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Los grandes mamíferos hacen que el suelo sea más fértil en los bosques tropicales

Publicadoenero 19, 2021 @ 2:35 pm

Los grandes mamíferos hacen que el suelo sea más fértil en los bosques tropicales
Un estudio realizado por científicos de la Universidad Estatal de São Paulo demuestra que animales como los pecaríes y los tapires aumentan los niveles de nitrógeno del suelo, un elemento esencial para el crecimiento de las plantas. Un pecarí de labios blancos. Crédito: João Paulo Krajewski


El pecarí de labios blancos (Tayassu pecari) es un mamífero con pezuña similar a un jabalí que se encuentra en toda América Central y del Sur. 


de André Julião, FAPESP


Estos animales deambulan por el bosque en bandas de 50 a 100 individuos, comiendo una amplia variedad de alimentos. En la Mata Atlántica de Brasil, prefieren el fruto de la palma jussara Euterpe edulis.

La jussara es muy abundante en este bioma, probablemente gracias a la gran cantidad de estiércol, orina y suelo que pisotean los pecaríes, los tapires (Tapirus terrestris) y otros animales frugívoros o frugívoros. Este comportamiento libera formas de nitrógeno, un elemento clave en el crecimiento de las plantas .

Un estudio apoyado por la Fundación de Investigaciones de São Paulo — FAPESP y publicado en la revista Functional Ecology mostró que en áreas libres de estos frugívoros el nivel de amonio, una forma de nitrógeno en el suelo, era hasta un 95% menor. Los hallazgos evidencian por primera vez la importancia de estos animales para el ciclo del nitrógeno y sirven como una advertencia más de las pérdidas de ecosistemas causadas cuando los grandes mamíferos desaparecen de los bosques tropicales.

“Cualquier agricultor sabe lo crucial que es el ciclo del nitrógeno para lograr altos rendimientos de los cultivos. Estudios en otros ambientes ya han demostrado que la presencia de rumiantes estimula el crecimiento de las gramíneas gracias al efecto de sus excreciones sobre el ciclo del nitrógeno, incluida la optimización de la actividad de los microorganismos . Nuestro último estudio ha demostrado que los grandes mamíferos frugívoros brindan el mismo servicio en los bosques tropicales «, dijo Nacho Villar, primer autor del artículo. Villar es investigador afiliado al Instituto de Biociencias de la Universidad Estatal de São Paulo (IB-UNESP) en Rio Claro, Brasil. Actualmente es becario postdoctoral en el Instituto Holandés de Ecología (NIOO-KNAW).

El estudio también muestra que estos animales redistribuyen nitrógeno, fertilizando áreas que de otro modo serían pobres en nutrientes y, por lo tanto, sostienen el crecimiento de las plantas. Según las estimaciones de los investigadores, estas áreas reciben cuatro veces más amonio y 50 veces más nitratos que las áreas sin frugívoros.

El estudio formó parte del Proyecto Temático «Consecuencias ecológicas de la difamación en la Mata Atlántica», cuyo investigador principal fue Mauro Galetti, profesor del IB-UNESP, y se llevó a cabo con el auspicio del Programa de Investigación de la FAPESP sobre Caracterización y Conservación de la Biodiversidad. , Restauración y Uso Sostenible (BIOTA-FAPESP).

Los investigadores utilizaron el principal experimento de exclusión de herbívoros de América del Sur, que comprende 86 parcelas forestales de 15 metros cuadrados en el Parque Estatal Serra do Mar (estado de São Paulo), la reserva de selva atlántica continua más grande de Brasil. La mitad de las parcelas están valladas desde 2010 para evitar la entrada de grandes mamíferos. Todos los animales pueden entrar y salir libremente de las otras parcelas.

Las cámaras trampa en parcelas cercadas y abiertas demostraron la presencia o ausencia de pecaríes de labios blancos, pecaríes de collar (Pecari tajacu) y tapires, entre otros frugívoros.

Microorganismos, amonio y nitrato

En este estudio, los investigadores analizaron muestras de suelo de ocho parcelas de exclusión y sus controles abiertos emparejados, recolectados en las estaciones húmeda y seca. La abundancia de palma Jussara varió entre las diferentes parcelas.

En el suelo de parcelas abiertas, los niveles de amonio fueron 95% más altos y las tasas de nitrificación (conversión de amonio en nitrato) también fueron más altas debido a la abundancia de microorganismos en el suelo impulsada por frugívoros. Aunque las plantas absorben amonio, su metabolismo puede utilizar inmediatamente el nitrato, que por tanto se considera más valioso en términos de crecimiento vegetal.

«Los pecaríes representan del 80% al 90% de la biomasa total de mamíferos en la Mata Atlántica. Grandes grupos de estos animales deambulan por territorios extensos, fertilizando el bosque», dijo Villar. «La densidad del tapir es menor, por lo que su contribución al ciclo del nitrógeno no es tan grande, pero la cantidad excretada por cada individuo es considerable, al igual que el rango de cada animal al dispersar las semillas». Otro estudio del mismo grupo ya había demostrado cómo los pecaríes y los tapires contribuyen a la diversidad y abundancia de especies de plantas.

Esta gran biomasa frugívora es atraída por la gran cantidad de frutos de las palmas de jussara, cuya abundancia se debe a la fertilización del suelo por las excreciones de los animales (que probablemente también aumentan la capacidad de fructificación de las palmas). El resultado es un ciclo virtuoso para los animales, las plantas y los microorganismos del suelo (también estimulados por las excreciones), lo que lleva a los investigadores a proponer el término «césped fructífero» como descripción de dichas áreas. El término se considera análogo al concepto de césped de pastoreo, que se refiere a la retroalimentación positiva entre el consumo de alimentos de los rumiantes y la disponibilidad de alimentos en las sabanas africanas y otros paisajes de pastizales.

Los próximos pasos en la investigación del grupo incluirán investigar si el aumento de nitrógeno debido a la interacción de las plantas con los grandes mamíferos aumenta su absorción de carbono y reduce la liberación de gases de efecto invernadero del suelo. Si es así, la interacción planta-animal debería desempeñar un papel importante en la regulación del cambio climático global.