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Palmeras más abundantes en las selvas tropicales de América


Las características de las palmeras difieren de las de otros árboles tropicales en muchos aspectos. En un nuevo estudio importante dirigido por científicos de la Universidad de Uppsala, Suecia, y la Universidad de Campinas, Brasil, han examinado el número real de palmeras en las selvas tropicales de todo el mundo. 


por la Universidad de Uppsala


Es importante incluir la proporción de palmeras en los cálculos del almacenamiento potencial de carbono de los bosques y en las estimaciones de la sensibilidad de las áreas forestales al cambio climático.

Las palmeras son plantas icónicas del bosque tropical. Sin embargo, las imágenes de tarjetas postales de cocoteros que se inclinan sobre playas de arena blanca no capturan la impresionante diversidad de palmeras y su importancia para los humanos y los ecosistemas. Hay más de 2.500 especies de palmeras y muchas son utilizadas por los humanos para comida, refugio, medicina y artesanías. En algunas áreas, las palmas también son completamente dominantes y forman monocultivos naturales. Las palmeras se encuentran entre las especies arbóreas más comunes en la selva amazónica, pero en algunas áreas tropicales son inusuales o notoriamente ausentes.

Antes, la variación en el número de palmeras entre las regiones tropicales no se había cuantificado. Ahora, un estudio dirigido por Bob Muscarella en la Universidad de Uppsala en Suecia y Thaise Emilio en la Universidad de Campinas en Brasil ha realizado la primera evaluación global de sus números. Más de 200 coautores de 48 países contribuyeron al artículo científico.

«Para comprender mejor los bosques tropicales y reducir la incertidumbre sobre el equilibrio de carbono en estos ecosistemas durante el cambio climático, resumimos los datos para mostrar cómo la cantidad de palmeras varía en todo el mundo en comparación con otras especies de árboles», dice Muscarella.

Palmeras más abundantes en las selvas tropicales de América
Livistona saribus en Vietnam. Crédito: Nguyen Xuan Hong

A partir de las redes existentes de parcelas forestales (incluidas forestplots.net, PPBio, Rainfor, AfriTRON), los investigadores compilaron una enorme base de datos de 2.548 parcelas y luego cuantificaron el número de palmeras en relación con otras especies de árboles en las parcelas de muestra.

Los resultados del estudio muestran que en las selvas tropicales neotropicales (como la Amazonía), las palmeras son más de cinco veces más numerosas que en los bosques comparables de Asia y África. Ya se sabía que muchas palmeras preferían tierras con un buen suministro de agua subterránea, y el nuevo estudio confirmó que las palmeras eran más abundantes en áreas más húmedas con suelos menos fértiles y aguas subterráneas poco profundas.

Las selvas tropicales a menudo se consideran sinónimo de biodiversidad. Sin embargo, esta diversidad no está distribuida de manera uniforme, y la mayoría de las plantas en un área dada pertenecen solo a un puñado de especies. Más de la mitad de la biomasa total en la selva amazónica se distribuye entre menos de 300 especies de árboles, incluidas varias especies de palmeras.

Palmeras más abundantes en las selvas tropicales de América
Quistococha, un pantano de palma Mauritia felxuosa cerca de Iquitos, Perú. Crédito: Gabriel Hidalgo

«Comprender las especies dominantes en los bosques tropicales es crucial para reconocer cómo funcionan estos bosques y cuán vulnerables serán a las perturbaciones y el cambio climático en el futuro», dice Muscarella.

Al ser monocotiledóneas (la semilla produce solo una primera hoja o cotiledón), las palmeras están más estrechamente relacionadas con los pastos que con los árboles caducifolios de los trópicos, por ejemplo. Por lo tanto, las palmeras difieren en muchos aspectos fundamentales, en anatomía y fisiología, de otros árboles tropicales . Estas diferencias pueden tener implicaciones de largo alcance cuando se trata de estimar la absorción y el almacenamiento (secuestro) de carbono en los bosques tropicales, así como su resistencia al cambio climático . El nuevo estudio proporciona conocimiento con una importancia vital en futuras investigaciones sobre estos dos aspectos.

«Los niveles impresionantes de abundancia de palma no son una sorpresa para muchos investigadores de bosques tropicales . Pueden ser necesarios días de trabajo para medir todas las palmeras de una sola hectárea en algunos lugares en el medio de la Amazonía. Sin embargo, una representación justa de palmeras en Los estudios sobre el funcionamiento de los bosques tropicales aún están por llegar. Mostrar dónde y cuándo deben considerarse las palmeras es una contribución importante de nuestro nuevo estudio «, dice Emilio.