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Ola de calor: el cuerpo humano ya está cerca de los límites térmicos en otros lugares


Soy un científico que investiga las amenazas climáticas. Esta semana he publicado una investigación sobre el potencial de un combo catastrófico de olas de calor en el sur global.


por Tom Matthews


Sin embargo, en los últimos días, varios medios de comunicación me han contactado para hablar no sobre ese peligro, sino sobre el despliegue de la ola de calor en el Reino Unido y el cambio climático. Siempre es satisfactorio responder al interés público alrededor de los extremos climáticos, pero existe el peligro de que los mensajes clave sobre el calor extremo no estén recibiendo suficiente tiempo al aire.

Ya está muy bien establecido que los extremos calientes son más probables en el cambio de clima en el que vivimos. Sin embargo, existe una sed aparentemente insaciable de que esta historia se vuelva a contar cada vez que el Reino Unido suda. Las narraciones sobre eventos locales tan agudos restan valor a los mensajes críticos sobre los desafíos globales del calor extremo.

No se equivoquen, las temperaturas máximas de 35 ° C o más son altas para los estándares del Reino Unido, pero tales condiciones son familiares para alrededor del 80% de la población mundial . El hecho de que los vecinos británicos en Francia hayan alcanzado recientemente los 46 ° C es realmente inusual, pero aún no alcanza los 50 ° C registrados en la India a principios de este verano , y es algo moderado en relación con los 54 ° C confirmados para ambos Pakistán (en 2017) y Kuwait (en 2016) . Las personas en estos climas más cálidos son mejores para sobrellevar las altas temperaturas, pero ese calor aún mata .

Las olas de calor mortales, por supuesto, no son ajenas a los europeos. El infame evento de 2003 cobró hasta 70,000 vidas , y en 2010 se registraron más de 50,000 muertes en el oeste de Rusia. Afortunadamente, se aprendieron lecciones y las autoridades ahora están mucho mejor preparadas cuando se emiten alertas de salud del calor.

Pero evite un pensamiento para las comunidades menos afortunadas que habitualmente experimentan temperaturas extraordinarias. En lugares como el sur de Asia y el Golfo Pérsico , el cuerpo humano, a pesar de todas sus notables eficiencias térmicas , a menudo opera cerca de sus límites.

Y sí, hay un límite.

Cuando la temperatura del aire supera los 35 ° C, el cuerpo se basa en la evaporación del agua, principalmente a través del sudor, para mantener la temperatura central en un nivel seguro. Este sistema funciona hasta que la temperatura del «bulbo húmedo» alcanza los 35 ° C. La temperatura del bulbo húmedo incluye el efecto de enfriamiento de la evaporación del agua del termómetro, por lo que normalmente es mucho más baja que la temperatura normal («bulbo seco») informada en los pronósticos meteorológicos.

Una vez que este umbral de temperatura de bulbo húmedo se cruza, el aire está tan lleno de vapor de agua que el sudor ya no se evapora. Sin los medios para disipar el calor, nuestra temperatura central aumenta, independientemente de la cantidad de agua que bebemos, la cantidad de sombra que buscamos o la cantidad de descanso que tomamos. Sin descanso, sigue la muerte: lo más pronto posible para los muy jóvenes, los ancianos o aquellos con afecciones médicas preexistentes.

Las temperaturas de los bulbos húmedos de 35 ° C aún no se han informado ampliamente, pero hay algunas pruebas de que están comenzando a ocurrir en el suroeste de Asia. El cambio climático ofrece la posibilidad de que algunas de las regiones más densamente pobladas de la Tierra puedan superar este umbral para finales de siglo, con el Golfo Pérsico , el sur de Asia y, más recientemente, la llanura del norte de China en la línea del frente. Estas regiones son, juntas, el hogar de miles de millones de personas.

A medida que el clima se calienta en lugares como el Reino Unido, las personas pueden tomar precauciones sensatas contra el calor: disminuir la velocidad, beber más agua y buscar refugios frescos. El aire acondicionado es una de las últimas líneas de defensa, pero tiene sus propios problemas, como las demandas de energía muy altas. Para 2050, se espera que los sistemas de refrigeración aumenten la demanda de electricidad en una cantidad equivalente a la capacidad actual de los Estados Unidos, la Unión Europea y Japón combinados .

Siempre que los suministros de electricidad puedan mantenerse, vivir en climas con estrés térmico crónico en el futuro puede ser viable. Pero con tal dependencia de este sistema de soporte vital, un apagón prolongado podría ser catastrófico.

Combinación mortal

Entonces, ¿qué pasaría si combináramos apagones masivos con calor extremo? Dos colegas y yo investigamos recientemente la posibilidad de un evento de «cisne gris», previsible pero aún sin experiencia, en un estudio global de tormentas y calor, publicado en la revista Nature Climate Change .

Nos fijamos en los ciclones tropicales , que ya han causado los apagones más grandes en la Tierra , con la falla de energía de un mes en Puerto Rico después del Huracán María entre las más graves. Descubrimos que a medida que el clima se calienta es más probable que a estos ciclones potentes les siga un calor peligroso, y que tales peligros compuestos se esperarán cada año si el calentamiento global alcanza los 4 ° C. Durante la respuesta de emergencia a un ciclón tropical, mantener a las personas frescas debería ser una prioridad tanto como proporcionar agua potable limpia.

El Reino Unido se está moviendo hacia un nuevo territorio cuando se trata de manejar el calor extremo. Pero los lugares que ya están estresados ​​por calor verán los mayores incrementos absolutos del calor húmedo con el margen de seguridad más pequeño antes de alcanzar los límites físicos , y con frecuencia están menos equipados para adaptarse al peligro . Por tanto, no es de extrañar que la migración de unidades de calor extremo Tal desplazamiento masivo hace que el calor extremo sea ​​un problema mundial. Little Britain sentirá las consecuencias de condiciones alejadas de sus costas templadas.

Los desafíos por delante son crudos. La adaptación tiene sus límites. Por lo tanto, debemos mantener nuestra perspectiva global sobre el calor y buscar una respuesta global, reduciendo las emisiones de gases de efecto invernadero para mantener los límites del calentamiento de París. De esta manera, tenemos la mayor posibilidad de evitar el calor mortal, en el hogar y en el extranjero.

Traducción libre de Noticias de la Tierra


VERSIÓN ORIGINAL PUBLICADA EN IDIOMA INGLÉS.


Heatwave: think it’s hot in Europe? The human body is already close to thermal limits elsewhere

Average global temperature from 2013 to 2017, as compared to 1951–1980 baseline. NASA’s Scientific Visualization Studio

Tom Matthews, Loughborough University

I am a scientist who researches climate hazards. This week I have published research on the potential for a catastrophic cyclone-heatwave combo in the global south. Yet over the past few days I have been approached by various media outlets to talk not about that hazard, but about the unfolding UK heatwave and climate change. It is always satisfying to respond to public interest around weather extremes, but there is a danger that key messages about extreme heat globally are not receiving enough airtime.

It is by now very well established that hot extremes are more likely in the changed climate we are living in. Yet there is a seemingly unquenchable thirst for this story to be retold every time the UK sweats. Narratives around such acute, local events detract from critical messages about the global challenges from extreme heat.

Make no mistake, maximum temperatures of 35°C or more are hot by UK standards, but such conditions are familiar to around 80% of the world’s population. The headline-grabbing 46°C recently experienced by Britain’s neighbours in France is indeed unusual, but still falls short of the 50°C recorded in India earlier this summer, and is somewhat temperate relative to the 54°C confirmed for both Pakistan (in 2017) and Kuwait (in 2016). People in these hotter climates are better at coping with high temperatures, yet such heat still kills.

Deadly heatwaves are, of course, no stranger to Europeans. The infamous 2003 event claimed as many as 70,000 lives, and 2010 saw more than 50,000 fatalities in western Russia. Fortunately, lessons were learned and authorities are now much better prepared when heat-health alerts are issued.

But spare a thought for less fortunate communities who are routinely experiencing extraordinary temperatures. In places like South Asia and the Persian Gulf, the human body, despite all its remarkable thermal efficiencies, is often operating close to its limits.

And yes, there is a limit.

When the air temperature exceeds 35°C, the body relies on the evaporation of water – mainly through sweating – to keep core temperature at a safe level. This system works until the “wetbulb” temperature reaches 35°C. The wetbulb temperature includes the cooling effect of water evaporating from the thermometer, and so is normally much lower than the normal (“drybulb”) temperature reported in weather forecasts.

Once this wetbulb temperature threshold is crossed, the air is so full of water vapour that sweat no longer evaporates. Without the means to dissipate heat, our core temperature rises, irrespective of how much water we drink, how much shade we seek, or how much rest we take. Without respite, death follows – soonest for the very young, elderly or those with pre-existing medical conditions.

Wetbulb temperatures of 35°C have not yet been widely reported, but there is some evidence that they are starting to occur in Southwest Asia. Climate change then offers the prospect that some of the most densely populated regions on Earth could pass this threshold by the end of the century, with the Persian Gulf, South Asia, and most recently the North China Plain on the front line. These regions are, together, home to billions of people.

Beijing, on the northern edge of the North China Plain, set a new temperature record in 2018. maoyunping / shutterstock

As the climate warms in places like the UK, people can take sensible precautions against heat – slowing down, drinking more water, and seeking cool refuges. Air conditioning is one of the last lines of defence but comes with its own problems such as very high energy demands. By 2050, cooling systems are expected to increase electricity demand by an amount equivalent to the present capacity of the US, EU, and Japan combined.

Provided that electricity supplies can be maintained, living in chronically heat-stressed climates of the future may be viable. But with such dependence on this life-support system, a sustained power outage could be catastrophic.

Deadly combination

So what would happen if we combined massive blackouts with extreme heat? Two colleagues and I recently investigated the possibility of such a “grey swan” event – foreseeable but not yet fully experienced – in a global study of storms and heat, published in the journal Nature Climate Change.

We looked at tropical cyclones, which have already caused the biggest blackouts on Earth, with the months-long power failure in Puerto Rico after Hurricane Maria among the most serious. We found that as the climate warms it becomes ever more likely that these powerful cyclones would be followed by dangerous heat, and that such compound hazards would be expected every year if global warming reaches 4°C. During the emergency response to a tropical cyclone, keeping people cool would have to be as much a priority as providing clean drinking water.

The UK is moving into new territory when it comes to managing extreme heat. But the places that are already heat stressed will see the largest absolute increases in humid-heat with the smallest safety margin before reaching physical limits, and they are often least-equipped to adapt to the hazard. It is therefore hardly surprising that extreme heat drives migration. Such mass displacement makes extreme heat a worldwide issue. Little Britain will feel the consequence of conditions far away from its temperate shores.

The challenges ahead are stark. Adaptation has its limits. We must therefore maintain our global perspective on heat and pursue a global response, slashing greenhouse gas emissions to keep to the Paris warming limits. In this way, we have the greatest chance of averting deadly heat – home and abroad.


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Tom Matthews, Lecturer in Climate Science, Loughborough University

This article is republished from The Conversation under a Creative Commons license. Read the original article.


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