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Los lagos de todo el mundo están experimentando floraciones de algas más severas


La intensidad de las floraciones de algas de verano ha aumentado en las últimas tres décadas, según una primera encuesta mundial de docenas de grandes lagos de agua dulce, realizada por Jeff Ho y Anna Michalak de Carnegie y Nima Pahlevan de la NASA y publicada por Nature .


por Carnegie Institution for Science


Los informes de floraciones de algas nocivas, como los que cerraron el suministro de agua de Toledo en 2014 o llevaron a declarar estados de emergencia en Florida en 2016 y 2018, están creciendo. Estos fenómenos acuáticos son dañinos, ya sea por la intensidad de su crecimiento o porque incluyen poblaciones de fitoplancton productor de toxinas. Pero antes de este esfuerzo de investigación, no estaba claro si el problema realmente empeoraba a escala global. Del mismo modo, el grado en que la actividad humana, incluida la agricultura, el desarrollo urbano y el cambio climático, estaba contribuyendo a este problema era incierto.

El lago Khanka (izquierda) en la frontera entre Rusia y China y el lago St. Clair (derecha) en la frontera entre Estados Unidos y Canadá mostraron mejoría y luego se deterioraron en el estudio de Ho, Michalak y Pahlevan sobre las floraciones de algas en grandes lagos. 
Crédito: imagen de Khanka realizada por Norman Kuring, la web Ocean Color de la NASA, y Lauren Dauphin. Imagen de St. Clair cortesía del Observatorio de la Tierra de la NASA realizada por Joshua Stevens, utilizando datos de Landsat del Servicio Geológico de EE. UU.

«Las floraciones de algas tóxicas afectan el suministro de agua potable, la agricultura, la pesca, la recreación y el turismo», explicó el autor principal Ho. «Los estudios indican que solo en los Estados Unidos, las floraciones de agua dulce resultan en la pérdida de $ 4 mil millones cada año».

A pesar de esto, los estudios sobre floraciones de algas de agua dulce se han centrado en lagos individuales o regiones específicas, o el período examinado fue relativamente corto. Hasta el momento no se habían realizado estudios globales a largo plazo sobre floraciones de agua dulce.

Los lagos de todo el mundo están experimentando floraciones de algas más severas
El estudio de Ho, Michalak y Pahlevan sobre las floraciones de algas en los lagos durante un período de 30 años encontró que el lago Okeechobee de Florida se deterioró. Las floraciones de algas tóxicas resultaron en estados de emergencia declarados en Florida en 2016 y 2018. Crédito: Imagen del Observatorio de la Tierra de la NASA realizada por Joshua Stevens, utilizando datos de Landsat del Servicio Geológico de EE. UU.

Ho, Michalak y Pahlevan utilizaron 30 años de datos de la NASA y del satélite Landsat 5 de la US Geological Survey, que monitoreó la superficie del planeta entre 1984 y 2013 con una resolución de 30 metros, para revelar tendencias a largo plazo en las floraciones de algas en verano. 71 grandes lagos en 33 países en seis continentes. Para hacerlo, crearon una asociación con Google Earth Engine para procesar y analizar más de 72 mil millones de puntos de datos .

«Descubrimos que la intensidad máxima de las floraciones de algas en verano aumentó en más de dos tercios de los lagos, pero disminuyó de manera estadísticamente significativa en solo seis de los lagos», explicó Michalak. «Esto significa que las floraciones de algas realmente se están generalizando y se vuelven más intensas, y no es solo que les estamos prestando más atención ahora que hace décadas».

Los lagos de todo el mundo están experimentando floraciones de algas más severas
El Lago de Cahora Bassa en Mozambique fue uno de los lagos que el estudio de Ho, Michalak y Pahlevan sobre la intensidad de las floraciones de algas en el agua del lago mostró una mejora sostenida durante el período de 30 años. Crédito: Imagen del Observatorio de la Tierra de la NASA realizada por Jesse Allen, utilizando datos MODIS de la capacidad de la Tierra en tiempo casi real para EOS (LANCE) y datos de Landsat del Servicio Geológico de EE. UU.

Aunque la tendencia hacia floraciones más intensas era clara, las razones de este aumento parecían variar de un lago a otro, sin patrones consistentes entre los lagos donde las floraciones han empeorado al considerar factores como el uso de fertilizantes, la lluvia o la temperatura. Sin embargo, un hallazgo claro es que entre los lagos que mejoraron en cualquier punto durante el período de 30 años, solo aquellos que experimentaron el menor calentamiento pudieron mantener las mejoras en las condiciones de floración . Esto sugiere que el cambio climático probablemente ya esté obstaculizando la recuperación de los lagos en algunas áreas.

«Este hallazgo ilustra lo importante que es identificar los factores que hacen que algunos lagos sean más susceptibles al cambio climático», dijo Michalak. «Necesitamos desarrollar estrategias de gestión del agua que reflejen mejor las formas en que las condiciones hidrológicas locales se ven afectadas por un clima cambiante».