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Nuevas pruebas rastrean las fuentes de contaminación por plomo en suelos urbanos y evalúan sus riesgos

Nuevas pruebas rastrean las fuentes de contaminación por plomo en suelos urbanos y evalúan sus riesgos
La contaminación por plomo de gasolina o pintura con plomo anterior a la década de 1970 aún persiste en algunos suelos urbanos y puede presentar riesgos para la salud humana si se ingiere y absorbe en el cuerpo. Crédito: Universidad de Duke

Los científicos de la Universidad de Duke han desarrollado un conjunto de pruebas basadas en isótopos que pueden usarse para identificar el origen de la contaminación por plomo en suelos urbanos y evaluar el riesgo que representa para los niños que inhalan o ingieren tierra o polvo contaminados.


por la Universidad de Duke


«Estas pruebas brindan a los funcionarios de salud pública nuevas formas confiables de rastrear el legado de contaminación que aún persiste en algunos suelos urbanos décadas después de que las prohibiciones federales pusieron fin al uso generalizado de pintura y gasolina a base de plomo», dijo Avner Vengosh, profesor distinguido de calidad ambiental en Escuela del Medio Ambiente Nicholas de Duke.

«Desarrollamos estas pruebas para evaluar la contaminación por plomo en los suelos alrededor de Durham, Carolina del Norte, pero podrían usarse en ciudades similares en cualquier lugar», dijo Vengosh.

El nuevo estudio se basa en otro estudio dirigido por Duke sobre la contaminación por plomo en los suelos de Durham, publicado a principios de este año, que mostró que, si bien los niveles de plomo en los suelos urbanos alrededor de Durham están disminuyendo en general, siguen existiendo puntos calientes de contaminación, especialmente en los suelos de cimentación alrededor de casas y apartamentos más antiguos. edificios, probablemente el legado del uso de pintura con plomo en estos hogares.

Las nuevas pruebas pueden distinguir entre la relación isotópica, o «huella dactilar» geoquímica única, de la contaminación por plomo de diferentes fuentes, incluidos los gases de escape de vehículos anteriores a la década de 1970, la pintura con plomo de esa época o el plomo de fuentes atmosféricas más recientes. La medición del isótopo radiactivo Cesio-137, causado por la lluvia radiactiva de las pruebas atómicas de la era de la Guerra Fría, en el plomo proporciona una indicación adicional si el plomo es anterior a la década de 1970 y proviene de una contaminación heredada en lugar de fuentes recientes.

Esto permite que los funcionarios de salud se concentren en el origen de la contaminación incluso en sitios donde hay muchas fuentes potenciales, dijo Zhen Wang, estudiante de doctorado en el laboratorio de Vengosh y autor principal del estudio.

Las pruebas están diseñadas para detectar la presencia de otros metales potencialmente dañinos, como zinc, cadmio y antimonio, que a menudo se encuentran en suelos con niveles elevados de plomo, agregó Wang.

«También evaluamos si alguno de estos metales está biodisponible; es decir, si están en una forma que pueda ser absorbida fácilmente por el cuerpo humano después de ser ingeridos. Nuestras pruebas mostraron que la huella dactilar isotópica del plomo biodisponible es idéntica a la huella dactilar isotópica de la fuente del suelo y, por lo tanto, se puede utilizar para rastrear la exposición humana «, dijo.

La exposición a niveles elevados de plomo biodisponible en el suelo se ha relacionado con riesgos para la salud a largo plazo en los niños, incluidos posibles daños al cerebro y al sistema nervioso, crecimiento y desarrollo más lentos, problemas de aprendizaje y comportamiento y problemas de audición y habla.

«Más de la mitad del plomo que detectamos en una prueba de campo de 99 muestras de suelo de Durham, Carolina del Norte, estaba biodisponible», dijo Vengosh. «Entonces, aunque los niveles de contaminación de fuentes históricas están disminuyendo en general, persisten serios riesgos de contaminación por plomo heredada «.

La nueva prueba podría ayudar a los médicos o funcionarios de salud pública a rastrear la fuente de plomo que se encuentra en las muestras de sangre u orina de los niños e identificar dónde deben enfocarse los esfuerzos de remediación para evitar más exposiciones.

Vengosh, Wang y sus colegas publicaron su estudio revisado por pares el 27 de octubre en la revista Science of the Total Environment .