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Las mega tormentas de Argentina atraen al ejército de meteorólogos

El proyecto masivo apunta a mejorar las predicciones de rayos intensos, granizo e inundaciones repentinas en la sombra de las montañas de los Andes


Alexandra Witze


Algunas de las peores tormentas eléctricas del planeta están a punto de revelar sus secretos.

Lluvias mortales, granizo del tamaño de una toronja y relámpagos severos salpican regularmente el lado este de las montañas de los Andes en Argentina. Estas tormentas a menudo inundan ciudades y destruyen viñedos en la floreciente industria vitivinícola de la región, pero siguen siendo poco conocidas. Unos 160 científicos atmosféricos, en su mayoría de Estados Unidos, Argentina y Brasil, han descendido a la Argentina central para cambiar eso.

Su objetivo final es mejorar las advertencias de clima severo, para que las personas sepan que deben evitar las áreas donde es probable que se produzcan inundaciones repentinas, o para preparar sus viñedos para una granizada entrante.

El proyecto de US $ 30 millones se puso en marcha el 1 de noviembre, cuando los investigadores se dirigieron al centro del país con el equipo de persecución de tormentas traído desde Estados Unidos, incluidos escáneres de radar montados en la parte trasera de los camiones. El experimento de ciencias atmosféricas, denominado detección remota de procesos de electrificación, rayos y mesoescala / microescala con observaciones de suelo adaptativo (RELAMPAGO, que es el español para rayos), es el más grande de este tipo que se haya realizado fuera de los Estados Unidos.

«Es la actividad más loca en la que he estado en mi vida», dice Paola Salio, una científica atmosférica de la Universidad de Buenos Aires y la Argentina líder en el proyecto. «Pero también es como un sueño hecho realidad».

Cazadores de tormentas

Desde ahora hasta mediados de diciembre, los científicos esperan perseguir al menos una docena de tormentas severas para estudiar la temperatura del aire, la velocidad y la dirección del viento, las cantidades de lluvia, la cantidad de rayos y otros factores. Quieren usar esos datos para mejorar los modelos de cómo el aire descendente en el lado este de los Andes desencadena tormentas eléctricas elevadas que pueden alcanzar regularmente 18 kilómetros en la atmósfera. Estas tormentas son más altas y más poderosas que las tormentas típicas en otros lugares, que pueden crecer hasta 12 kilómetros de altura.

La línea de tormentas eléctricas que a menudo se forman a lo largo de los Andes parece muy similar a las del centro de los Estados Unidos que a menudo producen tornados. Pero las tormentas argentinas son más grandes y, por alguna razón, no generan tornados con la misma frecuencia que las tormentas de los EE. UU.

«Ese es uno de los misterios que queremos responder, por qué hay tan pocos tornados», dice Steve Nesbitt, un científico atmosférico de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign que dirige RELAMPAGO.

Además, los investigadores conducirán cientos de kilómetros al suroeste de su base cerca de Córdoba para localizar sistemas que produzcan granizo en la provincia de Mendoza. Los científicos brasileños también observarán cualquier sistema que viaje más al este hacia su país.

Un segundo proyecto relacionado, llamado CACTI (Interacciones de nubes, aerosoles y terrenos complejos) se centrará en cómo las partículas atmosféricas, como el polvo o la bruma, influyen en el desarrollo de tormentas. Los fondos para RELAMPAGO y CACTI provienen de agencias e instituciones nacionales de investigación en los Estados Unidos, como la Fundación Nacional de Ciencia y el Departamento de Energía, Argentina y Brasil.

Actualización de red

El trabajo no hubiera sido posible hace un par de años, antes de que Argentina reforzara su sistema de radar meteorológico nacional. En 2011, el gobierno aprobó una red de radares de «doble polarización» que transmiten y reciben ondas de radio en dos orientaciones, que pueden distinguir entre diferentes tipos de precipitación, como granizo, lluvia y nieve.

Los trabajadores instalaron el primero de estos radares mejorados en Córdoba en 2015, dice Celeste Saulo, directora del servicio meteorológico nacional de Argentina en Buenos Aires. Hay otros siete radares de doble polarización que operan en todo el país, y tres más deberían estar en funcionamiento en diciembre, agrega.

Los científicos de RELAMPAGO planean comparar los datos del radar de Córdoba con los de sus instrumentos basados ​​en camiones, que pueden llegar a más áreas rurales y capturar información adicional sobre cómo crecen las tormentas, para tener una mejor idea de cómo funciona el clima severo en el centro de Argentina.

El proyecto también tiene un componente importante de ciencia ciudadana. Los residentes locales han sido capacitados para recolectar y medir granizo, así como grabar en video los niveles de las corrientes cuando llueve, dice Carlos Marcelo García, hidrólogo de la Universidad Nacional de Córdoba. «Serán actores fundamentales en el proyecto», dice.

Viendo el futuro

Después de que termine la temporada y el equipo de persecución de la tormenta esté guardado, los meteorólogos argentinos intentan aprovechar las lecciones aprendidas, dice Saulo. Durante RELAMPAGO, el servicio meteorológico probará un tipo de sistema de pronóstico que continuamente ingiere datos meteorológicos actualizados para mejorar los pronósticos. El sistema es similar a los utilizados por los meteorólogos en los Estados Unidos y Europa. La agencia meteorológica argentina quiere usar el sistema en el futuro, dice Saulo. «Al final del camino, nos habremos beneficiado porque conoceremos mejor nuestras tormentas», dice ella.

RELAMPAGO podría incluso dar un vistazo al futuro, dice Kristen Rasmussen, una científica atmosférica de la Universidad Estatal de Colorado en Fort Collins. A medida que aumentan las temperaturas globales, el ambiente cálido proporcionará más energía para alimentar tormentas eléctricas en todo el mundo. Rasmussen ha ejecutado simulaciones por computadora sobre cómo esos cambios podrían resultar en tormentas que se parecen a las poderosas que se ven ahora en Argentina 1 .

«Lo que estamos viendo en Sudamérica podría parecerse más a lo que veremos en un clima futuro», dice ella. Esto significa que otras partes del mundo pronto podrán conocer las tormentas que Argentina conoce tan bien.


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