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Más bioplásticos no contribuyen necesariamente a la mitigación del cambio climático


Los bioplásticos se promocionan a menudo como una alternativa respetuosa con el medio ambiente y el clima a los plásticos convencionales a base de petróleo. Sin embargo, un estudio reciente de la Universidad de Bonn sugiere que cambiar a plásticos de origen vegetal podría ser menos positivo de lo esperado. 


Universidad de Bonn.

Específicamente, es probable que un mayor consumo de bioplásticos genere mayores emisiones de gases de efecto invernadero a partir de la expansión de las tierras de cultivo a escala global. El estudio se publicará próximamente en Environmental Research Letters .

Los plásticos suelen estar hechos de petróleo, con los impactos asociados del cambio climático : el carbono incorporado en los recursos fósiles se libera a la atmósfera por degradación o quema, lo que contribuye al calentamiento global. Esto corresponde a aproximadamente 400 millones de toneladas métricas de CO 2 por año en todo el mundo, casi la mitad del total de gases de efecto invernadero que Alemania emitió a la atmósfera en 2017. Se estima que para 2050, los plásticos podrían ser responsables del 15 por ciento del CO 2 global . emisiones.

Por otro lado, los bioplásticos son, en principio, neutros desde el punto de vista climático, ya que se basan en materias primas renovables como el maíz, el trigo o la caña de azúcar. Estas plantas obtienen el CO 2 que necesitan del aire a través de sus hojas. Por lo tanto, la producción de bioplásticos consume CO 2 , que compensa la cantidad que luego se libera al final de su vida útil. En general, se supone que su balance neto de gases de efecto invernadero es cero. Los bioplásticos se consumen a menudo como una alternativa respetuosa con el medio ambiente.

Pero este problema probablemente no sea tan claro como a menudo se supone, al menos con el nivel actual de tecnología. «La producción de bioplásticos en grandes cantidades cambiaría el uso de la tierra a nivel mundial», explica el Dr. Neus Escobar, del Instituto de Economía de los Alimentos y los Recursos de la Universidad de Bonn. «Esto podría potencialmente llevar a un aumento en la conversión de áreas forestales a tierras cultivables. Sin embargo, los bosques absorben considerablemente más CO 2 que el maíz o la caña de azúcar anualmente, aunque solo sea por su mayor biomasa». La experiencia con los biocombustibles ha demostrado que este efecto no es una especulación teórica. La creciente demanda de fuentes de energía verde ha resultado en una deforestación masiva en algunos países del trópico.

La Dra. Neus Escobar y sus colegas Salwa Haddad, el Prof. Dr. Jan Börner y el Dr. Wolfgang Britz han simulado los efectos de una mayor demanda de bioplásticos en los principales países productores. Utilizaron y ampliaron un modelo informático que ya se había utilizado para calcular los impactos de las políticas de biocombustibles. Se basa en una base de datos que muestra la economía mundial en su totalidad.

«Para nuestro experimento, asumimos que la proporción de bioplásticos en relación con el consumo total de plástico aumenta al 5 por ciento en Europa, China, Brasil y los Estados Unidos», explica. «Tenemos dos escenarios diferentes: un impuesto a los plásticos convencionales en comparación con un subsidio a los bioplásticos». Los efectos más dramáticos se encuentran en el escenario fiscal: a medida que los plásticos basados ​​en fósiles se vuelven más caros, la demanda disminuye significativamente. En todo el mundo, cada año se liberaría un 0,08% menos de gases de efecto invernadero. Sin embargo, parte de esta disminución se debe a distorsiones económicas, ya que el impuesto también frena el crecimiento económico.

Más campos, menos bosques.

Al mismo tiempo, el área de tierra utilizada para la agricultura aumenta en el escenario impositivo, mientras que el área forestal disminuye en un 0,17 por ciento. Esto se traduce en enormes cantidades de CO 2 emitidas a la atmósfera. «Se considera que esto ocurre como un efecto de una sola vez», explica Escobar. «Sin embargo, según nuestros cálculos, llevará más de 20 años compensarlo con los ahorros logrados por la sustitución de fósiles».

Con todo, lleva mucho tiempo el cambio a bioplásticos para dar resultado. Además, los investigadores estiman que los costos sociales de esta política disminuyen una tonelada de CO 2 a más de US $ 2000, una suma alta en comparación con los mandatos de los biocombustibles. Un subsidio a los bioplásticos tendría efectos muy diferentes en la economía global. Sin embargo, tanto el período de compensación como los costos de la mitigación del cambio climático seguirán siendo casi los mismos que con el impuesto.

«El consumo de bioplásticos de cultivos alimenticios en grandes cantidades no parece ser una estrategia efectiva para proteger el clima», dijo el científico. Sobre todo porque esto provocaría muchos otros efectos negativos, como el aumento de los precios de los alimentos. «Pero esto probablemente se vería diferente si se usaran otros recursos de biomasa para la producción, como los residuos de cultivos», dice Escobar. «Recomendamos concentrar los esfuerzos de investigación en estos bioplásticos avanzados y llevarlos al mercado».

La creencia de que los bioplásticos reducirá la cantidad de desechos en los océanos puede que ni siquiera se haga realidad. El hecho de que los plásticos están hechos de plantas no los hace fácilmente degradables en ambientes marinos , dice Escobar. «Bio-PE y Bio-PET, por ejemplo, no son biodegradables, al igual que sus contrapartes a base de petróleo». Sin embargo, los bioplásticos y los biomateriales tienen una clara ventaja: ayudan a reducir la dependencia de los combustibles fósiles de las regiones altamente industrializadas. Los científicos concluyen que si los gobiernos realmente quieren proteger el medio ambiente, deberían seguir una estrategia diferente: tiene más sentido usar el plástico con moderación y asegurarse de que realmente se recicla.

Más información: Neus Escobar et al, Emisiones de GEI mediadas por el uso del suelo y efectos derivados del aumento del consumo de bioplásticos, Environmental Research Letters (2018). DOI: 10.1088 / 1748-9326 / aa continuación 

Referencia del diario: Cartas de investigación ambiental 

Proporcionado por: Universidad de Bonn

Información de: phys.org


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