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Los investigadores abordan el envenenamiento por buitres africanos con implicaciones globales de enfermedades y biodiversidad


Investigadores de la Universidad de Maryland (UMD) en varias universidades colaboraron con otros líderes internacionales en conservación de vida silvestre para producir una evaluación experta y recomendaciones para los esfuerzos de control de envenenamiento por buitres en el sur de África.


por Samantha Watters, Universidad de Maryland


Los buitres actúan como carroñeros más críticos de la naturaleza, actuando como disposición de basura del ecosistema y desinfectadores para mantener la salud animal, ambiental y humana por igual. Con la disminución de las poblaciones de buitres globales, las enfermedades que anteriormente estaban bajo control pueden volver a surgir como amenazas y contribuir a la propagación de la enfermedad global (un problema prioritario durante la pandemia COVID-19), al tiempo que también tienen un impacto negativo en la biodiversidad general.

Para abordar la rápida disminución de las poblaciones de buitres africanos, el Centro Nacional de Síntesis Socioambiental (SESYNC, financiado por la National Science Foundation a través de UMD) ha reunido un grupo interdisciplinario e internacional de científicos con el objetivo de salvar a los buitres de África. Los hallazgos de su última publicación destacan el tema de los envenenamientos de buitres ilegales en el sur de África desde una perspectiva de conservación y criminología, recomendando un enfoque más coordinado y holístico de la regulación, la educación y la aplicación para involucrar a las comunidades locales y maximizar los esfuerzos de conservación .

«Este trabajo es vital», dice William Bowerman, presidente de Ciencia y Tecnología Ambiental en la Facultad de Agricultura y Recursos Naturales (AGNR) de la UMD y organizador principal del esfuerzo de SESYNC. «Podríamos perder a los buitres africanos por completo en unos pocos años. Pero contamos con profesores de la UMD y la Universidad de Cornell, Birdlife International, el Fondo Peregrine, Endangered Wildlife Trust y muchos otros que trabajan para resolver este problema internacional en colaboración. Tenemos problemas de envenenamiento químico , pero también plomo y otros contaminantes, pérdida de hábitat , caza furtiva y comercio de buitres por creencias y uso medicinal, y otros factores que contribuyen a por qué las poblaciones están disminuyendo tan rápidamente y por qué necesitamos tantos expertos diferentes «.

Centrándose en la intoxicación por buitres con este nuevo artículo publicado en Global Ecology and Conservation, el equipo de la UMD incluye miembros de la facultad de Ciencias Ambientales y Tecnología, Economía Agrícola y de Recursos, Antropología, y un nuevo miembro de la facultad de Ciencias Geográficas (Facultad de Ciencias del Comportamiento y Sociales, BSOS). Meredith Gore, actualmente con la Universidad Estatal de Michigan, es la autora principal de este artículo y se unirá oficialmente a la UMD en agosto. «Me llamo a mí mismo científico social de la conservación: los humanos son mi especie y mi hábito es colaborar», dice Gore. «Cuando me invitaron a trabajar en este proyecto SESYNC, no tenía exposición previa a los buitres, pero hago mucho trabajo en África, y los factores humanos en la conservación de los buitres son muy complejos y dinámicos. Como grupo de expertos, nosotros realmente podría aprovechar nuestra diversidad para pensar sobre este problema de una manera diferente «.

Si bien la obtención de expertos y los ejercicios de «evaluación de escritorio» como este documento son prácticas comunes tanto en criminología como en conservación, estos procesos de pensamiento nunca antes se habían combinado y aplicado en el contexto de la intoxicación por buitres africanos para tratar de hacer recomendaciones y finalmente mejorar los esfuerzos de control y conservación .

«El uso de un marco de criminología es relativamente nuevo para la conservación», dice Jen Shaffer, profesora asistente de antropología, BSOS. «Las políticas de conservación se han centrado durante mucho tiempo en identificar las causas directas de la pérdida de especies, que culminó en la creación de áreas protegidas para especies, así como políticas con incentivos y castigos. Más recientemente, se han realizado esfuerzos para evaluar y abordar las causas indirectas o subyacentes de las especies pérdida, como la pobreza, la inseguridad alimentaria y la falta de acceso a los recursos necesarios. En nuestra investigación, capturamos las causas directas e indirectas de la pérdida del buitre africano, pero ampliamos este trabajo para identificar una gama más amplia de factores culturales y físicos en el medio ambiente. que promueven el envenenamiento

«En primer lugar, formulamos una variedad de estrategias y tácticas para evitar que ocurra el envenenamiento, junto con limitar los impactos si ocurriera un evento de envenenamiento», agrega Jennifer Mullinax, profesora asistente de Ciencia y Tecnología Ambiental, AGNR. «Por ejemplo, sugerimos una campaña de educación sobre los riesgos para la salud humana de los venenos comunes utilizados, y una intervención de planificación y capacitación sobre la respuesta a la intoxicación de vida silvestre. Este esfuerzo es un gran ejemplo de tener un gran grupo de partes interesadas, incluidos los constituyentes locales, con ideas simples o complejas que podrían ser implementadas por agencias locales o sin fines de lucro para impactar directamente el envenenamiento por buitres «.

La necesidad de esfuerzos de educación y capacitación más coordinados fue un hallazgo clave del estudio, ya que según Gore, muchas personas, particularmente los locales, no siempre ven el envenenamiento como un delito. A menudo, esto se hace para proteger al ganado de animales más grandes y depredadores, con el veneno ni siquiera destinado a los buitres. Sin embargo, el envenenamiento intencional por cazadores furtivos también puede ser un factor.

«Hacer que la población de buitres disminuya de envenenamiento intencional a la luz en la comunidad científica aumenta la conciencia de la caza furtiva, no solo de los animales objetivo (como los elefantes) que son asesinados, sino del impacto secundario en otras especies, como los buitres, y cómo eso afecta la salud socioecológica-económica de muchos pueblos y naciones «, dice Reggie Harrell, profesor de Ciencia y Tecnología Ambiental, AGNR.

Además de generar conciencia y recomendaciones para la comunidad científica, la información de este documento ya está en el terreno y en manos de quienes pueden usarla, dice Gore, difundida por Andre Botha, coautor y el programa Vultures for Africa. gerente de Endangered Wildlife Trust, también uno de los principales organizadores de la iniciativa SESYNC. «Un hallazgo clave de este trabajo es que hay muchas soluciones existentes en el terreno, simplemente no se combinan, coordinan o usan de manera integral para maximizar el beneficio. Además de pensar en formas en que podemos incentivar y permitir el cumplimiento , por ejemplo, restringiendo el acceso a los productos químicos que se usan ilegalmente y al mismo tiempo proporcionando acceso a quienes los necesitan por razones legales,

Dada la naturaleza complicada de los envenenamientos de buitres en África, la combinación de criminología con participación comunitaria fue fundamental para este trabajo, agrega Gore. «La criminología utiliza la prevención del crimen situacional para prevenir ataques terroristas en aviones y disturbios en estadios deportivos. Usamos esas mismas técnicas de crimen situacional y las aplicamos a la conservación del buitre. Sin embargo, agregamos una dimensión adicional, involucrando a las comunidades, basada en la investigación y conservación de acción participativa. , que conocemos y hacemos muy bien en las universidades de concesión de tierras «.

Gore y el equipo enfatizan la importancia de que esta información se adapte a las comunidades locales y se use en el terreno para un cambio real. «Al final del día, solo somos expertos», dice Gore. «Eso es importante, pero consideramos los problemas de manera diferente a la gente local, por lo que el trabajo que hicimos debe interpretarse en el terreno en un contexto local».

Shaffer agrega: «Desde una perspectiva antropológica, creo que nuestros hallazgos subrayan cómo las estrategias sostenibles para reducir y eliminar los delitos contra la vida silvestre requieren un contexto cultural local y la participación de la comunidad. Nuestro trabajo también sirve como modelo de cómo se puede abordar el problema del envenenamiento por buitres africanos en otras partes del continente africano «.

«Este es un problema realmente serio», subraya Gore. «Los buitres son ingenieros de ecosistemas y, a medida que su población disminuye, los impactos de segundo orden pueden dañar los ecosistemas y las personas. Es urgente, dinámico y también realmente complejo. ¿Por qué las personas en Maryland deberían preocuparse por lo que está sucediendo en el sur de África? Porque todo se relaciona con salud ambiental. Y la salud socioambiental se relaciona con la seguridad socioambiental. Y la seguridad global es la seguridad nacional como nos ha demostrado la pandemia [COVID-19]. Lo que comienza en otro lugar nos impacta aquí en los Estados Unidos y en Maryland «.

Sin embargo, Gore y el equipo se inspiran en la naturaleza colaborativa del trabajo, y todos los miembros del equipo enfatizan el poder y el papel de la ciencia del equipo colaborativo para abordar estas preocupaciones globales importantes. «Creo que los científicos tienen un papel que desempeñar», dice Gore. «Tenemos algo que ofrecer aquí, y deberíamos involucrarnos en temas globales de la forma en que estamos a través de SESYNC».

Lars Olson, profesor de Economía Agrícola y de Recursos, AGNR, agrega: «Este proyecto es un excelente ejemplo de cómo la ciencia del equipo interdisciplinario puede producir colaboraciones que son mayores que la suma de las partes y ayudan a abordar la conservación de especies en peligro de extinción sujetas a múltiples amenazas «.


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