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Los anillos de los árboles muestran un aumento sin precedentes del clima extremo en América del Sur


Los científicos han llenado un vacío en los registros climáticos del mundo al reconstruir 600 años de cambios de humedad del suelo en el sur y centro de América del Sur. 


por Earth Institute en la Universidad de Columbia


Además de documentar los mecanismos detrás de los cambios naturales, el nuevo Atlas de la Sequía de América del Sur revela que las sequías intensas y extensas sin precedentes y los períodos inusualmente húmedos han ido en aumento desde mediados del siglo XX. Sugiere que el aumento de la volatilidad podría deberse en parte al calentamiento global, junto con la contaminación anterior de la atmósfera por productos químicos que agotan el ozono. El atlas fue publicado esta semana en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences .

Las sequías recientes han azotado la agricultura en amplias zonas del continente, tendencias que el estudio llama «alarmantes». El autor principal, Mariano Morales, del Instituto Argentino de Ciencias de la Nieve, los Glaciares y el Medio Ambiente en el Consejo Nacional de Investigación de Ciencia y Tecnología, dijo: «Los eventos climáticos cada vez más extremos son consistentes con los efectos de las actividades humanas, pero el atlas por sí solo no proporciona evidencia de cuánto de los cambios observados se deben a la variabilidad climática natural frente al calentamiento inducido por el hombre «. El nuevo récord a largo plazo «destaca la vulnerabilidad aguda de América del Sur a los eventos climáticos extremos», dijo.

El coautor Edward Cook, jefe del Tree Ring Lab del Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia, dijo: «No queremos saltar del precipicio y decir que todo esto es cambio climático. Hay mucha variabilidad natural que podría imitar cambio climático inducido por el hombre «. Sin embargo, dijo, armados con el nuevo récord de 600 años, los científicos están mejor equipados para resolver las cosas.

El Atlas de sequía sudamericano es el último de una serie de atlas de sequía reunidos por Cook y sus colegas, que cubre muchos siglos de condiciones climáticas anuales en América del Norte; Asia; Europa y el Mediterráneo; y Nueva Zelanda y el este de Australia. Los estudios posteriores que se basan en los atlas han arrojado nuevos conocimientos sobre cómo las sequías pueden haber afectado negativamente a las civilizaciones pasadas, y el papel cada vez más evidente del calentamiento inducido por los humanos en el clima moderno. Más recientemente, los análisis de seguimiento de América del Norte han sugerido que el calentamiento está impulsando la que puede ser la peor sequía conocida en el oeste de los Estados Unidos.

Los anillos de los árboles muestran un aumento sin precedentes del clima extremo en América del Sur
Una continua sequía de una década ha afectado a gran parte de Chile y el oeste de Argentina. Aquí, Natalia Edith Codoceo Flores, en medio de las ruinas de la aldea chilena de Gualliguaica, que fue inundada por un nuevo embalse en la década de 1990; el agua ahora ha retrocedido casi por completo. Crédito: Francesco Fiondella / Instituto Internacional para el Clima y la Sociedad, tomado el 29 de abril de 2013.

El nuevo atlas cubre Argentina, Chile, Uruguay, Paraguay, la mayor parte de Bolivia y el sur de Brasil y Perú. Es el resultado de años de colecciones de campo de miles de registros de anillos de árboles, y análisis posteriores de investigadores sudamericanos, junto con colegas en Europa, Canadá, Rusia y Estados Unidos. El ancho de los anillos generalmente refleja los cambios anuales en la humedad del suelo, y los investigadores mostraron que los anillos recolectados se correlacionan bien con las sequías e inundaciones registradas a partir del período colonial español temprano, así como con las medidas instrumentales modernas. Esto les dio confianza para extender la reconstrucción de la humedad del suelo antes de los registros escritos.

Los autores dicen que los cambios naturales periódicos en la precipitación son impulsados ​​por patrones complejos y entrelazados de circulación atmosférica en la tierra y en el mar. Un factor clave: vientos del oeste de bajo nivel que soplan humedad en el continente desde el Pacífico. Estos son controlados en parte por cambios cíclicos periódicos en las temperaturas de la superficie del mar tanto en el Pacífico como en el Atlántico, que pueden provocar sequías y períodos húmedos. Los autores dicen que los cambios impulsados ​​por los gases de efecto invernadero en estos patrones parecen vinculados a una sequía de 10 años que continúa en el centro de Chile y el oeste de Argentina que ha causado una grave escasez de agua, junto con lluvias más fuertes de lo normal en las regiones orientales.

La precipitación también está controlada en parte por el modo anular meridional, un cinturón de vientos del oeste que rodea la Antártida. Este cinturón se contrae periódicamente hacia el sur o se expande hacia el norte, y cuando se contrae, debilita los vientos del oeste que traen lluvia a América del Sur. En las últimas décadas, se ha quedado estancado en el sur, en gran parte como resultado de los productos químicos que agotan el ozono utilizados en los refrigerantes del siglo XX que destruyeron el ozono atmosférico sobre la Antártida, según los científicos. Los productos químicos fueron prohibidos en la década de 1980, pero sus efectos han persistido.

El tercer factor principal es la llamada célula de Hadley, un fenómeno global que eleva el aire cálido y húmedo cerca del ecuador y lo envía más al norte y al sur, dejando caer la precipitación a medida que avanza. El aire se deposita cerca de la superficie en latitudes predecibles, momento en el cual la humedad ha sido expulsada en gran medida; Esto crea las zonas permanentemente secas de los subtropicales, incluidas las de América del Sur. Durante las últimas décadas, la célula de Hadley se ha expandido hacia los polos, probablemente en respuesta a los cambios climáticos inducidos por el hombre; Esto ha cambiado los patrones de lluvia y ampliado las zonas secas subtropicales, especialmente en el hemisferio sur.

Los anillos de los árboles muestran un aumento sin precedentes del clima extremo en América del Sur
Al mismo tiempo, las regiones occidentales del continente están sufriendo sequía, algunas partes del este están experimentando lluvias extremas. Aquí, pastos inundados a las afueras de Las Brujas, en el sur de Uruguay. Crédito: Francesco Fiondella / Instituto Internacional para el Clima y la Sociedad, tomado el 4 de diciembre de 2014.

El atlas indica que ha habido un aumento constante en la frecuencia de sequías generalizadas desde 1930, con los tiempos de retorno más altos, alrededor de 10 años, ocurridos desde la década de 1960. La grave escasez de agua ha afectado el centro de Chile y el oeste de Argentina entre 1968-1969, 1976-1977 y 1996-1997. Actualmente, las tierras secas del centro de Chile y el oeste de Argentina están encerradas en una de las sequías más severas de la década. En algunas áreas, se han perdido hasta dos tercios de algunos cultivos de cereales y vegetales en algunos años. Esto amenaza «el colapso potencial de los sistemas alimentarios», dice Morales.

Al mismo tiempo, las partes del sudeste del continente están viendo lluvias más fuertes de lo normal. Walter Baethgen, quien dirige la investigación agrícola en América Latina para el Instituto Internacional de Investigación para el Clima y la Sociedad de la Universidad de Columbia, dice que sus propios estudios muestran que la cuenca de La Plata en Uruguay ha visto veranos extremadamente húmedos más frecuentes desde 1970, con los correspondientes aumentos en la producción de cultivos y ganado. . Pero la frecuencia de los veranos muy secos se ha mantenido igual, lo que se traduce en mayores pérdidas de rendimientos esperados cuando llegan, dijo.

«Todo es coherente con la idea de que intensificarás los eventos húmedos y secos con el calentamiento global «, dijo Jason Smerdon, científico climático de Lamont-Doherty y coautor del estudio.

Utilizando registros de anillos de árboles recientemente desarrollados de Perú, Brasil, Bolivia y Colombia, el grupo ahora está trabajando para expandir el atlas para cubrir todo el continente, y extender la reconstrucción climática mil años o más, dijo Morales.

Los autores desean dedicar el estudio a la memoria de María del Rosario Prieto, su coautora y promotora activa de estudios de historia ambiental en América del Sur.