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El drenaje de turberas en el sudeste asiático se suma al cambio climático


En menos de tres décadas, la mayoría de las turberas del sudeste asiático han sido total o parcialmente deforestadas, drenadas y secadas.


por David L. Chandler, Instituto de Tecnología de Massachusetts


Esto ha liberado carbono que se acumuló durante miles de años a partir de materia vegetal muerta, y ha provocado incendios forestales desenfrenados que arrojan contaminación del aire y gases de efecto invernadero a la atmósfera.

La sorprendente prevalencia de tal rápida destrucción de las turberas, y su subsidencia resultante, se revela en un nuevo estudio basado en satélites realizado por investigadores del MIT y en Singapur y Oregón. La investigación fue publicada en la revista Nature Geoscience , en un artículo de Alison Hoyt Ph.D. ’17, que ahora es un postdoc en el Instituto Max Planck de Biogeoquímica, el profesor de ingeniería civil y ambiental del MIT Charles Harvey, y otros dos.

Las turberas tropicales son tierras forestales permanentemente inundadas, donde los escombros de las hojas y ramas caídas son preservados por el ambiente húmedo y continúan acumulándose durante siglos, en lugar de descomponerse continuamente como lo hace en los bosques de tierras secas. Cuando se drena y seca, ya sea para crear plantaciones o para construir caminos o canales para extraer la madera, la turba se vuelve altamente inflamable. Incluso cuando no se quema, se descompone rápidamente, liberando su reserva acumulada de carbono. Esta pérdida de carbono almacenado conduce al hundimiento, el hundimiento de la superficie del suelo, en áreas costeras vulnerables.

Hasta ahora, medir el progreso de este proceso de drenaje y secado ha requerido arduas caminatas a través de densos bosques y tierras húmedas, y la ayuda de la gente local que conoce su camino a través del pantano remoto sin huellas. Allí, los postes se cavan en el suelo para proporcionar una referencia para medir el hundimiento de la tierra a lo largo del tiempo a medida que la turba se deseca. El proceso es arduo y lento, y por lo tanto limitado en las áreas que puede cubrir.

Ahora, explica Hoyt, el equipo pudo utilizar datos precisos de elevación satelital recopilados durante un período de tres años para obtener mediciones detalladas del grado de hundimiento en un área de 2.7 millones de hectáreas, principalmente en Malasia e Indonesia, más del 10 por ciento del área total cubierta por turberas en la región del sudeste asiático. Más del 90 por ciento del área de turberas que estudiaron disminuía, en un promedio de casi una pulgada por año (más de 1 pie cada 15 años). Este hundimiento representa una amenaza para estos ecosistemas, ya que la mayoría de las turberas costeras se encuentran al nivel del mar o justo por encima.

«Las turberas son ambientes realmente únicos y ricos en carbono y ecosistemas de humedales», dice Hoyt. Si bien la mayoría de los intentos anteriores para cuantificar su destrucción se han centrado en algunas ubicaciones o tipos de uso de la tierra, al usar los datos de satélite , dice que este trabajo representa «la primera vez que podemos realizar mediciones en muchos tipos diferentes de usos de la tierra en lugar de solo plantaciones, y en millones de hectáreas «. Esto permite mostrar cuán extendido ha sido el drenaje y el hundimiento de estas tierras.

«Hace treinta años, o incluso hace 20 años, esta tierra estaba cubierta de selva tropical prístina con enormes árboles», dice Harvey, y ese era el caso incluso cuando comenzó a investigar en el área. «En 13 años, he visto casi todas estas selvas tropicales eliminadas. Ya casi no hay ninguna, en ese corto período de tiempo».

Debido a que la turba está compuesta casi por completo de carbono orgánico, medir cuánto ha disminuido esa tierra proporciona una medida directa de la cantidad de carbono que se ha liberado a la atmósfera. A diferencia de otros tipos de hundimientos observados en ecosistemas más secos, que pueden ser el resultado de la compactación del suelo, en este caso la profundidad faltante de la turba refleja la materia que realmente se ha descompuesto y perdido en el aire. «No es solo compactación. En realidad es pérdida de masa. Por lo tanto, medir las tasas de subsidencia es básicamente equivalente a medir las emisiones de dióxido de carbono», dice Harvey, quien también es investigador principal de la Alianza Singapur-MIT para Investigación y Tecnología (SMART), Empresa de investigación del MIT en Singapur.

Algunos analistas habían pensado anteriormente que el drenaje de los bosques de turberas para dar paso a las plantaciones de aceite de palma era la principal causa de la pérdida de turberas, pero el nuevo estudio muestra que el hundimiento está muy extendido en las turberas bajo un conjunto diverso de usos de la tierra. Este hundimiento es impulsado por el drenaje de las turberas tropicales, principalmente para la expansión de la agricultura, así como por otras causas, como la creación de canales para la madera flotante fuera de los bosques y la excavación de zanjas de drenaje junto a las carreteras, que pueden drenar grandes áreas circundantes. . Resulta que todos estos factores han contribuido significativamente a la pérdida extrema de turberas en la región.

Una controversia de larga data que esta nueva investigación podría ayudar a abordar es cuánto tiempo continúa el hundimiento de las turberas después del drenaje de las tierras. Los propietarios de plantaciones han dicho que esto es temporal y la tierra se estabiliza rápidamente, mientras que algunos defensores de la conservación dicen que el proceso continúa, dejando a las grandes regiones altamente vulnerables a las inundaciones a medida que aumenta el nivel del mar, ya que la mayoría de estas tierras están solo ligeramente por encima del nivel del mar. Los nuevos datos sugieren que la tasa de subsidencia continúa con el tiempo, aunque la tasa se desacelera.

Las mediciones satelitales utilizadas para este estudio se recopilaron entre 2007 y 2011 utilizando un método llamado Radar de Apertura Sintética Interferométrica (InSAR), que puede detectar cambios en la elevación de la superficie con una precisión de centímetros o incluso milímetros. Aunque los satélites que produjeron estos conjuntos de datos ya no están en funcionamiento, los satélites japoneses más nuevos ahora están recopilando datos similares, y el equipo espera realizar estudios de seguimiento utilizando algunos de los datos más nuevos.

«Esta es definitivamente una prueba de concepto sobre cómo los datos satelitales pueden ayudarnos a comprender los cambios ambientales que ocurren en toda la región», dice Hoyt. Eso podría ayudar a monitorear la producción regional de gases de efecto invernadero, pero también podría ayudar a implementar y monitorear las regulaciones locales sobre el uso de la tierra. «Esto tiene implicaciones de gestión realmente emocionantes, porque podría permitirnos verificar las prácticas de gestión y rastrear los puntos críticos de subsidencia», dice ella.

Si bien ha habido poco interés en la región por frenar el drenaje de las turberas para frenar las emisiones de gases de efecto invernadero, el grave riesgo de incendios incontrolables en estas turberas secas proporciona una fuerte motivación para tratar de preservar y restaurar estos ecosistemas, dice Harvey. «Estas columnas de humo que envuelven la región son un problema que todos reconocen».


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