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Los seres humanos están llevando a los animales y las plantas al límite, pero ¿realmente nos dirigimos a una extinción masiva?

Los humanos están llevando animales y plantas al límite.  ¿Pero realmente nos dirigimos a una extinción masiva?
Crédito: Shutterstock / Nick Greaves

Ahora es común referirse a la actual crisis de biodiversidad como la sexta extinción masiva. ¿Pero es esto cierto? ¿Estamos en medio de un evento de la misma escala que las cinco antiguas extinciones masivas que ha experimentado la Tierra?


por Michael Hannah


De hecho, los seres humanos están conduciendo a animales y plantas a la extinción . La tala de tierras, la modificación del hábitat y, sobre todo, el cambio climático, están poniendo la biodiversidad bajo presión.

Muchas especies se han extinguido desde la llegada de los humanos y muchas más están amenazadas.

Pero para responder esta pregunta por completo, tenemos que observar las tasas a las que las especies se extinguían antes de la aparición de los humanos y compararlas con la tasa actual.

La vida en la Tierra se ha diversificado desde una sola célula hace más de 3.700 millones de años hasta las aproximadamente 8.7 millones de especies vivas en la actualidad.

Pero como describo en mi libro Extinciones: vivir y morir al margen del error , este viaje ha sido una montaña rusa. Ha habido momentos en que la biodiversidad explotó con muchas especies nuevas que evolucionaron con relativa rapidez. Por el contrario, ha habido intervalos de tiempo extremadamente cortos en los que la biodiversidad colapsó en una extinción masiva .

La escala de pérdida de biodiversidad en una extinción masiva es extraordinaria. En las cinco extinciones masivas de la Tierra, las estimaciones de pérdida de especies oscilan entre el 70% al final del Cretácico y el 95% al ​​final del Pérmico, la mayor de las extinciones masivas .

Cada uno de estos eventos resultó en una ola de extinciones que se extendió por todos los ecosistemas del planeta. Los arrecifes fueron arrasados, los dinosaurios desaparecieron, las especies de insectos fueron diezmadas y las plantas sufrieron grandes cambios. Los ecosistemas tardaron hasta un millón de años en recuperarse de una extinción masiva.

Los humanos están llevando animales y plantas al límite.  ¿Pero realmente nos dirigimos a una extinción masiva?
La sección de Gubbio, que se encuentra en Italia, representa un registro completo de la extinción masiva de finales del Cretácico. El instante exacto en el que aproximadamente el 70% de las especies se extinguieron está marcado por la hendidura que atraviesa la imagen en diagonal. Autor proporcionado

Tasas de extinción antiguas y modernas

Es complicado estimar las tasas de extinción prehumana a partir del registro fósil algo irregular. Sin embargo, los investigadores han logrado hacerlo , aunque utilizando solo fósiles de vertebrados .

Su estimación sugiere que antes de la llegada de los humanos, las especies de vertebrados se extinguían a un ritmo de aproximadamente dos por millón de especies que se pierden cada año.

En 2015, otro equipo de investigación tomó esta estimación y la comparó con las tasas actuales de extinción de vertebrados . Descubrieron que los vertebrados se están extinguiendo 53 veces más rápido hoy que antes de la llegada de los humanos.

Si el aumento en las tasas de extinción registrado en vertebrados es de una escala similar en toda la biota del planeta, los humanos han provocado un aumento significativo en la tasa de extinción de especies.

Pero, ¿es eso suficiente para considerar nuestra actual crisis biótica como una extinción masiva?

Para responder a esa pregunta, debemos consultar la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza ( ICUN ). Esta lista es un intento de evaluar la amenaza de extinción de todas las especies conocidas asignando a cada una de ellas una categoría de amenaza descendente: extinta o extinta en la naturaleza, amenaza severa de extinción, amenazada, etc.

Los humanos están llevando animales y plantas al límite.  ¿Pero realmente nos dirigimos a una extinción masiva?
Los trilobites eran artrópodos antiguos que llenaron los océanos del mundo desde el Cámbrico temprano, hace unos 520 millones de años, hasta la extinción masiva al final del Pérmico, hace 252 millones de años. Crédito: Shutterstock / Tami Freed

¿Ya llegamos?

Un vistazo a la Lista Roja confirma que, al igual que con las antiguas extinciones masivas, la pérdida de especies actual afecta a toda la biosfera. Sin embargo, la situación cambia cuando comparamos el nivel actual de extinción con el de las cinco grandes extinciones masivas.

Como se señaló anteriormente, la pérdida de especies durante las antiguas extinciones masivas es masiva. Los datos de la Lista Roja sugieren que no nos hemos acercado a ellos. Por ejemplo, la Lista Roja asigna solo el 1,46% de las especies de mamíferos a extintas o extintas en las categorías silvestres. Considera que menos del 1% de las especies de anfibios están extintas o extinguidas en la naturaleza. Para los insectos, es del 0,65%, los bivalvos el 4% y los corales el 0%. Este nivel de pérdida de especies no se acerca a las pérdidas registradas en el registro fósil.

Si bien la velocidad a la que las especies se extinguen ha aumentado y todo el ecosistema se ve afectado, al menos por el momento, solo tenemos niveles bajos de extinción.

Desafortunadamente, los niveles de extinción de especies muestran solo una parte del problema. Para ver el alcance total de la crisis, debemos agregar las especies que la Lista Roja considera en peligro de extinción a las que ya están extintas.

Cuando lo hacemos, la imagen cambia. En conjunto, el porcentaje de mamíferos extintos o en peligro de extinción aumenta del 1,46% al 23,48%, el número de anfibios aumenta al 33,56%, los insectos al 19,23% y los corales al 26,85%. Estos números demuestran la verdadera escala de la amenaza que enfrenta la biosfera del planeta.

Los humanos están llevando animales y plantas al límite.  ¿Pero realmente nos dirigimos a una extinción masiva?
Este fósil (Arborea arborea) es parte de la fauna ediacarana de Australia del Sur, que se extinguió hace unos 550 millones de años. Autor proporcionado

No me gusta referirme a la crisis actual como una extinción masiva porque nos permite centrarnos por completo en los niveles de extinción, y son bajos. Otros han acuñado un nuevo término para reflejar el hecho de que aunque muchas especies están extintas, hay muchas más en peligro de extinción: la difamación .

La difamación describe mejor la crisis que se desarrolla en la biosfera del planeta. Para evitar un deslizamiento hacia una extinción masiva en toda regla , no debemos permitir que continúe la difamación. Sabemos cómo hacer esto: reducir las emisiones, proteger los ecosistemas vulnerables y regenerar los degradados.


Proporcionado por The Conversation

Este artículo se ha vuelto a publicar de The Conversation con una licencia de Creative Commons. Lea el artículo original .