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Midiendo el verdadero costo de la conservación

Midiendo el verdadero costo de la conservación
Valor justo de mercado estimado de todas las propiedades en los Estados Unidos (visualización 3D). Crédito: Christoph Nolte, Universidad de Boston.

Durante décadas, los científicos han estado advirtiendo sobre los posibles efectos futuros del cambio climático global, incluidos incendios forestales más frecuentes, períodos más prolongados de sequía y fuertes aumentos en el número, la duración y la intensidad de las tormentas tropicales. 


por la Universidad de Boston


Y desde el comienzo de 2020, hemos visto desastres naturales en números récord, desde los incendios forestales que devastaron California y Colorado, hasta la mayoría de los días consecutivos con temperaturas que se dispararon por encima de los 100 grados en lugares como Arizona. Las preocupaciones ambientales se arrastran continuamente a un escenario nacional más amplio: los temas de cambio climático y conservación recibieron más atención durante el primer debate presidencial el 29 de septiembre de 2020 que en cualquier otro debate presidencial en la historia.

Cuando se trata del tema de la protección del medio ambiente, el profesor asistente de la Tierra y el Medio Ambiente de la Universidad de Boston, Christoph Nolte, no es un recién llegado. Ha pasado la mayor parte de su carrera académica estudiando la efectividad de la conservación, haciendo preguntas clave sobre dónde se llevan a cabo los esfuerzos concertados y qué diferencia hacen para nuestro mundo en general. Para informar las decisiones futuras sobre la política de conservación, el profesor adjunto Nolte ha creado el primer mapa de alta resolución del valor de la tierra en los Estados Unidos, una herramienta que, según él, calculará mejor los costos de conservación ambiental, informará las recomendaciones de políticas y ayudará a los académicos pares a realizar sus propias investigación sobre la reconstrucción y protección de lo que queda de nuestros recursos naturales y la biodiversidad dentro de nuestros ecosistemas.

Ha creado el primer mapa de alta resolución del valor de la tierra de EE. UU. ¿Qué impulsó esta investigación?

No estaba satisfecho con la calidad de los datos de costos en la investigación de conservación. Las decisiones de conservación de la tierra se basan en compensaciones. Si deseamos mantener el carbono forestal en el suelo, los hábitats de las especies intactos, los humedales funcionales o los paisajes hermosos, la conservación generalmente significa que también renunciamos a algo: los beneficios de los usos alternativos de la tierra. Los argumentos a favor de una mayor conservación son generalizados. Por ejemplo, EO Wilson de la Universidad de Harvard sugiere que se debería proteger el 50% de la Tierra. Sin embargo, esos puntos están incompletos si no son también explícitos sobre a qué deberíamos renunciar, dónde, quién gana y quién pierde, y quién decide.

Ignorar los costos puede hacernos ciegos a los efectos negativos de la regulación, a menudo soportados por quienes no tienen voz. En el caso de los programas voluntarios de conservación, ignorar el costo puede significar que terminemos con una propuesta, pero con fondos insuficientes. Si queremos tomar decisiones sociales informadas sobre los esfuerzos de conservación, necesitamos estimaciones confiables y accesibles al público de su costo.

Desafortunadamente, es difícil obtener buenos datos sobre el costo de conservación. Las organizaciones de conservación no comparten libremente sus registros financieros. Los precios de la tierra pueden ser buenos sustitutos de los datos sobre los costos de conservación, pero estos datos son valiosos, sensibles y no están disponibles para el público en la mayoría de los países. Entonces, cuando los datos de precios de la tierra a gran escala en los Estados Unidos estuvieron disponibles para los académicos de forma gratuita por primera vez, esto creó una oportunidad emocionante para crear el primer mapa de alta resolución del valor de la tierra y ver qué tan bien predeciría el costo de conservación.

¿Qué datos usaste para generar este mapa?

Hay muchos conjuntos de datos detrás de este mapa. Quizás el más importante es una base de datos a nivel nacional de propiedades y sus ventas. Este conjunto de datos provino de Zillow, la empresa de bienes raíces, que obtiene los datos de registros públicos y los pone a disposición de académicos y organizaciones sin fines de lucro. En mi grupo de investigación, desarrollamos un sistema que vincula estos datos a mapas digitales de límites de propiedad. Esto nos permite obtener información detallada sobre las características del terreno: edificios, terreno, cobertura del suelo, acceso por carretera, acceso al agua, riesgo de inundaciones, demografía local, servicios cercanos, etc. Estos datos se introducen en un algoritmo de aprendizaje automático, que aprende a predecir los precios de venta a partir de su conocimiento de las características de cada propiedad. Una vez entrenado el algoritmo, dejo que prediga los precios de venta de cada propiedad en el país. El resultado es este mapa.

Midiendo el verdadero costo de la conservación
Izquierda: diferencias en los presupuestos de las políticas necesarias para lograr los objetivos de protección de especies propuestos en los Estados Unidos. «Withey et al.» se refiere al proxy de costos utilizado en estudios anteriores. Derecha: cambios en las prioridades espaciales para la conservación de especies cuando se utilizan estimaciones de costos de la tierra de alta resolución. Crédito: Christoph Nolte, Universidad de Boston.

¿Qué nos dice este mapa sobre los costos de conservación ambiental? ¿Por qué es esencial tener datos precisos sobre el valor de la tierra?

Descubrí que la mayoría de las estimaciones de costos que se utilizaron en la literatura han subestimado el costo de la conservación en los Estados Unidos. Esta subestimación es particularmente grande cerca de las ciudades, donde los valores de la tierra tienden a ser mucho más altos de lo que sugerían las aproximaciones anteriores. En otras palabras, significa que necesitaremos niveles de financiamiento sustancialmente más altos de lo que se suponía anteriormente si queremos lograr ciertos objetivos ambientales, como proteger todas las llanuras aluviales del desarrollo o proteger el hábitat de las especies frente al cambio climático.

¿Cómo puede su investigación ayudar a educar a los legisladores sobre los planes y prioridades de conservación futuros? ¿Porque es esto importante?

Creo que es bueno ser realista sobre lo que se puede lograr con un determinado nivel de financiación. Por ejemplo, en agosto, el congreso aprobó la Great American Outdoors Act, un proyecto de ley bipartidista histórico que pone a disposición $ 4.5 mil millones de fondos federales para la protección de la tierra. Si las estimaciones anteriores del costo de conservación fueran correctas, este presupuesto podría ayudarnos a alcanzar las necesidades de protección del hábitat propuestas para todas las especies en los EE. UU. Sin embargo, los nuevos datos de costos sugieren que incluso un presupuesto sin precedentes cubre solo el 5% de lo que realmente se necesita. ¡Esa es una gran diferencia!

Los datos de costos más precisos también pueden cambiar las recomendaciones sobre hacia dónde deberían ir las inversiones en conservación. Cuando reproduje un trabajo reciente, aproximadamente una cuarta parte de los sitios recomendados para la protección de especies se trasladaron de un lugar a otro, por ejemplo, del costoso Long Island al sureste de Massachusetts, un poco menos costoso. Si bien este resultado debe tomarse con un grano de sal, muestra que la calidad de los datos de costos es importante. La buena noticia es que el mapa de costos ya está publicado, por lo que cualquiera puede incorporarlo en sus análisis y revisar sus hallazgos anteriores.

¿Cómo pueden las personas utilizar mejor estos datos cuando piensan en la conservación del medio ambiente en relación con su vida cotidiana?

Los datos sobre el costo de la conservación nos ayudan a ser reales sobre la magnitud y la gravedad reales del problema de conservación que enfrentamos como sociedad. Muchos de nosotros sentimos positivamente los beneficios que brindan las tierras conservadas. Sin embargo, no todos estamos dispuestos a hacer sacrificios para proteger estas tierras, ya sea reduciendo nuestras propias huellas ecológicas o votando a favor de las regulaciones locales de uso de la tierra o medidas que aumenten los impuestos para financiar la conservación. En medio de esto, estamos expuestos a publicidad que sugiere que podemos «compensar» a bajo costo nuestros efectos en el medio ambiente; por ejemplo, que podemos convertirnos en «carbono neutros» por unos pocos dólares comprando compensaciones de carbono cuando volamos.

Una mirada más cercana a muchos esquemas de compensación baratos sugiere que en realidad no reducen mucho las emisiones. Pero su existencia tiene el efecto secundario de que nos estamos haciendo ilusiones de que podría haber una forma barata de solucionar el problema de la conservación. En realidad, las situaciones en las que todos ganan son raras y las compensaciones son reales. Esto puede ser difícil de aceptar, pero no debemos ignorarlo, incluso si queremos desesperadamente sentirnos bien con nuestros propios niveles de consumo.

Midiendo el verdadero costo de la conservación
Valor justo de mercado estimado de todas las propiedades en los Estados Unidos. Crédito: Christoph Nolte, Universidad de Boston.

A pesar de que los costos son mucho más altos de lo que se estimó originalmente, ¿por qué la conservación sigue siendo una inversión tan importante?

Las respuestas a esta pregunta tienen dos dimensiones: ciencia y valores. La ciencia nos ayuda a comprender las consecuencias de nuestras acciones. Si queremos mitigar el cambio climático, debemos reducir las emisiones de gases de efecto invernadero. La conservación de la tierra puede ayudar, por ejemplo, conservando bosques y humedales, reduciendo la expansión urbana o aumentando las oportunidades de recreación local. Si queremos prevenir la extinción de especies, necesitamos proteger y restaurar el hábitat amenazado, conservar las tierras en refugios climáticos y construir corredores ecológicos, para que las especies puedan moverse a medida que aumentan las temperaturas. Y si queremos evitar daños por inundaciones, debemos proteger más llanuras aluviales del desarrollo.

La ciencia nos habla de las consecuencias de nuestras acciones, pero no nos dice qué hacer. La pregunta más difícil es cuánto nos preocupan, como individuos y como sociedad, estos resultados y qué estamos dispuestos a renunciar por ellos. Somos 8 mil millones. Lo que nos importa a cada uno de nosotros depende de nuestras creencias y costumbres diversas, nuestra educación, las personas en nuestras vidas, los medios que consumimos, las cosas que disfrutamos hacer, etc. Dada mi afiliación, probablemente no sea una sorpresa que Me siento positivo sobre las políticas que reducen nuestra huella humana colectiva, pero no es prudente elevar la cosmovisión individual de nadie a un estándar. En cambio, creo que es deseable tener una conservación social más amplia de ciudadanos bien informados que tomen esas decisiones juntos. Mi trabajo, junto con el de miles de colegas,

¿Hay otros hallazgos sorprendentes? ¿Podrían estos datos tener otras aplicaciones en áreas fuera de la conservación (por ejemplo, bienes raíces)?

Me sorprendió el poder predictivo del algoritmo. Como paso de validación, probé si los valores estimados de la tierra podían predecir el costo real de más de 4.000 adquisiciones de tierras públicas para la conservación que se distribuyeron por todo el país. Esperaba que las predicciones superaran a los proxies utilizados en estudios anteriores, lo que hicieron. Pero, para mi sorpresa, las predicciones incluso superaron las estimaciones de los asesores fiscales. Los asesores fiscales tienen la tarea de estimar el valor de todas las propiedades en una jurisdicción determinada para fines fiscales, y parte de ese proceso a menudo implica estimar el «valor justo de mercado» de cada propiedad. Debido a que los evaluadores trabajan localmente y conocen su área mucho mejor que un conjunto de datos nacional, habría esperado que sus estimaciones superaran ampliamente a las mías. Sin embargo, en cambio, Descubrí que los míos eran un 29% más precisos. Esto plantea la cuestión de por qué existen estas diferencias y abre nuevas vías interesantes para examinar los métodos existentes para la tributación de la propiedad.

En su opinión, ¿cuál es el problema de conservación más importante que enfrenta el mundo en la actualidad?

Sería difícil responder a esta pregunta sin apuntar al cambio climático. Afecta todo lo demás en lo que pensamos en conservación. Si no detenemos el cambio climático, conservar las especies donde están hoy no las conservará en el futuro. Las futuras inundaciones y el aumento del nivel del mar serán mucho menos manejables. Y hoy nos preocupamos mucho más por la conservación de los bosques y humedales porque sabemos que su pérdida alimenta este incendio. A nivel de proyecto, si desea persuadir a la gente de que la conservación es una buena idea, hablar sobre especies raras o interesantes, hermosos paisajes y oportunidades recreativas puede darle más tracción. Pero muchos de esos esfuerzos podrían ser una gota en el balde si no nos ocupamos de este enorme elefante en la habitación.

¿Qué esperas que la gente obtenga de este proyecto? ¿Qué planeas investigar a continuación?

Para mí, para mis estudiantes y para colegas de universidades de todo el país, la síntesis de esta rica base de datos ha creado oportunidades novedosas para la investigación empírica que eran impensables hace tan solo unos años. Actualmente apoyamos la investigación sobre los riesgos económicos de las inundaciones, los derrames de petróleo y los desechos peligrosos, los impactos económicos de las regulaciones de la tierra, los beneficios de la calidad del agua y las prioridades para la reducción de emisiones de la protección forestal. Mi propia curiosidad tiene que ver principalmente con proyectos que ayudan a las personas a proteger los lugares y las especies que aman: identificar oportunidades de protección, analizar la efectividad de los programas existentes y reducir las barreras informativas para lograr la conservación.hecho. Es un momento emocionante para hacer esta investigación y me alegra que tantos colegas fantásticos de todo el país estén interesados ​​en avanzar juntos en las fronteras del conocimiento.


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