biodiversidad Europa Historia de la Tierra Temas Generales Uncategorized

La mayor extinción masiva de la Tierra tardó diez veces más en tierra que en el agua

La mayor extinción masiva de la Tierra tardó diez veces más en tierra que en el agua
Una ilustración que muestra Lystrosaurus durante la extinción masiva del final del Pérmico. Crédito: Gina Viglietti

El peor evento de extinción masiva de nuestro planeta ocurrió hace 252 millones de años cuando erupciones volcánicas masivas causaron un cambio climático catastrófico.


por Field Museum


La gran mayoría de las especies animales se extinguieron, y cuando el polvo se asentó, el planeta entró en los primeros días de la Era de los Dinosaurios. Los científicos todavía están aprendiendo sobre los patrones de qué animales se extinguieron y cuáles sobrevivieron, y por qué. En un nuevo estudio en PNAS , los investigadores encontraron que si bien las extinciones ocurrieron rápidamente en los océanos, la vida en la tierra pasó por un período de extinciones más prolongado.

«La gente asumió que debido a que la extinción marina ocurrió en un corto período de tiempo, la vida en la tierra debería haber seguido el mismo patrón, pero descubrimos que la extinción marina puede ser en realidad un signo de un evento más largo y prolongado en tierra». «, dice Pia Viglietti, investigadora postdoctoral en el Field Museum de Chicago y autora principal del estudio PNAS .

“El enfoque para estudiar la extinción terrestre ha sido básicamente, ‘¿Podemos hacer coincidir el patrón en el reino terrestre con lo que se observa en los océanos?’ Y la respuesta es, ‘No realmente’ «, dice Ken Angielczyk, autor principal del artículo y curador de paleontología de vertebrados en el Field Museum. «Este artículo es el primero que se centra realmente en los vertebrados y dice: ‘No, estaba sucediendo algo que era exclusivo del ámbito terrestre'».

Parte de la razón por la que los científicos buscaron pistas sobre las extinciones marinas sobre lo que sucedió en tierra es que hay un registro fósil más completo de la vida bajo el agua. Si quieres convertirte en un fósil, morir a causa del agua, donde tu cuerpo se cubrirá rápidamente de sedimentos, es una buena manera de lograrlo. Como resultado, los paleontólogos saben desde hace un tiempo que hace 252 millones de años se produjo una extinción masiva al final del período Pérmico y, en 100.000 años, más del 85% de las especies que viven en el océano se extinguieron. Y si bien eso nos parece mucho tiempo, es muy rápido en el tiempo geológico. La versión marina de la extinción del final del Pérmico tomó 100.000 años de los 3.800.000.000 de años que ha existido la vida, el equivalente a 14 minutos en todo un año.

Para saber qué sucedió con la vida en la tierra, Viglietti, Angielczyk y sus colegas examinaron fósiles de 588 animales fósiles de cuatro patas que vivían en lo que ahora es la cuenca del Karoo de Sudáfrica en el momento de la extinción masiva del Pérmico.

«La región donde encontramos los fósiles para este estudio es absolutamente hermosa. Las verdes laderas montañosas son tan atractivas en una fresca mañana de verano que hace que el calor que aún está por llegar sea soportable», dice Zaituna Skosan, gerente de colecciones de paleontología en el Iziko South African Museum y uno de los coautores del artículo. «Encontrar buenos fósiles es la mejor sensación, pero también de corta duración, ya que debe concentrarse y continuar buscando su próximo hallazgo. Incluso el mejor buscador de fósiles pasa por alto un gran hallazgo a veces».

La mayor extinción masiva de la Tierra tardó diez veces más en tierra que en el agua
Zaituna Skosan, gerente de colecciones del Museo Iziko en Ciudad del Cabo, Sudáfrica, pega un fósil roto durante un trabajo de campo en la cuenca del Karoo. Crédito: Roger Smith

Los investigadores crearon una base de datos y separaron los fósiles por edad, agrupando los especímenes en intervalos de tiempo de 300.000 años. Este enfoque permitió a los investigadores cuantificar la aparición y desaparición de diferentes especies y observar el panorama más amplio de la vida a lo largo del tiempo, en lugar de depender simplemente de especímenes individuales para contar toda la historia.

«Nuestro enfoque unifica los datos y dice, está bien, dentro de este contenedor de tiempo tenemos estas especies, pero a medida que subimos, tenemos estas otras especies. Al aplicar métodos de muestreo a estos contenedores, podemos ayudar a corregir problemas como tener más o menos especímenes recolectados en diferentes intervalos de tiempo o lugares. En última instancia, nos permite cuantificar cuánta extinción está ocurriendo y qué tan rápido están apareciendo nuevas especies «, dice Viglietti. «En lugar de centrarse demasiado en un fósil, se compilan cientos de observaciones aproximadamente en el mismo intervalo de tiempo».

«Para descubrir patrones de extinción basados ​​en cientos de fósiles, usamos un tipo de matemática llamada estadística. Cuando una especie desaparece, podría haberse extinguido o aún podría estar ahí afuera, esperando ser descubierta, pero hasta ahora sin ser detectada. «dice Roger Benson, profesor de paleobiología en la Universidad de Oxford y uno de los coautores del estudio. «Tuvimos que lidiar con eso antes de que pudiéramos tener alguna confianza sobre el momento de las extinciones. Las matemáticas ya se comprenden, por lo que el trabajo estadístico implicó escribir algoritmos informáticos para extraer esa importante señal de extinción de los datos».

Una de las especies que ayudó a revelar patrones de extinción y recuperación fue Lystrosaurus , un pariente herbívoro de los primeros mamíferos que variaba desde el tamaño de un perro pequeño hasta una vaca, según la especie. «Tenía pico y colmillos, no era el animal más atractivo, pero tengo una debilidad por Lystrosaurus porque era como el primer animal que estudié como estudiante de posgrado, por lo que cerrar el círculo con Lystrosaurus en este estudio me hizo muy feliz «, dice Viglietti.

Lystrosaurus es lo que los paleontólogos llaman un «taxón de desastres», un grupo que prosperó durante una época en la que la mayoría de las demás formas de vida estaban en apuros. » Lystrosaurus es como un cartel de la extinción del final del Pérmico que siempre ha sido retratado como este animal que florece después de toda esta extinción y simplemente toma el control», dice Viglietti. «Pero vemos aparecer a Lystrosaurus antes de que comenzara la extinción, ya era abundante. Nos hizo pensar en qué estaba impulsando esa abundancia: si Lystrosaurus simplemente se apoderó del paisaje árido después de que otros animales se extinguieron, o si el medio ambiente estaba cambiando y Listrosaurioadaptado a estos cambios que estaban causando la extinción de todas estas otras especies. Nuestra mejor suposición es la última «.

El examen de fósiles como Lystrosaurus mostró a los investigadores que la extinción del Pérmico se veía muy diferente en la tierra que en los océanos: fue un asunto mucho más largo y prolongado. Usando la comparación anterior, si la historia de la vida en la Tierra se comprimiera en un solo año y la extinción del final del Pérmico matara al 95% de los animales del océano en cuestión de 14 minutos, la extinción terrestre habría tomado diez veces más tiempo, aproximadamente dos horas y veinte minutos.

La mayor extinción masiva de la Tierra tardó diez veces más en tierra que en el agua
Un fósil del dicinodonte Lystrosaurus, un mamífero pariente que sobrevive al evento de extinción masiva del final del Pérmico, se recolecta durante un trabajo de campo en la Cuenca Karoo de Sudáfrica. Crédito: Roger Smith

No está claro exactamente por qué el evento de extinción masiva ocurrió mucho más lentamente en tierra. «Los cambios en el clima de la Tierra fueron acumulativos y se sumaron con el tiempo. Los ecosistemas se interrumpieron lentamente, y luego se llegó a un punto en el que todo se derrumbó, como la gota que colmó el vaso», dice Viglietti. «Todo está bien, hasta que no».

Una razón de la discrepancia podría ser que los océanos pueden absorber cambios químicos y estabilizarse, hasta cierto punto. «En la crisis climática actual, los océanos pueden absorber una gran cantidad de dióxido de carbono o aumentar la temperatura sin que la gente se dé cuenta, y luego, de repente, se producen averías repentinas del ecosistema como la acidificación del océano y el blanqueamiento de los corales», dice Viglietti. Lo mismo podría ser cierto para los océanos del Pérmico tardío.

Comprender lo que sucedió en la extinción masiva del final del Pérmico nos da pistas sobre el surgimiento de los dinosaurios: muchos de los antiguos parientes de los mamíferos se extinguieron, dejando vacantes ecológicas que los ancestros de los dinosaurios evolucionaron para llenar. Pero la extinción del final del Pérmico también proporciona información sobre el evento de extinción masiva que la Tierra está experimentando actualmente debido al cambio climático y la destrucción del hábitat.

«Los cambios ambientales que estamos causando y los impactos que estamos teniendo en las especies animales y vegetales están llegando al punto en que la escala es tal que realmente no hay nada en la historia de la humanidad que sea comparable», dice Angielczyk. «El registro fósil puede darnos una idea de cómo son las crisis masivas de biodiversidad y cómo proceden».

«Se necesita mucho tiempo para recuperarse de la extinción . Cuando perdemos diversidad, no se recuperará durante nuestra vida, nos llevará cientos de miles de años, o incluso millones», dice Viglietti. «Estudios como éste muestran en qué debería centrarse nuestra sociedad».