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Los brotes combinados de escarabajos de la corteza y los incendios forestales auguran un futuro incierto para los bosques

Los brotes combinados de escarabajos de la corteza y los incendios forestales auguran un futuro incierto para los bosques
Un bosque en la cordillera de San Juan de las Montañas Rocosas, con abetos de Engelmann muertos junto a álamos vivos. Crédito: Robert Andrus

Los brotes de escarabajos de la corteza y los incendios forestales por sí solos no son una sentencia de muerte para los amados bosques de Colorado, pero cuando se combinan, su número puede volverse más permanente, muestra una nueva investigación de la Universidad de Colorado en Boulder.


por Kelsey Simpkins, Universidad de Colorado en Boulder


Encuentra que cuando un incendio forestal sigue a un brote severo de escarabajo de la picea en las Montañas Rocosas, las piceas de Engelmann no pueden recuperarse y volver a crecer, mientras que las raíces de los álamos sobreviven bajo tierra. El estudio, publicado el mes pasado en Ecosphere , es uno de los primeros en documentar los efectos de la muerte del escarabajo de la corteza en la recuperación de los bosques de gran altitud de los incendios forestales.

«El hecho de que Aspen se esté regenerando prolíficamente después de un incendio forestal no es una sorpresa», dijo Robert Andrus, quien realizó esta investigación mientras trabajaba en su doctorado. en geografía física en CU Boulder. «La pieza sorprendente aquí es que después de la muerte de los escarabajos y luego de los incendios forestales, en realidad no hay ningún abeto en regeneración».

La investigación anterior de Andrus encontró que los brotes de escarabajos de la corteza no son una sentencia de muerte para los bosques de Colorado, incluso después de brotes superpuestos con diferentes tipos de escarabajos, y que las infestaciones de escarabajos de la corteza del abeto no afectan la gravedad del fuego .

Esta nueva investigación, realizada en la cordillera de San Juan de las Montañas Rocosas, muestra que los bosques subalpinos que no han sido atacados por los escarabajos de la corteza probablemente se recuperen después de los incendios forestales. Pero para los bosques que sufren un brote severo de escarabajos de la corteza seguido de incendios forestales en unos cinco años, las coníferas no pueden reaparecer. Si bien estos bosques subalpinos a menudo pueden tardar un siglo en recuperarse de los incendios, esta investigación sobre la recuperación a corto plazo es un buen predictor de tendencias a largo plazo.

«Esta combinación, el brote del escarabajo del abeto y el incendio, puede alterar la trayectoria del bosque hacia el dominio del álamo temblón», dijo Andrus, quien ahora es investigador postdoctoral en la Universidad Estatal de Washington.

Para aquellos preocupados por el futuro de los bosques de las Montañas Rocosas más al norte, se necesita más investigación sobre las áreas quemadas en el Incendio Problemático del Este de 2020 para comprender cómo el brote del escarabajo del pino de montaña antes de ese incendio afectará la recuperación del bosque, según Andrus.

La próxima generación

Cada especie de escarabajo de la corteza se especializa en atacar, y generalmente matar, una especie de árbol hospedante específico o especies estrechamente relacionadas. Varias especies de escarabajos de la corteza son nativas de Colorado y, por lo general, existen en abundancia baja, matando solo árboles moribundos o debilitados. Pero a medida que el clima se vuelve más cálido y seco, sus poblaciones pueden explotar, provocando brotes que matan a un gran número de incluso los árboles más sanos.

Estos grandes y saludables abetos de Engelmann y abetos subalpinos son los que producen más semillas. Cuando los escarabajos de la corteza matan estos árboles y luego el fuego entra, los investigadores descubrieron que simplemente no se producen suficientes semillas en las áreas quemadas para regenerar el bosque.

Los álamos, sin embargo, vuelven a crecer desde sus sistemas de raíces. Si bien los tres árboles de mayor altitud tienen una corteza delgada y mueren cuando se exponen al fuego, con sus raíces regenerativas bajo tierra, los álamos pueden recuperarse donde las coníferas no pueden.

Los investigadores se enfocaron específicamente en áreas de bosque afectadas por brotes de escarabajos de corteza de abeto, que atacan a la picea de Engelmann, donde incendios como Papoose, West Fork y Little Sands ardieron en 2012 y 2013 en el Bosque Nacional Rio Grande. Descubrieron que para los bosques que sufren un brote severo de escarabajos de la corteza seguido de incendios forestales en aproximadamente cinco años, el abeto de Engelmann y los abetos subalpinos no se recuperaron en el 74% de los 45 sitios muestreados.

Esta información ayudará a informar a los administradores de la tierra y a los responsables de la formulación de políticas sobre las implicaciones para la recuperación de bosques de gran altitud después de una combinación de factores estresantes y eventos.

Y es información más importante que nunca. Los brotes de escarabajos de la corteza no solo dejan franjas de árboles secos y muertos, y menos árboles para producir semillas, sino que el clima se está volviendo más cálido y las sequías son cada vez más frecuentes, lo que promueve incendios más grandes.

«Los brotes de escarabajos de la corteza han matado muchos árboles en todo el oeste de los Estados Unidos. Y especialmente en los bosques de mayor altitud, lo que impulsa los brotes de escarabajos de la corteza y lo que impulsa el fuego son condiciones similares: condiciones generalmente más cálidas y secas», dijo Andrus.

Pero hay buenas noticias: los álamos que pueden llegar a dominar estos bosques pueden anclar su recuperación y evitar que los bosques se conviertan en pastizales.

«Donde los álamos se están regenerando, esperamos ver un bosque en esas áreas», dijo Andrus.


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