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Los investigadores dicen que las algas cultivadas pueden absorber el exceso de nutrientes que afectan la salud humana y la vida marina

Los investigadores dicen que las algas cultivadas pueden absorber el exceso de nutrientes que afectan la salud humana y la vida marina
Cultivo de algas en las Islas Feroe. Crédito: Ocean Rainforest 

Es fácil pensar que más nutrientes, las cosas que la vida necesita para crecer y prosperar, fomentarían ecosistemas más vibrantes.

Sin embargo, la contaminación por nutrientes ha causado estragos en los sistemas marinos, contribuyendo a la proliferación de algas nocivas, peor calidad del agua y zonas muertas pobres en oxígeno.


por Harrison Tasoff, Universidad de California – Santa Bárbara


Un equipo de investigadores de la Universidad de California en Santa Bárbara ha propuesto una nueva estrategia para reducir grandes cantidades de nutrientes, específicamente nitrógeno y fósforo, después de que ya se hayan liberado al medio ambiente. En un estudio que aparece en la revista Marine Policy , los autores sostienen que la increíble capacidad de las algas para extraer nutrientes del agua podría proporcionar una solución eficiente y rentable. Al observar el Golfo de México de EE. UU., El equipo identificó más de 63.000 kilómetros cuadrados aptos para la acuicultura de algas.

«Un objetivo clave de la ecología de la conservación es comprender y mantener el equilibrio natural de los ecosistemas, porque la actividad humana tiende a desequilibrar las cosas», dijo la coautora Darcy Bradley, codirectora del Programa Oceánico y Pesquero del Departamento de Medio Ambiente de la universidad. Laboratorio de Mercados. Las actividades en tierra, como la agricultura a escala industrial, envían muchos nutrientes a las vías fluviales donde se acumulan y fluyen hacia el océano en mayores cantidades de lo que lo harían naturalmente.

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Las algas y los microbios oportunistas aprovechan el exceso de nutrientes, que alimentan las floraciones masivas. Este crecimiento puede tener todo tipo de consecuencias, desde la producción de biotoxinas hasta la asfixia de hábitats en monocultivos virtuales. Y aunque estas algas producen oxígeno cuando están vivas, mueren tan repentinamente y en tal volumen que su rápida descomposición consume todo el oxígeno disponible en el agua, transformando enormes franjas del océano en las llamadas «zonas muertas».

Las algas cultivadas podrían consumir los nutrientes disponibles, afirman los autores, limitando los recursos para el crecimiento desenfrenado de algas y microbios molestos. Las algas también producen oxígeno, lo que podría aliviar el desarrollo de zonas muertas hipóxicas.

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Los autores analizaron datos del Golfo de México de EE. UU., Que dicen que ejemplifican los desafíos asociados con la contaminación por nutrientes. Más de 800 cuencas hidrográficas en 32 estados entregan nutrientes al Golfo, lo que ha llevado a una creciente zona muerta con poco oxígeno. En 2019, esta zona muerta se extendía por poco más de 18.000 kilómetros cuadrados, un poco más pequeña que el área de Nueva Jersey.

Utilizando datos oceanográficos y de uso humano de código abierto , el equipo identificó áreas del golfo aptas para el cultivo de algas. Descubrieron que aproximadamente el 9% de la zona económica exclusiva de los Estados Unidos en el golfo podría albergar la acuicultura de algas, particularmente frente a la costa oeste de Florida.

«El cultivo de algas marinas en menos del 1% del Golfo de México de EE. UU. Podría alcanzar los objetivos de reducción de la contaminación del país que, durante décadas, han sido difíciles de lograr», dijo la autora principal Phoebe Racine, Ph.D. candidato en la Bren School of Environmental Science & Management de UCSB.

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«Tratar con la contaminación por nutrientes es difícil y costoso», agregó Bradley. Solo EE. UU. Gasta más de $ 27 mil millones cada año en el tratamiento de aguas residuales.

Muchas regiones emplean programas de comercialización de la calidad del agua para gestionar este problema. En estos sistemas de tope y comercio, los reguladores establecen un límite en la cantidad de un contaminante que puede liberarse, y luego las entidades intercambian créditos en un mercado. Los programas de comercio de la calidad del agua existen en todo Estados Unidos, aunque a menudo son pequeños, personalizados y pueden ser efímeros. Dicho esto, son muy prometedores y, según Racine, cuentan con apoyo bipartidista.

La acuicultura de algas marinas encajaría muy bien en estas iniciativas. «Dependiendo de los costos y la eficiencia de la agricultura, la acuicultura de algas marinas podría financiarse mediante los mercados comerciales de calidad del agua por entre 2 y 70 dólares por kilogramo de nitrógeno extraído», dijo Racine, «que está dentro del rango de los precios crediticios observados en los mercados existentes».

Además, los investigadores señalan que la demanda de algas marinas está aumentando en los sectores alimentario e industrial. Los productos potenciales incluyen biocombustibles, fertilizantes y alimentos, dependiendo de la calidad del agua, dijo Racine. Esto significa que, a diferencia de muchas estrategias de remediación, la acuicultura de algas marinas podría pagarse por sí misma o incluso generar ingresos.

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Y parece que ha llegado el momento de la propuesta de los autores. «Estados Unidos ha tenido tradicionalmente muchas barreras para llevar la acuicultura al océano», explicó Bradley. «Pero hay un apoyo político creciente en forma de proyectos de ley redactados y una orden ejecutiva firmada que podría catalizar la expansión de la industria acuícola de Estados Unidos».

Este estudio es el primero de varios que surgen del Grupo de Trabajo de Algas Marinas, un grupo interdisciplinario de investigadores que buscan comprender y trazar el potencial de los beneficios de la acuicultura de algas marinas para la sociedad. Actualmente están investigando una variedad de otros servicios ecosistémicos que el cultivo de algas podría proporcionar, como los beneficios para las pesquerías circundantes y la captura de carbono. Los investigadores también están trabajando en un documento que explora la eliminación de nitrógeno y fósforo a nivel nacional con un análisis a escala fina que modela la eliminación de nutrientes de las algas marinas nativas frente a la costa de Florida.

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Mientras los seres humanos sigan añadiendo nutrientes al medio ambiente, la naturaleza encontrará formas de utilizarlos. Al cultivar deliberadamente algas, podemos cultivar algas que sabemos que son benignas, útiles o incluso potencialmente útiles, en lugar de las algas oportunistas que actualmente aprovechan estos nutrientes en exceso.