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Los científicos identifican un vasto ecosistema subterráneo que contiene miles de millones de microorganismos


Un equipo mundial de científicos encuentra un ecosistema debajo de la Tierra que es el doble del tamaño de los océanos del mundo



La Tierra está mucho más viva de lo que se pensaba, según los estudios de «vida profunda» que revelan un rico ecosistema bajo nuestros pies que es casi el doble del tamaño de todos los océanos del mundo.

A pesar del calor extremo, la luz, la nutrición minúscula y la presión intensa, los científicos estiman que esta biosfera subterránea está llena de entre 15 mil millones y 23 mil millones de toneladas de microorganismos, cientos de veces el peso combinado de cada humano en el planeta.

Los investigadores del Observatorio Deep Carbon dicen que la diversidad de las especies del inframundo puede compararse con la Amazonía o las Islas Galápagos, pero a diferencia de esos lugares, el medio ambiente todavía es en gran parte prístino porque la gente todavía tiene que explorar la mayor parte del subsuelo.

«Es como encontrar un nuevo reservorio de vida en la Tierra», dijo Karen Lloyd, profesora asociada de la Universidad de Tennessee en Knoxville. “Estamos descubriendo nuevos tipos de vida todo el tiempo. Gran parte de la vida está dentro de la Tierra y no encima de ella ”.

El equipo combina 1.200 científicos de 52 países en disciplinas que van desde la geología y la microbiología hasta la química y la física. Un año antes de la conclusión de su estudio de 10 años, presentarán una amalgama de resultados hasta la fecha antes de que se inaugure la reunión anual de la American Geophysical Union esta semana.

Se tomaron muestras de pozos de más de 5 km de profundidad y sitios de perforación submarina para construir modelos del ecosistema y estimar la cantidad de carbono vivo que podría contener.

Los resultados sugieren que el 70% de las bacterias y arqueas de la Tierra existen en el subsuelo, incluidas las Altiarchaeales de púas que viven en manantiales sulfúricos y Geogemma barossii , un organismo unicelular que se encuentra en los respiraderos hidrotermales 121C en el fondo del mar.

Un organismo que se encuentra a 2,5 km por debajo de la superficie ha sido enterrado durante millones de años y es posible que no dependa en absoluto de la energía del sol. En su lugar, el metanógeno ha encontrado una manera de crear metano en este ambiente de baja energía, que puede no usar para reproducir o dividir, sino para reemplazar o reparar partes rotas.

Lloyd dijo: «Lo más extraño para mí es que algunos organismos pueden existir durante milenios. «Son metabólicamente activos pero en éxtasis, con menos energía de la que creíamos posible para sustentar la vida».

Rick Colwell, un ecologista microbiano en la Universidad Estatal de Oregón, dijo que las escalas de tiempo de la vida subterránea eran completamente diferentes. Algunos microorganismos han estado vivos durante miles de años, casi sin moverse, excepto con cambios en las placas tectónicas, terremotos o erupciones.

«Los seres humanos nos orientamos hacia procesos relativamente rápidos, ciclos diurnos basados ​​en el sol o ciclos lunares basados ​​en la luna, pero estos organismos forman parte de ciclos lentos y persistentes en escalas de tiempo geológicas».

Las biosferas del inframundo varían según la geología y la geografía. Su tamaño combinado se estima en más de 2 mil millones de kilómetros cúbicos, pero esto podría ampliarse aún más en el futuro.

Los investigadores dijeron que sus descubrimientos fueron posibles gracias a dos avances técnicos: taladros que pueden penetrar mucho más profundamente debajo de la corteza terrestre y mejoras en los microscopios que permiten detectar la vida a niveles cada vez más diminutos.

Los científicos han estado tratando de encontrar un límite inferior más allá del cual la vida no puede existir, pero mientras más profundizan, más vida encuentran. Hay un máximo de temperatura, actualmente de 122 ° C, pero los investigadores creen que este récord se romperá si continúan explorando y desarrollando instrumentos más sofisticados.

Los misterios permanecen, incluso si la vida coloniza desde las profundidades o hacia abajo desde la superficie, cómo interactúan los microbios con los procesos químicos y lo que esto podría revelar acerca de cómo evolucionaron la vida y la Tierra.

Los científicos dicen que algunos hallazgos entran en el ámbito de la filosofía y la exobiología, el estudio de la vida extraterrestre.

Robert Hazen, un mineralogista de la Institución Carnegie para la Ciencia, dijo: «Debemos preguntarnos: si la vida en la Tierra puede ser tan diferente de lo que la experiencia nos ha llevado a esperar, entonces qué extrañeza podría esperar mientras buscamos la vida en otros mundos. ? ”


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