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Hacia una economía circular: abordar el problema del reciclaje de plásticos


¿Por qué el mundo ha seguido aumentando el consumo de materiales plásticos cuando, al mismo tiempo, han aumentado las inquietudes relacionadas con la salud humana y el medio ambiente?


Margaret Sobkowicz

Una respuesta es que son inmensamente útiles para la humanidad y, a pesar de los problemas que crean, han proporcionado innumerables beneficios . Se utilizan para construir automóviles y aviones más livianos, mejorando la eficiencia del combustible y reduciendo las emisiones de gases de efecto invernadero. El envasado plástico de alimentos ha reducido drásticamente el deterioro de los alimentos, mejorando la salud humana y disminuyendo las emisiones asociadas con el transporte y la descomposición de los residuos. Además de todas estas ventajas, otro beneficio que se cita a menudo es que los plásticos son reciclables.

En UMass Lowell , donde estoy basado, argumentamos que “reciclable” debe distinguirse claramente de “reciclado”. Desafortunadamente, la sociedad tiene un largo camino por recorrer antes de que podamos declarar que el reciclaje de plásticos es un éxito.

Mi grupo ha estado trabajando durante los últimos ocho años en la sostenibilidad de los materiales plásticos para una amplia gama de aplicaciones. Estudiamos polímeros de origen vegetal y biodegradables , tecnologías mejoradas para reciclar plásticos y reduciendo la toxicidad de los plásticos. Los polímeros (moléculas orgánicas de cadena larga) son materiales fascinantes y han proporcionado muchos beneficios a la sociedad; sin embargo, a medida que aumentan las tasas de población y consumo, los humanos siempre deben ser conscientes de nuestra relación con la Tierra. Mi objetivo como investigador, educador y ciudadano es aprovechar las herramientas de ingeniería para la producción y el uso de plásticos ambientalmente racionales.

La infraestructura de reciclaje de plásticos es defectuosa.

Los polímeros son moléculas grandes compuestas de muchas unidades repetitivas. Exhiben diversas propiedades mecánicas, térmicas y químicas que los hacen adecuados para una amplia gama de aplicaciones. Se llaman “plásticos” porque, en teoría, se pueden transformar varias veces en productos nuevos , es decir, son reciclables. En la práctica, desafortunadamente, la fusión y formación de nuevos envases a menudo degrada las propiedades de estos productos reciclados, ya que están contaminados con impurezas de los alimentos, etiquetas y otros materiales.

Con la introducción de multas por basura y una mayor conciencia ambiental, la fracción de residuos que reciclan los estadounidenses aumentó de manera constante a partir de la década de 1970 . En las últimas décadas, sin embargo, las tasas de reciclaje se han estancado debido a las limitadas opciones tecnológicas y logísticas para los materiales recolectados en sitios residenciales e industriales. Hoy en día, las compañías de productos químicos y polímeros se han convertido en expertos en la fabricación de nuevos productos de plástico que son duraderos y económicos. Dado que este nuevo plástico “virgen” es barato, hay poco incentivo para usar las versiones recicladas si las propiedades están comprometidas de alguna manera. La mejora del rendimiento de reciclaje depende de varios factores complejos.

La clave para reciclar plásticos: las personas.

La primera y más importante variable es que las personas necesitan participar. En general, los estadounidenses muestran un fuerte compromiso con el uso de contenedores de reciclaje, cuando están disponibles. Pero demasiados centros de eventos grandes y fuentes puntuales de residuos plásticos no dan prioridad a la recolección de artículos reciclables. Además, el público está confundido acerca de qué tipos de plástico pueden y deben terminar en la papelera de reciclaje .

Los productos plásticos complejos, como las películas multicapa y las carcasas de componentes electrónicos, son más difíciles de reciclar . Y las tendencias actuales sugieren que los fabricantes están cambiando a materiales más complejos . Los diseños brillantes y multicolores terminan en un color marrón opaco cuando los diferentes paquetes se funden. La funcionalidad avanzada, como la electrónica integrada, las capas de barrera de oxígeno y otras tecnologías interesantes, tiene el inconveniente de disminuir el valor del paquete en un flujo reciclado, ya que las separaciones son difíciles y costosas.

Hacia una economía circular: abordar el problema del reciclaje de plásticos
¿Cómo funciona la economía circular? Crédito: Ellen MacArthur Foundation, CC BY-SA

La tecnología para clasificar diferentes variedades de plástico también se está retrasando. La calidad de un plástico reciclado depende de su pureza. Debe descontaminarse de los residuos de alimentos, etiquetas y otros tipos de polímeros antes de fundirse y revenderse a un fabricante de productos. Si bien existen algunas tecnologías automatizadas, una gran cantidad de la clasificación todavía se realiza a mano y los resultados son imperfectos en el mejor de los casos.

Una vez que la industria exija plástico reciclado de alta calidad, los reprocesadores tendrán la confianza de producir un flujo constante para reemplazar parte o todo el material virgen que utilizan en sus productos. La industria necesita estandarizar las métricas mediante las cuales se mide la calidad de las corrientes de reciclaje.

Esta lista de deseos para mejorar la infraestructura de reciclaje puede parecer insuperable, pero consorcios público-privados como el instituto REMADE están reuniendo a interesados ​​de la industria, investigadores universitarios y laboratorios nacionales para enfrentar el desafío.

Un llamado urgente a la acción.

En julio de 2017, China anunció que dejaría de aceptar las importaciones de ciertas clases de desechos que provienen de las corrientes recicladas en otras partes del mundo. Estos incluían balas contaminadas de plásticos mezclados y formas que son difíciles de reprocesar. Esto ha dejado pilas de residuos de plástico en los muelles de carga en las instalaciones de reciclaje municipales de los Estados Unidos, Canadá y Europa.

Al mismo tiempo, la protesta pública sobre el problema de la contaminación de los plásticos está creciendo. Desde los esfuerzos recientes para limpiar el Gran Parche de Basura del Pacífico hasta la imagen viral de una tortuga con una pajita en su nariz que condujo a un rechazo generalizado de pajitas para beber, el público está cada vez más consciente de las soluciones al problema.

¿A dónde vamos desde aquí?

La Fundación Ellen MacArthures una organización caritativa con sede en el Reino Unido que se centra en cuestiones medioambientales. La fundación ha pedido un enfoque de economía circular para trabajar hacia una nueva economía de los plásticos. Están trabajando con empresas, el gobierno y la academia para cambiar la forma en que los humanos consumen. Actualmente, la cultura desechable de la sociedad apoya una economía lineal en la que los artículos, especialmente los plásticos, se usan una vez y se tiran. En una economía circular, los plásticos se diseñan, fabrican y recolectan de tal manera que se puedan descomponer, separar y reciclar fácilmente. Como ejemplo, un teléfono celular cuidadosamente diseñado podría separarse en plásticos, componentes electrónicos, vidrio y otros componentes, y cada flujo podría reciclarse en algo de igual calidad la segunda vez, de ahí la frase “economía circular”.

El concepto introduce un enfoque triple para eliminar los plásticos innecesarios que consumimos, innovar nuevos diseños de empaques que se pueden reciclar o reutilizar más fácilmente, y recircular más de los plásticos que usamos a través de estrategias adecuadas de desvío y reprocesamiento.

El momento es propicio para la innovación, pero los académicos, las agencias reguladoras y las partes interesadas de múltiples puntos en la cadena de valor deben trabajar juntos. El Departamento de Ingeniería de Plásticos aquí en UMass Lowell está preparado para asumir el desafío. Estamos trabajando en nuevas recetas de polímeros biodegradables y nuevos procesos para el reciclaje de plásticos. Estamos compartiendo nuestros hallazgos con el público , colaborando con socios líderes de la industria y educando a los ingenieros de plásticos de la próxima generación para que puedan ser líderes de cambio.


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