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La disminución de las selvas tropicales significa la pérdida de medicamentos que aún no se han descubierto en sus plantas

La disminución de las selvas tropicales significa la pérdida de medicamentos que aún no se han descubierto en sus plantas
Withania somnifer, conocida comúnmente como ashwagandha, fabrica moléculas que podrían ser útiles para la medicina del colesterol. Crédito: Wowbobwow12 / Wikipedia , CC BY-SA

Al crecer en Tanzania, supe que los árboles frutales eran útiles. Subir a un árbol de mango para recoger una fruta era algo común cuando tenía hambre, aunque a veces había consecuencias no deseadas. 


por Walter Suza


Mi incapacidad para resistirme a consumir fruta sin madurar, por ejemplo, hizo que me doliera el estómago. Con este tipo de incidentes cada vez más frecuentes, fue útil saber de mi madre que consumir las hojas de una planta en particular ayudó a aliviar mi dolor de estómago.

Esta lección me ayudó a apreciar el valor medicinal de las plantas . Sin embargo, también fui testigo de cómo mi familia y los agricultores vecinos despejaban la tierra cortando y quemando árboles y arbustos no deseados, aparentemente sin darse cuenta de su valor medicinal, para crear espacio para los cultivos alimentarios.

Pero esta falta de aprecio por el valor medicinal de las plantas se extiende más allá de la comunidad de mi infancia. A medida que los incendios continúan ardiendo en el Amazonas y la tierra se despeja para la agricultura, la mayoría de las preocupaciones se han centrado en la caída de la producción mundial de oxígeno si desaparecen franjas de los bosques. Pero también me preocupa la pérdida de posibles medicamentos que abundan en los bosques y que aún no se han descubierto. Las plantas y los seres humanos también comparten muchos genes, por lo que es posible probar varios medicamentos en plantas, proporcionando una nueva estrategia para la prueba de drogas.

Como fisiólogo vegetal , estoy interesado en la biodiversidad vegetal debido al potencial de desarrollar cultivos más resilientes y nutritivos. También me interesa la biodiversidad vegetal por su contribución a la salud humana . Aproximadamente el 80% de la población mundial depende de compuestos derivados de plantas como medicamentos para tratar diversas dolencias , como la malaria y el cáncer , y para suprimir el dolor .

Los medicamentos futuros pueden provenir de plantas

Uno de los mayores desafíos en la lucha contra las enfermedades es la aparición de resistencia a los medicamentos que hace que el tratamiento sea ineficaz. Los médicos han observado resistencia a los medicamentos en la lucha contra la malaria, el cáncer , la tuberculosis y las infecciones por hongos . Es probable que surja resistencia a los medicamentos con otras enfermedades, lo que obligará a los investigadores a encontrar nuevos medicamentos .

Las plantas son una rica fuente de compuestos nuevos y diversos que pueden tener propiedades medicinales o servir como bloques de construcción para nuevos medicamentos . Y, dado que las selvas tropicales son el mayor reservorio de diversas especies de plantas, preservar la biodiversidad en las selvas tropicales es importante para garantizar el suministro de medicamentos del futuro .

Plantas y nuevos medicamentos para reducir el colesterol

El objetivo de mi propia investigación es comprender cómo las plantas controlan la producción de compuestos bioquímicos llamados esteroles . Los seres humanos producen un esterol , llamado colesterol, que tiene funciones que incluyen la formación de testosterona y progesterona, hormonas esenciales para el funcionamiento normal del cuerpo. Por el contrario, las plantas producen una variedad diversa de esteroles, que incluyen sitosterol, estigmasterol, campesterol y colesterol. Estos esteroles se utilizan para el crecimiento de las plantas y la defensa contra el estrés, pero también sirven como precursores de compuestos medicinales como los que se encuentran en la planta medicinal ayurvédica india, ashwagandha.

Los seres humanos producen colesterol a través de una serie de genes, y algunos de estos genes producen proteínas que son el objetivo de los medicamentos para tratar el colesterol alto . Las plantas también usan esta colección de genes para producir sus esteroles. De hecho, los sistemas de producción de esteroles en las plantas y los seres humanos son tan similares que los medicamentos que se utilizan para tratar el colesterol alto en las personas también bloquean la producción de esteroles en las células vegetales.

Me fascinan las similitudes entre la forma en que los humanos y las plantas fabrican esteroles, porque la identificación de nuevos medicamentos que bloquean la producción de esteroles en las plantas podría conducir a medicamentos para tratar el colesterol alto en humanos.

Nuevos medicamentos para enfermedades crónicas y pandémicas

Un ejemplo de un gen con implicaciones médicas que está presente tanto en plantas como en humanos es NPC1, que controla el transporte de colesterol. Sin embargo, la proteína producida por el gen NPC1 también es la puerta a través de la cual el virus del Ébola infecta las células. Dado que las plantas contienen genes NPC1 , representan sistemas potenciales para desarrollar y probar nuevos medicamentos para bloquear el ébola.

Esto implicará identificar nuevos compuestos químicos que interfieran con la planta NPC1 . Esto se puede hacer extrayendo compuestos químicos de las plantas y probando si pueden prevenir eficazmente que el virus del Ébola infecte las células.

Hay muchas afecciones que podrían beneficiarse de la investigación de plantas, incluido el colesterol alto , el cáncer e incluso enfermedades infecciosas como el ébola , todas las cuales tienen un impacto global significativo. Para tratar el colesterol alto, se utilizan medicamentos llamados estatinas . Las estatinas también pueden ayudar a combatir el cáncer . Sin embargo, no todos los pacientes toleran las estatinas, lo que significa que deben desarrollarse terapias alternativas .

Las selvas tropicales son reservorios medicinales

La necesidad de nuevos medicamentos para combatir las enfermedades cardíacas y el cáncer es urgente. Se puede encontrar una fuente rica y diversa de productos químicos en los productos vegetales naturales . Con el conocimiento de los genes y enzimas que producen compuestos medicinales en especies de plantas nativas, los científicos pueden aplicar enfoques de ingeniería genética para aumentar su producción de manera sostenible.

Las selvas tropicales albergan una gran biodiversidad de plantas , pero esta diversidad se enfrenta a una amenaza significativa de la actividad humana .

Para ayudar a los estudiantes de mi clase de genética y biotecnología a apreciar el valor de las plantas en la investigación médica, me refiero a los hallazgos de mi investigación sobre esteroles vegetales . Mi objetivo es ayudarlos a reconocer que muchos procesos celulares son similares entre plantas y humanos. Mi esperanza es que, al aprender que las plantas y los animales comparten genes y vías metabólicas similares con implicaciones para la salud, mis alumnos valorarán las plantas como fuente de medicamentos y se convertirán en defensores de la preservación de la biodiversidad vegetal .


Proporcionado por The Conversation

Este artículo se ha vuelto a publicar de The Conversation con una licencia de Creative Commons. Lea el artículo original .