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Los incendios forestales en Australia arrojaron una inmensa cantidad de carbono

Los incendios forestales de 2019-2020 generaron 700 millones de toneladas de dióxido de carbono, pero mucho de eso podría haber sido absorbido por el fitoplancton en el océano.


Smriti Mallapaty


Los incendios forestales extremos que azotaron el sureste de Australia a fines de 2019 y principios de 2020 liberaron 715 millones de toneladas de dióxido de carbono al aire, más del doble de las emisiones estimadas previamente a partir de datos satelitales, según un análisis 1 publicado hoy en Nature .

«Esa es una cantidad estupenda», dice David Bowman, un ecologista de incendios de la Universidad de Tasmania en Hobart, quien agrega que los científicos podrían tener que repensar el impacto en el clima global de los incendios extremos, que ahora se han desatado no solo en Australia, sino también en en el oeste de Estados Unidos y Siberia. «El fuego es un gran problema ahora».

Sin embargo, no todo son malas noticias. Otro artículo 2 en Nature informa que gran parte de esta columna de carbono podría haber sido absorbida indirectamente por una gigantesca floración de fitoplancton en el Océano Austral.

Los peores incendios registrados

Los incendios sin precedentes arrasaron hasta 74.000 kilómetros cuadrados de bosques en su mayoría de eucaliptos o gomas en el sureste de Australia, un área más grande que Sri Lanka.

Estimaciones anteriores de bases de datos globales de emisiones de incendios forestales basadas en datos satelitales sugirieron que los incendios liberaron alrededor de 275 millones de toneladas de dióxido de carbono durante su cenit, entre noviembre de 2019 y enero de 2020.

Pero el nuevo análisis indica que esta cifra fue una gran subestimación, dice Ivar van der Velde, autor principal del primer artículo. “Estos modelos a menudo carecen de los detalles espacio-temporales para explicar el impacto total que tienen estos incendios”, dice van der Velde, científico ambiental en el Instituto de Investigación Espacial SRON de Holanda, en Utrecht, y en la Universidad Libre de Amsterdam.

REGISTRO DE EMISIONES.  Los incendios en Australia en 2019-2020 liberaron casi 80 veces más dióxido de carbono que una temporada típica de incendios forestales.
Fuente: Ref. 1 / M. Crippa y col . ‘ Emisiones fósiles de CO2 de todos los países del mundo: informe 2020 ‘ (Centro Común de Investigación de la Comisión Europea, 2020).

Él y su equipo se propusieron obtener una mejor estimación, basada en datos más granulares del instrumento de monitoreo troposférico TROPOMI en el satélite Sentinel-5 Precursor de la Agencia Espacial Europea.

TROPOMI toma instantáneas diarias de los niveles de monóxido de carbono en la columna atmosférica debajo de él. Los investigadores utilizaron estos datos para calcular una estimación más precisa de las emisiones de monóxido de carbono de los incendios forestales, que utilizaron como proxy para calcular las emisiones de dióxido de carbono.

Su cifra final, 715 millones de toneladas, es casi 80 veces la cantidad típica de dióxido de carbono emitido por los incendios en el sureste de Australia durante los tres meses pico de la temporada de incendios forestales de verano (ver ‘Emisiones récord’).

Bowman dice que la cifra es similar a lo que su equipo calculó a partir del área de bosques quemados 3 , pero mucho más alta que las cifras basadas en mediciones de emisiones satelitales anteriores.

La pregunta clave es cómo se recuperarán estos bosques, dice Cristina Santín, investigadora de incendios forestales del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas en Asturias. Los incendios forestales se han considerado durante mucho tiempo eventos netos de carbono cero, porque las emisiones que liberan se recuperan cuando la vegetación vuelve a crecer, pero un aumento en la frecuencia e intensidad de los incendios en Australia podría significar que los ecosistemas nunca se recuperan por completo. Si estos incendios «amenazan la recuperación del ecosistema, entonces realmente debemos preocuparnos», dice.

Razón para la esperanza

Sin embargo, el segundo artículo, también publicado hoy, podría dar a los investigadores motivos de esperanza. Sugiere que las emisiones generadas por la crisis de los incendios forestales fueron casi compensadas por gigantescas floraciones de fitoplancton en el Océano Austral, registradas durante el verano de 2019-20.

Los hallazgos demuestran cómo los incendios forestales pueden influir directamente en los procesos oceánicos, dice el coautor del estudio Richard Matear, un científico climático con sede en Hobart de la Organización de Investigación Científica e Industrial de la Commonwealth del gobierno australiano. «Los sistemas están conectados».

Él y sus colegas descubrieron que, durante los incendios, enormes columnas de humo negro, ricas en nutrientes, fueron arrastradas a miles de kilómetros sobre el océano. En cuestión de días, estos aerosoles habían infundido en las aguas el hierro muy necesario, nutritivo fitoplancton, que absorbía el equivalente de carbono hasta el 95% de las emisiones de los incendios.

El océano parece lograr “un asombroso juego de manos, como un mago”, dice Bowman. Pero él y otros investigadores dicen que es necesario trabajar más para comprender a dónde va finalmente el carbono absorbido por el plancton y si regresa a la atmósfera.

Ambos estudios revelan hallazgos sorprendentes que muestran que «no entendemos los incendios tanto como realmente necesitamos», dice Santín, algo que ella dice que debemos manejar mejor, porque «los incendios van a ser cada vez más importantes en el carbono ciclo».

doi: https://doi.org/10.1038/d41586-021-02509-3

Referencias

  1. 1.van der Velde, IR y col. Naturaleza https://doi.org/10.1038/s41586-021-03712-y (2021).Artículo Google Académico 
  2. 2.Tang, W. y col. Naturaleza https://doi.org/10.1038/s41586-021-03805-8 (2021).Artículo Google Académico 
  3. 3.Bowman, DMJS, Williamson, GJ, Price, OF, Ndalila, MN y Bradstock, RA Plant Cell Environ. https://doi.org/10.1111/pce.13916 (2020).PubMed Artículo Google Académico