricas para atraer una amplia variedad de insectos. Estos se colocarán en contenedores de transporte antes de partir de su país de origen, y en los aeropuertos, puertos y estaciones de tren a donde llegan las importaciones.

Los equipos también están desarrollando trampas para esporas de hongos, herramientas de ADN y bases de datos de especies para ayudar a identificar si una espora es local o importada.

El proyecto también está plantando árboles europeos ‘centinelas’ en Asia, América del Norte y otros lugares que pueden ayudar a los científicos a identificar en una etapa temprana qué plagas podrían representar una amenaza particular para los árboles europeos.

Para las plagas que ya han echado raíces en Europa, una posible solución es importar que las plagas Es enemigos naturales de su país de origen, dice el doctor Jactel.

Científicos en Francia y Suiza están investigando si los enemigos naturales de la destructiva palomilla, que se ha extendido desde China a Europa, pueden importarse y usarse para contenerla. Pero liberar esta avispa parásita para atacar a las polillas podría traer otros problemas.

«Debemos ser muy cautelosos para comprobar que los parasitoides chinos no afectarán a las especies europeas», dijo el Dr. Jactel.

Plagas nativas

Sin embargo, muchas amenazas para los bosques de Europa están más cerca de casa. Un clima cálido en muchas regiones está ayudando a que algunas plagas nativas se vuelvan más comunes.

El escarabajo de la corteza es una de las plagas más dañinas que ataca actualmente a los bosques de Europa y destruye los abetos de Europa Central.

La República Checa ha tenido que sacrificar tantos árboles infectados en los últimos años, el precio de la madera se ha desplomado a medida que la madera resultante se ha vendido, dice la Dra. Julia Yagüe, gerente de proyecto de My Sustainable Forest (MSF), que supervisa la salud de Los bosques de Europa. Los abetos tardan hasta 140 años en crecer por completo, por lo que la pérdida de tantos árboles se sentirá durante mucho tiempo.

El comercio y el cambio climático aumentan la amenaza de plagas en los bosques de Europa
Las trampas de luz colocadas en contenedores de envío pueden ayudar a capturar nuevos insectos a su llegada a Europa. Crédito: Matteo Marchioro

Esto se debe en gran parte a que las temperaturas más cálidas han permitido que los escarabajos se reproduzcan con más frecuencia.

«Hace unos 20 años, tendríamos un ciclo de reproducción por verano, pero hoy en día tenemos hasta cuatro ciclos de reproducción del escarabajo de la corteza en la República Checa y el sur de Alemania», dijo el Dr. Yagüe.

Los veranos más cálidos, más largos y más secos también significan que los árboles son más vulnerables a los ataques porque las condiciones los dejan menos capaces de hacer frente a las plagas, dice.

Los científicos están creando variaciones de abetos nativos, que esperan sean más resistentes a las altas temperaturas y la sequía, y así puedan combatir mejor los ataques de las plagas.

Pero mientras tanto, los bosques necesitan un monitoreo más cercano con urgencia, dice el Dr. Yagüe. Los administradores forestales suelen hacer un inventario una vez cada cinco o diez años.

«Debido a que el cambio climático está presionando con tanta fuerza, necesitamos actualizar nuestros datos sobre los bosques con mucha más frecuencia», dijo.

La forma más eficiente de monitorear grandes bosques es con observaciones satelitales, que pueden ayudar a detectar las señales tempranas de advertencia de los árboles que están bajo estrés hídrico o por calor y, por lo tanto, son más susceptibles a los ataques.

También pueden permitir que los administradores forestales detecten los primeros signos de una infestación, como sequedad, pérdida de follaje o muerte regresiva.

«Con la teledetección de satélites podemos detectar esta enfermedad antes de que el ojo humano pueda detectarla», dijo el Dr. Yagüe, experto en teledetección de la empresa aeroespacial española GMV.

El trabajo de MSF de recopilar datos se hizo más fácil con el lanzamiento de los satélites Copernicus de Europa en 2014 y el desarrollo de tecnología capaz de procesar grandes cantidades de información.

MSF ahora recibe instantáneas de los bosques de Europa cada cinco días en lugar de cada 15 a 30 días antes de Copérnico. «Obtenemos esta información de forma gratuita», dijo el Dr. Yagüe.

Pero hay otro elemento crucial para mejorar la salud de los bosques de Europa que está mucho más cerca de casa.

Muchos de los bosques de Europa han sido abandonados. Si bien alguna vez fueron paisajes cuidadosamente manejados, cuando la gente se mudó a las ciudades, ‘el conocimiento de convivir con la naturaleza se ha perdido «, dijo el Dr. Yagüe.» Recuperar esto es muy importante «.