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La absorción oceánica de dióxido de carbono podría disminuir a medida que se reducen las emisiones de carbono


Las erupciones volcánicas y los cambios en la atmósfera causados ​​por los humanos influyen fuertemente en la velocidad a la que el océano absorbe dióxido de carbono, según un nuevo estudio. 


por Kevin Krajick, Instituto de la Tierra en la Universidad de Columbia


El océano es tan sensible a los cambios, como la disminución de las emisiones de gases de efecto invernadero, que responde de inmediato al absorber menos dióxido de carbono.

Los autores dicen que pronto podremos ver esto debido a la pandemia de COVID-19 que disminuye el consumo global de combustible; predicen que el océano no continuará su patrón histórico reciente de absorber más dióxido de carbono cada año que el año anterior, e incluso podría absorber menos en 2020 que en 2019.

«No nos dimos cuenta hasta que hicimos este trabajo de que estos forzamientos externos, como los cambios en el crecimiento del dióxido de carbono atmosférico, dominan la variabilidad en el océano global en escalas de tiempo de año a año. Esa es una verdadera sorpresa», dijo el autor principal Galen McKinley, científico del ciclo del carbono en el Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia. «A medida que reducimos nuestras emisiones y la tasa de crecimiento del dióxido de carbono atmosférico disminuye, es importante darse cuenta de que el sumidero de carbono del océano responderá disminuyendo la velocidad».

El documento, publicado hoy en la revista AGU Advances , resuelve en gran medida la incertidumbre sobre qué causó que el océano absorbiera cantidades variables de carbono en los últimos 30 años. Los hallazgos permitirán mediciones y proyecciones más precisas de cuánto podría calentarse el planeta y cuánto podría compensar el océano el cambio climático en el futuro.

Un sumidero de carbono es un sistema natural que absorbe el exceso de dióxido de carbono de la atmósfera y lo almacena. El sumidero de carbono más grande de la Tierra es el océano. Como resultado, juega un papel fundamental para frenar los efectos del cambio climático causado por el hombre. Casi el 40 por ciento del dióxido de carbono agregado a la atmósfera por la quema de combustibles fósiles desde los albores de la era industrial ha sido absorbido por el océano.

Existe una variabilidad en la velocidad a la que el océano absorbe dióxido de carbono, que no se entiende completamente. En particular, la comunidad científica se ha preguntado por qué el océano absorbió brevemente más dióxido de carbono a principios de la década de 1990 y luego absorbió lentamente menos hasta 2001, un fenómeno verificado por numerosas observaciones y modelos oceánicos.

McKinley y sus coautores abordaron esta pregunta mediante el uso de un modelo de diagnóstico para visualizar y analizar diferentes escenarios que podrían haber impulsado una mayor y menor absorción de carbono oceánico entre 1980 y 2017. Descubrieron que la reducción del sumidero de carbono oceánico de la década de 1990 puede explicarse por el crecimiento lento tasa de dióxido de carbono atmosférico a principios de la década. Se cree que las mejoras en la eficiencia y el colapso económico de la Unión Soviética y los países de Europa del Este están entre las causas de esta desaceleración.

Pero otro evento también afectó el sumidero de carbono: la erupción masiva del Monte Pinatubo en Filipinas en 1991 causó que el sumidero se volviera mucho más grande temporalmente coincidiendo con la erupción.

«Uno de los hallazgos clave de este trabajo es que los efectos climáticos de las erupciones volcánicas como los del Monte Pinatubo pueden desempeñar un papel importante en la conducción de la variabilidad del sumidero de carbono del océano», dijo el coautor Yassir Eddebbar, un investigador postdoctoral de la Institución Scripps de Oceanografía.

Pinatubo fue la segunda erupción volcánica más grande del siglo XX. Los aproximadamente 20 millones de toneladas de cenizas y gases que arrojó a la atmósfera tuvieron un impacto significativo en el clima y el sumidero de carbono del océano. Los investigadores encontraron que las emisiones de Pinatubo hicieron que el océano absorbiera más carbono en 1992 y 1993. El sumidero de carbono disminuyó lentamente hasta 2001, cuando la actividad humana comenzó a bombear más dióxido de carbono a la atmósfera. El océano respondió absorbiendo estos excesos de emisiones.

«Este estudio es importante por varias razones, pero estoy más interesado en lo que significa para nuestra capacidad de predecir el futuro a corto plazo, de uno a diez años, para el sumidero de carbono del océano», dijo la coautora Nicole Lovenduski. , oceanógrafo de la Universidad de Colorado Boulder. «El futuro forzamiento externo es desconocido. No sabemos cuándo ocurrirá la próxima gran erupción volcánica, por ejemplo. Y la reducción de emisiones de dióxido de carbono impulsada por COVID-19 ciertamente no se anticipó con mucha anticipación».

Investigar cómo la erupción de Pinatubo impactó el clima global y, por lo tanto, el sumidero de carbono del océano, y si la caída de las emisiones debido a COVID-19 se refleja en el océano, se encuentra entre los próximos planes del equipo de investigación.

Al comprender la variabilidad en el sumidero de carbono del océano, los científicos pueden continuar refinando las proyecciones de cómo el sistema oceánico se desacelerará.

McKinley advierte que a medida que se reduzcan las emisiones globales, habrá una fase provisional en la que el sumidero de carbono del océano se desacelerará y no compensará el cambio climático tanto como en el pasado. Dijo que ese dióxido de carbono adicional permanecerá en la atmósfera y contribuirá al calentamiento adicional, lo que puede sorprender a algunas personas.

«Necesitamos discutir esta retroalimentación que viene. Queremos que la gente entienda que habrá un momento en que el océano limitará la efectividad de las acciones de mitigación, y esto también debe tenerse en cuenta en la formulación de políticas», dijo.


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