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Los prados de algas marinas albergan vida silvestre durante siglos, destacando la necesidad de conservación


Un nuevo estudio muestra que los prados de pastos marinos arraigan raíces profundas y persisten en el mismo lugar durante cientos y posiblemente miles de años.


por Natalie Van Hoose, Museo de Historia Natural de Florida


Los pastos marinos, fuentes cruciales de refugio y alimentos para miles de especies, están amenazados a nivel mundial por el desarrollo costero, la contaminación y el cambio climático . Si bien los científicos han documentado la salud de las praderas de pastos marinos durante varios años o décadas, evaluar estos hábitats a escala de siglos o milenios ha sido un desafío mucho mayor.

Los investigadores de la Universidad de Florida utilizaron conchas modernas y fósiles de animales que viven en pastos marinos para estimar la edad de estos prados, demostrando que, lejos de ser parches transitorios de malezas submarinas, son notablemente estables en el tiempo.

También descubrieron que las praderas de pastos marinos albergaban una variedad de animales mucho más rica que el fondo marino arenoso desnudo, destacando la importancia de los pastos marinos como reservorios críticos de biodiversidad a largo plazo en los ecosistemas costeros .

«Esta es una razón más para abogar por la conservación y preservación de los pastos marinos», dijo el autor principal del estudio Alexander Challen Hyman, quien realizó la investigación como estudiante de maestría en la Escuela de Recursos Naturales y Medio Ambiente de la UF. «Este estudio resalta cuán vitales son los pastos marinos como hábitats. No solo son puntos críticos de biodiversidad, sino que son puntos críticos permanentes y estables en el tiempo».

Los prados de algas marinas transforman su entorno al desacelerar la energía de las olas, mejorar la calidad y la claridad del agua , almacenar carbono y estabilizar el fondo marino. Al templar las fuerzas externas, los prados atraen una variedad de peces, aves, mamíferos marinos, invertebrados y algas. En Florida, proporcionan hábitats de cría para aproximadamente el 70% del pescado que los floridanos capturan y comen y también son el alimento básico de los manatíes y las tortugas marinas verdes.

Pero los pastos marinos son algunos de los ecosistemas más amenazados del planeta. Un estudio de 2009 reveló que las praderas de pastos marinos cartografiadas han disminuido en todo el mundo en un estimado de 29% desde que comenzaron los registros en 1879, y la tasa de pérdida se está acelerando.

Los prados de algas marinas albergan vida silvestre durante siglos, destacando la necesidad de conservación
Los investigadores recolectaron más de 50,000 conchas modernas y fósiles para estudiar cómo los prados de pastos marinos cambiaron con el tiempo. Las comunidades de moluscos muertos, incluidos estos Chione elevata, son archivos útiles de cómo se veía un hábitat hace cientos o miles de años. Crédito: Natalie van Hoose / Museo de Florida

Para comprender cómo los prados han cambiado con el tiempo, los científicos recurrieron al campo emergente de la paleobiología de la conservación, que agrega el registro fósil a la investigación de los ecosistemas modernos.

«No tenemos una máquina del tiempo para visitar regiones costeras del pasado y verificar que haya pastos marinos allí», dijo Michal Kowalewski, presidente de Paleontología de invertebrados de Thompson en el Museo de Historia Natural de Florida e investigador principal del estudio. «Pero podemos usar proyectiles como una forma de vislumbrar cómo funcionaban estos hábitats antes de la Revolución Industrial y si persisten en el tiempo o aparecen y luego desaparecen».

Los ecologistas a menudo pueden evaluar la salud y la biodiversidad de los ecosistemas marinos de la actualidad simplemente estudiando la comunidad local de moluscos: animales como caracoles, babosas, ostras y mejillones. Sin embargo, para paleontólogos como Kowalewski, las conchas fósiles de moluscos también pueden ser un portal en el pasado de un ecosistema.

«Los moluscos son abundantes, diversos, ecológicamente importantes y muy bien representados en el registro fósil», dijo. «A menudo se pueden identificar a las especies simplemente desde sus caparazones. Los muertos son poderosos narradores de historias sobre lo que anteriormente vivía en un ecosistema».

El equipo recolectó e identificó más de 50,000 conchas de praderas de pastos marinos y áreas arenosas abiertas en la región de Big Bend de Florida en la Costa del Golfo, uno de los ecosistemas costeros más vírgenes de los EE. UU. Las conchas representaban comunidades de moluscos vivos y muertos. La datación por radiocarbono mostró que el 40% de los depósitos tenían más de 500 años, y el depósito más antiguo tenía casi 2,000 años.

Al comparar la abundancia y el tipo de conchas viejas con las especies vivas, el equipo pudo tener una idea de si un hábitat en particular había cambiado. Si las dos comunidades se reflejan entre sí, el hábitat moderno y antiguo probablemente también lo hizo. Pero si los investigadores vieran un desajuste, sabrían que el hábitat había cambiado con el tiempo.

«Si estás en un desierto, rodeado de serpientes, cactus y coyotes, pero cavas y encuentras huesos de ballena, asumirías que ha habido un gran cambio en el hábitat», dijo Hyman, ahora estudiante de doctorado en el Instituto de Virginia. de ciencias marinas. «Esto funciona con el mismo principio».

Los prados de algas marinas albergan vida silvestre durante siglos, destacando la necesidad de conservación
Los investigadores tomaron muestras de praderas de pastos marinos y parches abiertos de arena en la región de Big Bend de Florida, hogar del segundo prado de pastos marinos más grande en el este del Golfo de México. Crédito: Kristen Grace / Museo de Florida

Los investigadores encontraron que las comunidades de moluscos vivos y muertos en los prados de pastos marinos coincidían entre sí, lo que sugiere que los pastos marinos que muestrearon han crecido en el mismo lugar durante siglos o más, dijo Kowalewski.

«El mosaico de fondos arenosos abiertos y praderas de pastos marinos que vemos hoy no es un mosaico transitorio y siempre cambiante», dijo. «Nuestros datos sugieren que los pastos marinos no están cambiando drásticamente y cambiando de ubicación».

Las comunidades de moluscos también fueron mucho más consistentes de un prado a otro en comparación con las comunidades en áreas arenosas abiertas, que diferían ampliamente según el lugar y el tiempo. Hyman dijo que si bien los pastos marinos proporcionan estabilidad estructural, las áreas arenosas son mucho más vulnerables a las tormentas o cambios inusuales en las condiciones locales, lo que hace que sus comunidades sean más variables.

«La arena no puede amortiguar los extremos físicos de la misma manera que las hierbas marinas», dijo. «La estabilidad de los prados de pastos marinos probablemente contribuya a su biodiversidad y productividad».

Los hallazgos del estudio tienen profundas implicaciones de conservación y manejo, dijo el director científico de Florida, Tom Frazer, quien fue coautor del artículo.

«Si no podemos evitar la pérdida de pastos marinos en un área en particular, es posible que no podamos compensar esa pérdida al tratar de establecer un nuevo prado en otro lugar», dijo. «Esta comprensión solo aumenta la necesidad de una acción inmediata dirigida a mejorar la calidad del agua en los estuarios y las aguas costeras de todo el estado».

«Los prados tienen profundas raíces históricas», agregó Kowalewski. «Si ese es el caso, hay algo invaluable en la ubicación, no solo en el pasto marino en sí».


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