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Menos precipitación significa menos diversidad de plantas

Menos precipitaciones significa menos diversidad de plantas: el cambio climático podría provocar cambios en la diversidad de plantas, especialmente en el mundo '
Sitio de estudio en el río Havel (Alemania), uno de los 72 experimentos de campo en todo el mundo cuyos datos se incluyeron en la síntesis. Crédito: Kristin Ludewig

El agua es un recurso escaso en muchos de los ecosistemas de la Tierra. Es probable que esta escasez aumente en el curso del cambio climático. 


por la Asociación Helmholtz de Centros de Investigación Alemanes


Esto, a su vez, podría conducir a una disminución considerable de la diversidad vegetal. Utilizando datos experimentales de todo el mundo, científicos del Centro Helmholtz para la Investigación Ambiental (UFZ), el Centro Alemán para la Investigación Integrativa de la Biodiversidad (iDiv) y la Universidad Martin Luther de Halle-Wittenberg (MLU) han demostrado por primera vez que la biodiversidad vegetal en las tierras secas es particularmente sensible a los cambios en las precipitaciones. En un artículo publicado en Nature Communications , el equipo advierte que esto también puede tener consecuencias para las personas que viven en las regiones afectadas.

¿Cómo afectará el cambio climático a los ecosistemas de la Tierra? ¿Cómo cambiará la biodiversidad en diferentes regiones? Preguntas tan importantes sobre el futuro son difíciles de responder. Para hacerlo, es importante saber cómo las especies individuales y sus comunidades reaccionarán a las condiciones cambiantes de las precipitaciones, por ejemplo. Pero a pesar de los numerosos experimentos científicos en todo el mundo, no tenemos respuestas globales sintéticas a estas preguntas. Por ejemplo, los experimentos difieren mucho en su metodología, como si añaden pequeñas o grandes cantidades de agua. «Estos estudios utilizan diferentes métodos y están ubicados en diferentes regiones del mundo», dice la primera autora, la Dra. Lotte Korell, bióloga de la UFZ. «Y estos estudios arrojan resultados contradictorios en muchos casos». Por lo tanto, junto con sus colegas, se ha propuesto obtener una comprensión general de los datos recopilados en todo el mundo. La atención se centró en cómo un aumento o disminución de las precipitaciones afecta la diversidad vegetal de los ecosistemas terrestres.

En su búsqueda, ella y su equipo encontraron 23 publicaciones útiles, que presentaban resultados de 72 experimentos de campo. Con estos datos, calcularon varias variables estadísticas que proporcionaron información sobre la biodiversidad en los sitios individuales y las relacionaron con las cantidades crecientes o decrecientes de lluvia.

«Sin embargo, en tales experimentos, la biodiversidad depende de muchos factores», dice la Prof. Dra. Tiffany Knight, última autora del estudio y ecóloga de UFZ, iDiv y MLU. Por ejemplo, el tamaño del experimento juega un papel importante. Si se concentra en una sola parcela experimental, es posible que observe efectos dramáticos de los tratamientos sobre la biodiversidad, ya que las parcelas con menos agua tienen menos individuos de plantas creciendo allí y, por lo tanto, menos especies. Sin embargo, al menos un individuo de cada especie podría encontrarse a mayor escala y, por lo tanto, un efecto menor del tratamiento sobre la biodiversidad. De hecho, los investigadores encontraron que el aumento de la sequedad tiene un efecto mayor cuando se considera a escalas espaciales pequeñas en comparación con las más grandes. «Por lo tanto, para sacar las conclusiones correctas de los datos,

De esta forma, los investigadores han identificado una clara tendencia. En las tierras secas del mundo, los cambios en los niveles de precipitación tienen un efecto mucho mayor que en las regiones más húmedas.

Los ecosistemas secos ocupan actualmente alrededor del 40% de la superficie terrestre de la Tierra. No es fácil predecir lo que les espera a estas áreas en el contexto del cambio climático. Aunque los modelos climáticos predicen un aumento de las precipitaciones en algunas regiones secas, es probable que la escasez de agua empeore en la mayoría de ellas.

Según el estudio, se espera que la diversidad de plantas aumente donde se vuelve más húmedo. Esto probablemente se deba a que las semillas de las especies que se encuentran allí pueden tener más posibilidades de germinar y establecerse.

Sin embargo, a la luz de la expansión proyectada de las tierras secas, es probable que este efecto beneficie solo a relativamente pocas regiones. Según los autores, esto conduciría a una notable disminución de la diversidad vegetal. «Aunque las plantas se han adaptado a los desafíos de sus hábitats durante largos períodos de tiempo», dice Korell, «en algún momento, incluso el superviviente más resistente alcanza sus límites». Y con cada especie que se seca y ya no puede germinar, la biodiversidad se reduce.

Esto podría ser una mala noticia no solo para los ecosistemas sino también para los habitantes de las regiones secas. Después de todo, representan aproximadamente un tercio de la población mundial. Muchas de estas personas luchan por ganarse la vida con la tierra en las condiciones más difíciles. Si la biodiversidad disminuye junto con las lluvias, es probable que esto se convierta en un desafío aún mayor. Para Korell y sus colegas, este es otro argumento urgente para frenar el cambio climático. «También es importante proteger particularmente bien las tierras secas», dice el investigador. Cuanto más estos sensibles ecosistemas se vean sometidos a la presión del pastoreo excesivo y otros factores de estrés, es más probable que el cambio climático afecte la diversidad de las plantas..