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Las plantas se extinguen hasta 350 veces más rápido que la norma histórica.


La Tierra está viendo una pérdida de especies sin precedentes, que algunos ecologistas llaman una sexta extinción masiva. En mayo, un informe de las Naciones Unidas advirtió que 1 millón de especies están en peligro de extinción. Más recientemente, 571 especies de plantas fueron declaradas extintas.


por Jaco Le Roux, Florencia Yanelli, Heidi Hirsch, José María Iriondo Alegría, Marcel Rejmánek y Maria Loreto Castillo


Pero las extinciones han ocurrido durante el tiempo que la vida ha existido en la Tierra. La pregunta importante es, ¿ha aumentado la tasa de extinción? Nuestra investigación, publicada hoy en Current Biology , encontró que algunas plantas se han extinguido hasta 350 veces más rápido que el promedio histórico, con consecuencias devastadoras para especies únicas .

Medición de la tasa de extinción

«Cuántas especies se están extinguiendo» no es una pregunta fácil de responder. Para comenzar, faltan datos precisos sobre extinciones contemporáneas de la mayoría de las partes del mundo. Y las especies no están distribuidas uniformemente, por ejemplo, Madagascar alberga alrededor de 12,000 especies de plantas , de las cuales el 80% son endémicas (no se encuentran en ningún otro lugar). Mientras tanto, Inglaterra alberga solo 1,859 especies , de las cuales 75 (solo el 4%) son endémicas.

Las áreas como Madagascar, que tienen tasas excepcionales de biodiversidad en grave riesgo de destrucción humana, se denominan » puntos críticos «. Basado únicamente en números, se espera que los puntos críticos de biodiversidad pierdan más especies a la extinción que los puntos fríos como Inglaterra.

Pero eso no significa que no valga la pena conservar los resfriados: tienden a contener plantas completamente únicas.

Somos parte de un equipo internacional que recientemente examinó 291 extinciones modernas de plantas entre puntos calientes y fríos de biodiversidad. Observamos las causas subyacentes de la extinción, cuándo ocurrieron y cuán únicas eran las especies. Armados con esta información, preguntamos cómo difieren las extinciones entre los puntos calientes y fríos de la biodiversidad.

Como era de esperar, encontramos puntos calientes para perder más especies, más rápido, que los puntos fríos. La agricultura y la urbanización fueron importantes impulsores de la extinción de las plantas en los puntos calientes y fríos, lo que confirma la creencia general de que la destrucción del hábitat es la causa principal de la mayoría de las extinciones. En general, las plantas perennes herbáceas como los pastos son particularmente vulnerables a la extinción.

Sin embargo, los puntos fríos pueden perder más singularidad que los puntos calientes. Por ejemplo, siete extinciones de resfriados condujeron a la desaparición de siete géneros y, en un caso, incluso a toda una familia de plantas. Claramente, los resfriados también representan importantes reservorios de biodiversidad única que necesitan conservación.

También mostramos que las tasas de extinción recientes, en su punto máximo, fueron 350 veces más altas que las tasas de extinción histórica de fondo. Los científicos han especulado previamente que las extinciones modernas de plantas superarán las tasas de fondo en varios miles de veces en los próximos 80 años.

Entonces, ¿por qué nuestras estimaciones de extinción de plantas son tan bajas?

Primero, la falta de datos completos restringe las inferencias que se pueden hacer sobre las extinciones modernas. En segundo lugar, las plantas son únicas, algunas de ellas viven durante un tiempo extraordinariamente largo y muchas pueden persistir en bajas densidades debido a adaptaciones únicas, como la capacidad de reproducirse en ausencia de parejas.

Consideremos una situación hipotética en la que solo quedan cinco individuos vivos del baobab de Grandidier ( Adansonia grandidieri ) en estado salvaje. Estos árboles icónicos de Madagascar son una de las nueve especies vivas de su género y pueden vivir durante cientos de años. Por lo tanto, algunos árboles individuales pueden «colgarse allí» (una situación comúnmente conocida como «deuda de extinción») pero inevitablemente se extinguirán en el futuro.

Finalmente, declarar una planta extinta es un desafío, simplemente porque a menudo son muy difíciles de detectar, y no podemos estar seguros de haber encontrado a los últimos individuos vivos. De hecho, un informe reciente encontró que 431 especies de plantas que previamente se creían extintas han sido redescubiertas . Por lo tanto, es probable que las tasas reales de extinción de plantas y futuras extinciones superen con creces las estimaciones actuales.

No hay duda de que la pérdida de biodiversidad, junto con el cambio climático, son algunos de los mayores desafíos que enfrenta la humanidad. Junto con la destrucción del hábitat impulsada por el hombre, se espera que los efectos del cambio climático sean particularmente graves en la biodiversidad de las plantas . Las estimaciones actuales de extinciones de plantas son, sin duda, subestimaciones brutas.

Sin embargo, los signos son cristalinos. Si tuviéramos que condensar la historia de 4.500 millones de años de la Tierra en un año calendario, entonces la vida evolucionó en algún lugar en junio, los dinosaurios aparecieron alrededor de Navidad y el Antropoceno comienza dentro del último milisegundo de la víspera de Año Nuevo. Las tasas modernas de extinción de plantas que superan las tasas históricas en cientos de veces durante un período tan breve significarán un desastre para el futuro de nuestro planeta.

Publicamos en su versión original en inglés, además con los enlaces respectivos con el artículo original y las referencias


Plants are going extinct up to 350 times faster than the historical norm

Plant extinctions have skyrocketed, driven in large part by land clearing and climate change. Graphic Node/Unsplash, CC BY-SA

Jaco Le Roux, Macquarie University; Florencia Yanelli, Stellenbosch University; Heidi Hirsch, Stellenbosch University; José María Iriondo Alegría, Universidad Rey Juan Carlos; Marcel Rejmánek, University of California, Davis, and Maria Loreto Castillo, Stellenbosch University

Earth is seeing an unprecedented loss of species, which some ecologists are calling a sixth mass extinction. In May, a United Nations report warned that 1 million species are threatened by extinction. More recently, 571 plant species were declared extinct.

But extinctions have occurred for as long as life has existed on Earth. The important question is, has the rate of extinction increased? Our research, published today in Current Biology, found some plants have been going extinct up to 350 times faster than the historical average – with devastating consequences for unique species.

Measuring the rate of extinction

“How many species are going extinct” is not an easy question to answer. To start, accurate data on contemporary extinctions are lacking from most parts of the world. And species are not evenly distributed – for example, Madagascar is home to around 12,000 plant species, of which 80% are endemic (found nowhere else). England, meanwhile, is home to only 1,859 species, of which 75 (just 4%) are endemic.

Areas like Madagascar, which have exceptional rates of biodiversity at severe risk from human destruction, are called “hotspots”. Based purely on numbers, biodiversity hotspots are expected to lose more species to extinction than coldspots such as England.

But that doesn’t mean coldspots aren’t worth conserving – they tend to contain completely unique plants.

We are part of an international team that recently examined 291 modern plant extinctions between biodiversity hot- and coldspots. We looked at the underlying causes of extinction, when they happened, and how unique the species were. Armed with this information, we asked how extinctions differ between biodiversity hot- and coldspots.

Unsurprisingly, we found hotspots to lose more species, faster, than coldspots. Agriculture and urbanisation were important drivers of plant extinctions in both hot- and coldspots, confirming the general belief that habitat destruction is the primary cause of most extinctions. Overall, herbaceous perennials such as grasses are particularly vulnerable to extinction.

However, coldspots stand to lose more uniqueness than hotspots. For example, seven coldspot extinctions led to the disappearance of seven genera, and in one instance, even a whole plant family. So clearly, coldspots also represent important reservoirs of unique biodiversity that need conservation.

We also show that recent extinction rates, at their peak, were 350 times higher than historical background extinction rates. Scientists have previously speculated that modern plant extinctions will surpass background rates by several thousand times over the next 80 years.

So why are our estimates of plant extinction so low?

First, a lack of comprehensive data restricts inferences that can be made about modern extinctions. Second, plants are unique in – some of them live for an extraordinarily long time, and many can persist in low densities due to unique adaptations, such as being able to reproduce in the absence of partners.

Let’s consider a hypothetical situation where we only have five living individuals of Grandidier’s baobab (Adansonia grandidieri) left in the wild. These iconic trees of Madagascar are one of only nine living species of their genus and can live for hundreds of years. Therefore, a few individual trees may be able to “hang in there” (a situation commonly referred to as “extinction debt”) but will inevitably become extinct in the future.

Finally, declaring a plant extinct is challenging, simply because they’re often very difficult to spot, and we can’t be sure we’ve found the last living individuals. Indeed, a recent report found 431 plant species previously thought to be extinct have been rediscovered. So, real plant extinction rates and future extinctions are likely to far exceed current estimates.

There is no doubt that biodiversity loss, together with climate change, are some of the biggest challenges faced by humanity. Along with human-driven habitat destruction, the effects of climate change are expected to be particularly severe on plant biodiversity. Current estimates of plant extinctions are, without a doubt, gross underestimates.

However, the signs are crystal clear. If we were to condense the Earth’s 4.5-billion-year-old history into one calendar year, then life evolved somewhere in June, dinosaurs appeared somewhere around Christmas, and the Anthropocene starts within the last millisecond of New Year’s Eve. Modern plant extinction rates that exceed historical rates by hundreds of times over such a brief period will spell disaster for our planet’s future.

Jaco Le Roux, Associate Professor, Macquarie University; Florencia Yanelli, Researcher, Stellenbosch University; Heidi Hirsch, Postdoctoral research fellow, Stellenbosch University; José María Iriondo Alegría, Catedrático de universidad en el área de Botánica, Universidad Rey Juan Carlos; Marcel Rejmánek, Emeritus professor, University of California, Davis, and Maria Loreto Castillo, PhD Candidate, Stellenbosch University

This article is republished from The Conversation under a Creative Commons license. Read the original article.


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