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Infierno en la selva tropical


Los incendios en la Amazonía brasileña han alcanzado el nivel de una crisis internacional. Desde el comienzo del año, los satélites de la NASA han detectado más de 100,000 puntos de fuego allí. 


por Katherine Unger Baillie, Universidad de Pennsylvania


Aunque la agricultura generalizada de tala y quema en la región significa que algunas tierras se queman cada año, la escala de los incendios de este año es inusual, debido a una combinación de sequía y actividad humana, y ha atraído la atención de todo el mundo.

La mayoría de las personas están familiarizadas con el Amazonas como hogar de innumerables especies de plantas y animales. Dos veces más grande que la India, la selva tropical alberga aproximadamente el 10% de la biodiversidad del mundo. Los incendios pueden desencadenar una serie de otros efectos de gran alcance, incluidos los impactos en la salud humana y el clima.

Para obtener información sobre algunas de estas posibilidades menos entendidas y profundizar en la ciencia de cómo el fuego puede transformar los entornos, Penn Today habló con los científicos Reto Gieré y Alain Plante en el Departamento de Ciencias de la Tierra y del Medio Ambiente de Penn, que ofrecieron experiencia en contaminación del aire, ciclo del carbono, propiedades del suelo, agricultura y ecología.

El Amazonas no es el único hotspot ecológico del mundo en llamas

Los incendios de la Amazonía brasileña han atraído la atención mundial, incluida una promesa de ayudar a combatirlos desde los países del G7, pero los incendios devastadores también están afectando franjas de África y el sudeste asiático, señala Gieré.

«La NASA tiene impresionantes imágenes satelitales que muestran estos cinturones de fuego en todo el continente africano», dice. «Puedes verlos desde el espacio todos los años».

Similares imágenes revelan grandes zonas de Indonesia y Malasia en el fuego. Al igual que en la Amazonía, esa quema está impulsada por el deseo de deforestar las tierras para prácticas agrícolas, particularmente para las plantaciones de aceite de palma que están muy extendidas en el sudeste asiático.

El fuego es una característica natural de la sabana africana, ya que se encuentra en áreas con un clima mediterráneo que incluye partes de California y en sistemas de bosques boreales como Alaska y partes del norte de Canadá. Esos ecosistemas pueden recuperarse relativamente rápido de una quemadura. Pero Gieré subraya que muchos de los incendios allí provienen o son exacerbados por la actividad humana, lo que amplifica el alcance y el impacto.

Los vapores tóxicos de los incendios representan una amenaza para la salud humana.

Todos los incendios no controlados producen humo y pueden liberar humos nocivos para la respiración. Pero los que ocurren en el Amazonas pueden ser motivo de especial preocupación debido a lo que está alimentando las llamas. Según Gieré, las quemaduras fuera de control que envuelven árboles con un contenido de humedad relativamente alto, como es típico de la vegetación de la selva tropical, pueden conducir a lo que se conoce como combustión incompleta.

«Los ejemplos de compuestos producidos cuando las plantas se queman incluyen especies orgánicas volátiles tóxicas, monóxido de carbono e hidrocarburos aromáticos policíclicos o HAP», dice Gieré. «En particular, cuanto mayor sea el contenido de humedad de la madera, más HAP terminarán en la atmósfera, y muchos de estos son carcinógenos. Por lo tanto, una mayor humedad puede generar más emisiones tóxicas».

Infierno en la selva tropical
El humo se eleva desde los bordes de una franja de selva tropical en el estado de Pará, en el norte de Brasil. Los incendios ocurren anualmente en la Amazonía, pero no desde 2010 se han detectado tantos satélites. Crédito: Observatorio de la Tierra de la NASA.

Una vasta área geográfica sentirá los efectos

«Muy a menudo las toxinas se adhieren a partículas sólidas como el hollín o las partículas minerales», dice Gieré. «Dependiendo de las condiciones meteorológicas, estas partículas pueden volar miles de millas». Fotos de Sao Paulo, Brasil, a cientos de kilómetros de los incendios, han mostrado cómo el humo hacía que el cielo diurno se convirtiera en noche.

Además, al crear una neblina humeante, los incendios reducen la cantidad de radiación solar que puede penetrar en el suelo. A medida que los rayos del sol rebotan en el humo, aumentan el calor en la atmósfera y obstaculizan la productividad de las tierras naturales y agrícolas.

«Esto tiene efectos a largo plazo y efectos a largo plazo», dice Gieré.

La destrucción de los bosques en la Amazonía tiene consecuencias para el cambio climático.

La selva amazónica es un gran «sumidero» de carbono. Sus altos árboles se aferran a una gran reserva que de otro modo podría acelerar el cambio climático. Bajo tierra, sin embargo, el Amazonas es un lugar mucho menos fértil que los suelos equivalentes en bosques templados o boreales. La descomposición ocurre tan rápido en los trópicos que pocos nutrientes y poco carbono se acumulan en el suelo.

Es por eso que los agricultores talan y luego queman parches de bosque; Los incendios introducen los nutrientes que los árboles habían retenido en el suelo. Pero esa afluencia de fertilidad es temporal.

«Debido a esta falta de fertilidad natural en el suelo, unos años después de quemar la tierra, la fertilidad se agota, por lo que los agricultores continúan y queman el siguiente lugar», dice Plante. «Ese es uno de los factores que contribuyen a la deforestación en la Amazonía».

Esto también significa que un incendio en la selva tropical puede hacer que el ecosistema libere la mayor parte de su carbono de una sola vez.

«Lo que estás haciendo es esencialmente expulsar una gran cantidad de dióxido de carbono», dice Plante. «Y ahora te estás perdiendo el bosque que solía absorber más dióxido de carbono de la atmósfera en su proceso normal de fotosíntesis. A largo plazo, si el bosque se recupera, el dióxido de carbono será recapturado por los árboles. Pero eso puede tomar generaciones, especialmente con incendios a esta escala «.

La erosión del suelo puede ser una de las siguientes grandes preocupaciones

Una vez que el fuego ha pasado, los suelos son vulnerables. «Básicamente estás quitando una manta del suelo», dice Plante. Cuando los árboles se van, la manta se quita efectivamente, exponiendo los suelos de la selva tropical a los elementos. Una fuerte tormenta puede causar erosión masiva.

«Los sedimentos pueden entrar en los arroyos y ríos, cambiando la turbidez del agua», dice Gieré. «Este cambio afecta el ecosistema de los ríos y todos los animales y plantas que viven allí, probablemente con efectos a largo plazo».