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Mientras las especies van y vienen, sus ecosistemas persisten durante millones de años

Mientras las especies van y vienen, sus ecosistemas persisten durante millones de años.
Reconstrucción paleoambiental de la extinta comunidad de mamíferos recuperada en el yacimiento fósil de Els Casots (España), de hace unos 16 millones de años, que es un ejemplo de la primera etapa importante de los ecosistemas ibéricos de los últimos 21 millones de años. Durante este período, los parientes fósiles de ciervos y elefantes modernos vivían en un ambiente seco y cálido, con interacciones ecológicas menos diversas que las comunidades geológicamente más jóvenes. Obra de Oscar Sanisidro (Universidad de Alcalá de Henares). Crédito: Oscar Sanisidro (Universidad de Alcalá de Henares)

Las comunidades de mamíferos atravesaron largos períodos de la llamada estabilidad funcional a pesar del crecimiento y la disminución de sus especies constituyentes durante decenas de millones de años, incluso persistiendo a través de varias crisis ambientales. 


por Leibniz Institut für Evolutions- und Biodiversitätsforschung


Ésta es la principal conclusión de un nuevo estudio publicado en la revista Science por un equipo interdisciplinario de España y Alemania.

El estudio arroja nueva luz sobre un debate en curso entre los biólogos de la conservación: si deberíamos conservar conjuntos de especies en peligro de extinción o si deberíamos preservar el funcionamiento de los ecosistemas, es decir, los procesos inherentes a los ecosistemas, incluidos los que benefician a los seres humanos, también llamados servicios de los ecosistemas. Utilizando un enfoque de tiempo profundo desde hoy hasta hace 21 millones de años, los autores compararon las comunidades definidas por las especies que las habitan con las definidas por los diferentes roles ecológicos de sus especies. Por ejemplo, una comunidad puede incluir muchas especies diferentes que se alimentan de plantas, pero todas pueden estar ramoneando para recolectar su alimento, mientras que en otra comunidad hay menos comedores de plantas, pero solo un puñado está ramoneando mientras que todos los demás están pastando. ¿Cómo se comportan estas diferentes comunidades cuando, por ejemplo, el clima está cambiando? «El cambio ambiental nos ayudará a anticiparnos a los cambios futuros y a realizar mejores políticas de conservación ”, explica Fernando Blanco, investigador del Museum für Naturkunde Berlin (Alemania) y autor principal del estudio.

El estudio se basa en el excepcional registro fósil de los grandes mamíferos que habitaron la Península Ibérica durante los últimos 21 millones de años. «El registro paleontológico de mamíferos ibéricos es uno de los registros más completos y mejor estudiados del mundo para este intervalo de tiempo, lo que nos permite realizar este tipo de estudios y conocer en detalle cómo evolucionaron los ecosistemas hace millones de años ”, añade Soledad Domingo, coautora del trabajo y profesora de la Universidad Complutense de Madrid. denominado Análisis de Red para agrupar comunidades extintas con composición de especies similar por un lado, y con estructura ecológica similar por otro. Para ello, recopilaron información sobre la dieta, tamaño corporal y tipo de locomoción de cada especie, y las agruparon en diferentes «entidades funcionales», es decir, conjuntos de especies con roles ecológicos similares. «Esta información funcional condensa múltiples aspectos del papel ecológico de una especie. La convicción general es que la conservación de una mayor diversidad funcional debería ayudar a estabilizar los ecosistemas frente a perturbaciones,

Este enfoque permitió a los investigadores evaluar qué tan rápido cambió la composición de especies de las comunidades en comparación con su estructura ecológica durante millones de años. «Al mirar hacia el pasado, podemos hacer preguntas fundamentales sobre la persistencia del funcionamiento de los ecosistemas a lo largo del tiempo evolutivo y también podemos orientar las acciones de conservación futuras a largo plazo», agrega Johannes Müller, coautor y profesor del Museum für Naturkunde. y la Universidad Humboldt de Berlín (Alemania).

Los investigadores encontraron que los ensamblajes ecológicos eran más resistentes que las composiciones de especies bajo el cambio ambiental, y solo las perturbaciones importantes pudieron empujar a los ecosistemas hacia una nueva organización ecológica. Sus resultados mostraron que el conjunto ecológico ibérico de hoy comparte elementos estructurales con las comunidades de mamíferos de los últimos 8 millones de años. «Esto significa que, sorprendentemente, la estructura funcional de las comunidades de mamíferos ibéricosse ha mantenido estable a pesar de enfrentarse a cambios drásticos en el entorno, como la desecación del mar Mediterráneo hace unos 6 millones de años o las fluctuaciones climáticas asociadas a las glaciaciones de la Edad del Hielo, que comenzaron hace unos 2,5 millones de años ”, explica Manuel Hernández Fernández. coautor y profesor de la Universidad Complutense de Madrid (España). «En los últimos 20 millones de años, solo dos cambios ambientales afectaron significativamente a esta estructura ecológica, hace 14 y 9 millones de años, ambos asociados a cambios en la distribución de las precipitaciones a nivel global. escala.»

Los hallazgos desafían nuevamente la noción de que la conservación debe enfocarse principalmente en la preservación de conjuntos de especies en peligro de extinción o icónicas, ya que desde una perspectiva evolutiva, las asociaciones de especies son transitorias en comparación con sus roles ecológicos. “Las acciones que se lleven a cabo para preservar el funcionamiento de los ecosistemas tenderán a durar más que las acciones orientadas a la protección de especies individuales”, añade Juan L. Cantalapiedra, autor principal e investigador de la Universidad de Alcalá de Henares (España).

Sin embargo, la preservación de conjuntos ecológicos duraderos no garantiza que sus especies tengan una mejor oportunidad de sobrevivir en el futuro. “Encontramos que incluso las especies en ensamblajes que son ecológicamente muy ricas no tienen un menor riesgo de extinción que aquellas en ensamblajes más pobres, por lo que apostar por estas comunidades ricas en especies no necesariamente evitaría la pérdida de especies a largo plazo”, concluye Blanco. «Por supuesto, somos conscientes de que los esfuerzos de conservación a menudo están guiados por la política además de la ciencia, pero consideramos que es importante pensar de manera más explícita sobre nuestras prioridades a largo plazo».


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