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El plástico inunda Galápagos: encuentran restos en agua de mar, playas y animales

Un trozo de cinta plástica sobre un erizo/Adam Porter

Un estudio registra más de 400 partículas de plástico por metro cuadrado de playa en las áreas más afectadas en este refugio de biodiversidad a escala mundial


DICYT – Un nuevo estudio realizado por la Universidad de Exeter (Reino Unido), Galápagos Conservation Trust (GCT) y el Centro de Ciencias de Galápagos ha encontrado restos de plástico en todos los hábitats marinos de la isla de San Cristóbal, donde Charles Darwin desembarcó por primera vez.

En las zonas más afectadas se encontraron más de 400 partículas de plástico por metro cuadrado de playa. También se encontró plástico en el interior de más de la mitad de los invertebrados marinos estudiados (como percebes y erizos) y en el lecho marino.

Los hallazgos sugieren que la mayor parte de la contaminación plástica en Galápagos, un refugio de biodiversidad a escala mundial, llega a través de las corrientes oceánicas, según la información de la Universidad de Exeter recogida por DiCYT.

Un león marino jugando con un trozo de plástico/Adam Porter

El estudio también identifica a los vertebrados marinos de Galápagos con mayor riesgo de tragar plástico o enredarse, incluidos los tiburones martillo, los tiburones ballena, los leones marinos y las tortugas marinas.

«La imagen prístina de Galápagos puede dar la impresión de que las islas están de alguna manera protegidas de la contaminación plástica, pero nuestro estudio muestra claramente que no es el caso», apunta Ceri Lewis, del Instituto de Sistemas Globales de Exeter.

Los niveles más altos de plástico se encontraron en las playas del este, que están expuestas a la contaminación a través de la corriente de Humboldt. «Estas playas incluyen Punta Pitt, un sitio altamente contaminado que es el hogar de las iguanas marinas ‘Godzilla’ que, como gran parte de la vida silvestre de Galápagos, no se encuentran en ningún otro lugar del mundo”, agrega. «Existen menos de 500 iguanas marinas ‘Godzilla’, y es preocupante que estén viviendo junto a este alto nivel de contaminación plástica», advierte.

En cuanto a las partículas microplásticas que se encuentran dentro de los invertebrados marinos, el autor principal, Jen Jones, señala que «estos animales son una parte crucial de las redes alimentarias que sustentan a las especies más grandes que viven en las Islas Galápagos y sus alrededores».

En este sentido, señala que «los efectos potenciales sobre la salud de la ingestión de plástico en los animales marinos son en gran parte desconocidos y se necesita más investigación».

Recolección de muestras de plástico en una playa de Galápagos/Adam Porter

Impacto del plástico en los vertebrados

Para analizar el posible impacto del plástico en los vertebrados marinos de Galápagos, como leones marinos y tortugas, los investigadores revisaron 138 estudios sobre la ingestión y el enredo por plástico entre dichas especies en todo el mundo. También consideraron en qué lugar de Galápagos habita cada especie y consideraron su estado de conservación en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN.

El estudio identifica 27 especies que necesitan un monitoreo y mitigación urgentes. «Dado el nivel de contaminación que hemos encontrado en esta remota ubicación, está claro que la contaminación plástica debe detenerse en su origen. No se puede solucionar el problema simplemente limpiando playas», concluye Jones.

Los principales hallazgos del estudio
Solo el 2% de los «macroplásticos» (elementos y fragmentos de más de 5 milímetros) se identificó como procedente de las islas. La cifra real podría ser más alta, pero los hallazgos sugieren que la mayor parte del plástico llega por las corrientes oceánicas.Estos macroplásticos se encontraron en 13 de las 14 playas de arena estudiadas, con 4.610 elementos recolectados en total.Se encontraron acumulaciones significativas de plástico en hábitats clave, incluidas costas rocosas de lava y manglares.Se encontraron microplásticos en bajas concentraciones en todas las muestras de agua de mar y fondos marinos, con concentraciones más altas en el puerto sugiriendo alguna entrada local.Se encontró que las siete especies de invertebrados marinos examinadas contenían microplásticos. El 52% de las 123 personas examinadas contenían plástico.