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Los árboles que fijan nitrógeno «comen» rocas, juegan un papel fundamental en la salud del bosque


Según un nuevo estudio, al aprovechar los nutrientes del lecho de roca, los alisos rojos juegan un papel clave en los ecosistemas forestales saludables.


por la Oregon State University


El estudio publicado hoy en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences .

Investigadores de la Universidad Estatal de Oregón y el Servicio Geológico de EE. UU. Determinaron que el aliso rojo, a través de su relación simbiótica con bacterias fijadoras de nitrógeno, extrae nutrientes que están encerrados en la roca madre, como el calcio y el fósforo. Este proceso acelera la disolución de rocas, liberando más nutrientes minerales que permiten que crezcan plantas y árboles .

El estudio aborda las implicaciones a largo plazo de cómo los nutrientes llegan a los ecosistemas, que sostienen su crecimiento y productividad a largo plazo y, en última instancia, almacenan carbono, dijo Julie Pett-Ridge, geoquímica de la Facultad de Ciencias Agrícolas de OSU y coautora en el estudio

La investigación también fomenta la comprensión de un conjunto específico de árboles que son conocidos por su capacidad de fertilizar bosques de forma natural al convertir el nitrógeno atmosférico en formas disponibles para otras plantas. Este proceso, llamado fijación de nitrógeno , es esencial para los ecosistemas naturales.

«El nitrógeno proviene principalmente de la atmósfera, pero más de 20 otros nutrientes provienen principalmente de la roca», dijo Pett-Ridge. «Hemos establecido una conexión entre esos dos procesos. Los árboles que fijan nitrógeno, que sabíamos que eran especiales por la forma en que aportan nitrógeno de la atmósfera, también tienen una capacidad única para acelerar el suministro de nutrientes derivados de las rocas».

El aliso rojo es un árbol caducifolio de hoja ancha originario del oeste de América del Norte. Está estrechamente relacionado con otras especies de aliso en todo el mundo. Como todas las especies de aliso, el aliso rojo puede liberar nitrógeno en el suelo a través de nódulos en sus raíces.

En cierto modo, el aliso rojo «come» rocas, dijo Steven Perakis, ecologista del USGS y autor principal del estudio financiado por la National Science Foundation.

«Estos árboles no solo pueden agregar nitrógeno a los ecosistemas, sino que también pueden agregar todos los otros nutrientes que los bosques requieren para crecer y almacenar carbono», dijo Perakis. «Ese conocimiento puede contribuir a la sostenibilidad de las prácticas forestales en los bosques gestionados. Los agricultores descubrieron hace mucho tiempo que los nutrientes eran esenciales para mantener la productividad. Estos procesos tardan un poco más en mostrarse en los bosques».

El nitrógeno es el nutriente más importante para la vida vegetal. Pero el nitrógeno atmosférico es inútil a menos que su enlace químico se descomponga por bacterias. Algunas especies de árboles como el aliso rojo han formado una relación simbiótica con bacterias fijadoras de nitrógeno. La bacteria tiene una enzima que convierte el nitrógeno atmosférico en amoníaco, lo que promueve el crecimiento de las plantas.

En el estudio, Pett-Ridge y Perakis observaron seis especies diferentes de árboles que crecen en el Bosque Estatal de Tillamook en la Cordillera de la Costa de Oregón: abeto de Sitka, abeto de Douglas, cicuta occidental, cedro rojo occidental, arce de hoja grande y aliso rojo.

Recolectaron hojas para analizar su composición de isótopos de estroncio, que revela las fuentes de nutrientes de los árboles. Determinaron que las hojas de aliso rojo mostraban una huella digital más fuerte de nutrientes derivados de rocas que los otros árboles.


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