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¿Las marismas costeras se están ahogando más rápido de lo esperado?

¿Las marismas costeras se están ahogando más rápido de lo esperado?
Las marismas costeras se están ahogando a través de un proceso llamado fragmentación descontrolada. Crédito: Dharmesh Patel / Texas A&M Engineering

Las marismas son un hábitat fundamental para los peces y las aves, pueden capturar y enterrar grandes cantidades de carbono orgánico y desempeñan un papel importante en la protección de las comunidades costeras de las marejadas ciclónicas. 


por Hannah Conrad, Universidad Texas A&M


Compuesto por un delicado equilibrio de depósitos orgánicos e inorgánicos suficientes para mantenerlos por encima del agua, los pantanos costeros albergan una rica variedad de plantas y animales.

Pero con el aumento del nivel del mar a un ritmo acelerado, estos ecosistemas vitales se están ahogando.

Orencio Duran Vinent, profesor asistente en el Departamento de Ingeniería Oceánica de la Universidad Texas A&M, y su equipo han descubierto que el aumento del nivel del agua no necesita superar el crecimiento promedio de las marismas para que sean tragadas por el mar. En cambio, es suficiente que los niveles de agua aumenten a un ritmo ligeramente superior al de las áreas de crecimiento más lento dentro del pantano para provocar un ahogamiento generalizado. El equipo descubrió, a través de modelos computacionales y analíticos, que el enfoque tradicional para combatir el ahogamiento en las marismas puede no ser el más efectivo para la preservación continua de estos ecosistemas costeros.

Sus hallazgos completos fueron publicados en One Earth , una revista hermana de Cell , en un artículo titulado «Inicio de la fragmentación descontrolada de las marismas saladas».

Utilizando datos recopilados por el Instituto de Ciencias Marinas de Virginia, el equipo construyó modelos computacionales y analíticos para investigar cómo el aumento del nivel del mar y el transporte de sedimentos afectaron la resiliencia de las marismas. Lo que descubrieron fue una nueva forma de desestabilización de los pantanos, llamada fragmentación descontrolada y, en última instancia, que los ecosistemas podrían ahogarse a una tasa de aumento del nivel del mar mucho menor de lo que se creía anteriormente. De hecho, su modelo predice que las tasas actuales a las que el nivel del mar está aumentando están cerca de un punto de inflexión para el ahogamiento generalizado de los pantanos.

La fragmentación descontrolada y el consiguiente ahogamiento de las marismas se producen cuando el aumento del nivel del mar ahoga lentamente las regiones interiores dentro de la marisma, creando pequeños estanques con el tiempo en un proceso conocido como estancamiento. Cada estanque aumenta de tamaño y eventualmente se estabiliza a medida que se depositan nuevos sedimentos inorgánicos en los márgenes que evitan que se ahoguen más. Sin embargo, aparecen más y más estanques con el tiempo, creando un ambiente que parece queso suizo.

«Nuestra investigación sugiere que el encharcamiento no es solo un evento aislado, sino una señal temprana de una extensa pérdida futura de pantanos, incluso con las tasas actuales de aumento del nivel del mar», dijo Duran Vinent.

Duran Vinent dijo que es un problema multidisciplinario que necesita una solución multidisciplinaria. Y, como era de esperar, es complicado.

Por ejemplo, se teorizó que proporcionar ayuda a las marismas salinas se presentaría en forma de reintroducción de sedimentos en el medio ambiente, similar a rellenar agujeros en el jardín para ayudar con el drenaje. Por el contrario, los datos del equipo sugieren que la salud de las marismas saladas y, por lo tanto, la probabilidad de una fragmentación descontrolada, depende menos del suministro de sedimentos que de su vegetación y su material orgánico.

Esto se debe a que, como explicó Duran Vinent, en ambientes de marea baja como el Golfo de México, el sedimento nunca se deposita lejos del borde de un pantano, creando un anillo de material inorgánico alrededor del exterior de los pantanos. Esto hace que el interior de un pantano dependa de material orgánico para sobrevivir al aumento del nivel del mar .

«Cuando se analizan las intervenciones de ingeniería en áreas costeras, es mucho más fácil construir algo desde cero siguiendo los enfoques de ingeniería tradicionales», dijo. «Tienes un problema claro, tienes un procedimiento claro, tienes tus materiales y luego lo construyes. Pero cada vez que te enfocas en paisajes naturales o ecosistemas y cómo mantenerlos, las cosas se vuelven mucho más difíciles. El paisaje natural mantiene el equilibrio es a veces muy complicado. No se pueden hacer intervenciones a ciegas «.

La comprensión fundamental y precisa de los procesos naturales es fundamental para el avance y la innovación de nuevos métodos de conservación costera.

«Eventualmente queremos contribuir al desarrollo de nuevos enfoques para la ingeniería costera y la restauración de ecosistemas que utilizan la capacidad de los ecosistemas costeros para sostenerse y reconstruirse a sí mismos. Ahí radica el potencial de un desarrollo sostenible y la resiliencia futura de nuestras costas», dijo Duran Vinent. .