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El impulso de plantar árboles en China podría tambalearse en un mundo en calentamiento


Los investigadores advierten que el impulso del país para detener sus desiertos podría agotar los recursos hídricos.


Mark Zastrow


China ha plantado miles de millones de árboles en las últimas cuatro décadas como parte de su lucha contra la expansión de los desiertos, principalmente en el norte. Cada año, el país siembra plántulas en un área casi del tamaño de Irlanda. Incluso está compartiendo sus métodos de control del desierto con otros como parte de su masiva iniciativa comercial Belt and Road.

Los árboles han frenado los desiertos de China. Pero a algunos científicos les preocupa que la plantación pueda empeorar la escasez de agua. Muchos de los árboles no son nativos de las regiones donde se han plantado, y usan mucha agua, a pesar de estar ubicados en áreas que están experimentando menos precipitaciones debido al calentamiento global.

«La idea es buena, pero es un poco tonto plantar árboles en un desierto», dice Troy Sternberg, geógrafo de la Universidad de Oxford, Reino Unido.

Los científicos chinos dicen que hay buenas razones para plantar vegetación en zonas áridas, pero que el programa debe tener en cuenta las condiciones locales. Dicen que los gobiernos locales y nacionales ya están plantando más arbustos, hierbas y otras formas de vegetación nativa que necesitan menos agua.

China más verde

El desierto de Gobi y regiones igualmente áridas en China se están expandiendo a medida que procesos como el pastoreo excesivo agotan la vegetación en sus fronteras, permitiendo que el viento y la gravedad erosionen el suelo. El programa de plantación de árboles más grande de China, el Programa Forestal de Refugio Tres Norte, también llamado Gran Muralla Verde, está diseñado para detener esa invasión. El gobierno dice que ha plantado más de 66 mil millones de árboles en 13 provincias del norte del país desde que comenzó el programa en 1978.

Alrededor del año 2000, los desiertos en todo el país se expandieron en 10.400 kilómetros cuadrados al año, dice el gobierno. Pero en 2017, la Administración Forestal del Estado informó que los desiertos de China se estaban reduciendo en más de 2.400 kilómetros cuadrados al año.

Un estudio 1 de 2018 que analiza datos satelitales de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de EE. UU. Encontró que ha habido un aumento en la cobertura forestal consistente con las estadísticas gubernamentales, pero sugirió que los cambios en la política de tala fueron factores más importantes que la forestación, la plantación de bosques donde ninguno había crecido antes .

En 1999, el gobierno chino comenzó a plantar millones de árboles en su Programa Grain for Green, destinado a reparar tierras de cultivo dañadas en cultivos clave en el norte de la meseta de Loess, que es aproximadamente del tamaño de Francia. «Estuve allí hace dos años, y es realmente sorprendente que alguna vez los paisajes desnudos ahora estén casi completamente cubiertos por plantas», dice Philippe Ciais, investigador del clima en el Laboratorio de Ciencias del Clima y el Medio Ambiente en Gif-sur-Yvette, cerca de París.

Y la campaña de forestación continúa a buen ritmo: en 2018, la Administración Forestal del Estado anunció un objetivo de 30% de cobertura forestal para 2050. En este momento, la cobertura es de alrededor del 22%.

El crecimiento de los bosques es un progreso significativo y necesario en la lucha contra la desertificación, dice Jianping Huang, investigador del clima en la Universidad de Lanzhou.

Pero aún es demasiado pronto para determinar si ha resuelto el problema, dice Congbin Fu, director del Instituto de Investigación del Cambio Climático y Global de la Universidad de Nanjing. La restauración de la tierra suele ser un proceso a largo plazo: puede llevar varias décadas o incluso 100 años, dice.

Las mujeres locales plantan saxaul en el desierto en el condado de Mingqin el 27 de marzo de 2019 en Wuwei, provincia de Gansu.  China.
Los arbustos y las hierbas suelen ser más adecuados que los árboles para el medio ambiente desértico. Crédito: Wang He / Getty

La escasez de agua

Hay algunas dificultades para plantar árboles en masa. En el suroeste de China, los investigadores descubrieron que los agricultores estaban talando la vegetación nativa para poder recolectar dinero para sembrar plantas no nativas en programas gubernamentales 4 .

Luego hay escasez de agua. Grandes partes de China, incluidas algunas áreas donde se plantan árboles, se están volviendo más secas. Un estudio 2 publicado en línea en julio encontró que las áreas semiáridas en el país crecieron un 33% entre 1994 y 2008 en comparación con entre 1948 y 1962. Otro documento 3 , en coautoría de Sternberg, encontró que las áreas áridas en China habían aumentado en aproximadamente 1,6 millones de kilómetros cuadrados, aproximadamente el tamaño de Irán, desde 1980, probablemente debido en gran parte al cambio climático antropogénico.

Muchas de las especies de plantas introducidas en la meseta de Loess usan más agua que la vegetación nativa. Un estudio de 2016 5 en coautoría de Ciais descubrió que el ecosistema revitalizado ya está absorbiendo la lluvia y reduciendo la cantidad de agua que corre hacia los ríos; un clima más seco podría exacerbar la situación y provocar escasez de agua para los humanos. Un estudio de modelado 6 en coautoría de Fu y publicado el mes pasado llegó a conclusiones similares, y advirtió en contra de continuar con el Programa Grain for Green.

Enfoque alternativo

Considerar la escasez de agua es importante, dice Shixiong Cao, ecologista de la Universidad Forestal de Beijing. Él piensa que el departamento forestal nacional ha reconocido el error de plantar árboles en áreas áridas, y que en los últimos años, el departamento y los gobiernos locales se han movido hacia la plantación de arbustos con menores requerimientos de agua.

El jefe del departamento forestal, Zhang Jianlong, dijo a los medios de comunicación estatales chinos en marzo que los esfuerzos deberían dirigirse a mantener la vegetación sana, en lugar de simplemente plantar árboles. «Además, las especies deben plantarse con las técnicas adecuadas en lugares inhóspitos».

Cao dice que los programas de plantación funcionan mejor cuando los gobiernos locales se involucran con investigadores y comunidades para encontrar formas de sembrar plantas menos sedientas que creen valor económico. Estos incluyen hierbas utilizadas en la medicina tradicional china, algunas de las cuales pueden crecer simbióticamente con arbustos, y que los agricultores pueden cosechar y vender.

Nature  573 , 474-475 (2019)doi: 10.1038 / d41586-019-02789-w

Este artículo es parte de Covering Climate Now , una colaboración global de más de 250 medios de comunicación para resaltar el tema del cambio climático.

Referencias

  1. 1)Liang, L., Chen, F., Shi, L. y Niu, S. PLoS ONE 13 , e0205885 (2018).

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