Contaminación ambiental Estados Unidos Medio Ambiente Resto del Mundo

Pesticidas y contaminantes industriales encontrados en la nieve encima de los glaciares del Ártico

Los investigadores encontraron recientemente pesticidas y compuestos industriales depositados en la nieve sobre cuatro sitios de glaciares de gran altitud en el archipiélago noruego de Svalbard, a menudo considerado un ambiente «prístino».


por Grace Palmer, Earth Institute de la Universidad de Columbia


El largo viaje de estos compuestos, probablemente originados en los Estados Unidos y Eurasia, muestra los impactos de gran alcance de la contaminación industrial.

Svalbard se encuentra en el Océano Ártico al norte de Escandinavia. En la actualidad, el 57 por ciento del archipiélago está cubierto por glaciares y casquetes polares, y ha estado sujeto a una contaminación local mínima. Sin embargo, en un estudio publicado a principios de julio, los investigadores informaron sobre 13 pesticidas organoclorados (una categoría química que incluye al DDT) y siete compuestos industriales depositados en la nieve de la superficie glacial. Mediante modelos informáticos, el equipo de investigación rastreó algunos contaminantes hasta sus posibles lugares de origen, que incluyen Estados Unidos y Rusia.

El modelo de computadora en cuestión se llama Trayectoria Integrada Lagrangiana Híbrida de Partículas Únicas y se utiliza para estudiar el transporte atmosférico de largo alcance de paquetes de aire contaminados. Los autores identificaron «posibles áreas de origen de masas de aire (y contaminantes) diferentes entre los sitios de muestreo», lo que explica algunas de las diferentes mediciones entre los sitios.

Svalbard ha experimentado una contaminación industrial local mínima, aparte de la industria minera del carbón, que comenzó cuando Noruega ganó la soberanía sobre el archipiélago en 1920 y colapsó bajo la presión del gobierno en 2017. Sin embargo, al igual que muchas otras regiones árticas, el hielo, los suelos y el agua de Svalbard son sujeto a entradas de contaminantes orgánicos persistentes , también conocidos como COP. Los COP incluyen pesticidas y productos químicos como DDT y bifenilos policlorados. Se caracterizan por ser persistentes, bioacumulables y tóxicos, pudiendo ser transportados a grandes distancias. Tales productos químicos resisten la degradación ambiental.y se acumula gradualmente en el tejido corporal de grandes depredadores como, por ejemplo, el oso polar. Si bien los COP en todo el Ártico están bien documentados, este estudio representa el primer intento de comprender cómo los contaminantes atmosféricos son capturados por la nieve y depositados en sitios glaciares a gran altitud.

La incineración de desechos puede liberar bifenilos policlorados (PCB) a la atmósfera, donde viajan por el mundo a través del transporte atmosférico de largo alcance. Crédito: Trish Walker / Flickr
Debido a que el aire cálido de las regiones industriales y agrícolas templadas tiende a moverse hacia los polos, el Ártico es particularmente vulnerable a recibir la contaminación del mundo. Y la nieve es excepcionalmente eficiente para » limpiar»COP del aire y depositarlos en la superficie de la Tierra. En lo alto de la atmósfera, los contaminantes pueden condensarse o ser capturados por los copos de nieve que caen. Una vez asentados en la superficie de un glaciar, las nevadas frescas se vuelven firmes (la nieve granular aún no está comprimida en hielo) y luego se convierte en hielo. Por el momento, los pesticidas y compuestos industriales capturados por la nieve que cae están atrapados en el paisaje helado. Pero a medida que el clima se calienta y la capa de nieve del Ártico disminuye, ciertos compuestos pueden volver a volatizarse en el atmósfera o ser transportado a las vías fluviales circundantes cuando el hielo se derrita.

La preocupación por la acumulación persistente de contaminantes orgánicos en el Ártico se ve frecuentemente eclipsada por la amenaza del cambio climático, pero muchos ven la acumulación de sustancias químicas como una crisis por derecho propio. Como dijo a GlacierHub Jianmin Ma, profesor de ciencias ambientales en la Universidad de Pekín, «La nieve y el hielo que se derriten por el calentamiento del Ártico liberarían estos COP en el aire y las aguas árticas, aumentando [el] riesgo para la salud de los residentes locales y las redes alimentarias oceánicas». A pesar de su mínima participación en actividades contaminantes, los pueblos indígenas de todo el Ártico han sentido estos impactos en la salud de manera más aguda.

Los pueblos indígenas del Ártico mantienen una dieta de fuentes de alimentos locales, pero estas mismas fuentes acumulan altos niveles de COP. Se ha descubierto que las especies grasas de peces como el halibut, el arenque, el bagre y ciertos tipos de salmón contienen estos compuestos tóxicos. Los osos polares, las focas y las ballenas contienen niveles aún más altos de COP. En el medio ambiente ártico, la grasa de los mamíferos marinos que se encuentran en la parte superior de la cadena alimentaria no tiene paralelo en su capacidad de acumular COP. Los estudios han encontrado que las personas que consumen focas, ballenas, osos polares y aves marinas con frecuencia tienen concentraciones sanguíneas relativamente altas de COP. Para los pueblos indígenas que dependen de los mamíferos marinos, la ingestión de estos contaminantes es casi inevitable y las consecuencias son significativas. Entre los inuit, los riesgos para la salud asociadosincluyen complicaciones del sistema inmunitario, aumento de las tasas de enfermedades infecciosas entre los lactantes e hipertensión en adultos.

«Los inuit del mundo se convierten en los receptores netos de los subproductos de la industria y los pesticidas que se usan», dijo Sheila Watt-Courtier, activista inuit y ex presidenta internacional del Consejo Circumpolar Inuit, en una entrevista con BlueVoice . «Recibimos todos los impactos negativos de esto. Los contaminantes permanecen aquí en el Ártico en altas concentraciones en el fondo del sumidero del Ártico, donde viven y comen nuestros mamíferos marinos».

En Aklavik, una aldea ubicada en los Territorios del Noroeste Ártico de Canadá, una mujer corta la carne de foca con un ulu tradicional. Las concentraciones de COP heredados son particularmente altas en la grasa de los mamíferos marinos. Crédito: G MacRae / Flickr
Las preocupaciones de los pueblos indígenas del Ártico se reflejan más o menos en el Convenio de Estocolmo , que se adoptó en mayo de 2001 y regula la producción y liberación de ciertos COP. La convención incluye 11 de los 13 pesticidas detectados en el estudio de Svalbard, pero excluye el clorpirifos. Este químico ha recibido una mayor atención en el Ártico debido a sus propiedades nocivas. Se encontró en grandes cantidades en todos los sitios de estudio.

A pesar de la evidencia que sugiere que el clorpirifos daña el desarrollo del cerebro en los niños, la Agencia de Protección Ambiental (EPA) de Donald Trump se ha resistido a la prohibición del pesticida. Sin embargo, el estado de California se ha unido a Europa para prohibir la sustancia, que se aplica comúnmente a cultivos como maíz, soja, algodón y una variedad de frutas y verduras. Como resultado, el fabricante estadounidense del pesticida está finalizando la producción este año.

Si bien la prohibición de California marca una victoria para la salud pública y ambiental, surge un patrón preocupante en la naturaleza cíclica del desarrollo de pesticidas. Ma explicó que «una vez que una sustancia, incluidos los plaguicidas y los productos químicos industriales como los retardantes de llama [se] regula o elimina gradualmente, las industrias químicas … desarrollan rápidamente otros productos químicos alternativos». E incluso después de que se hayan detenido las emisiones de un compuesto contaminante, los contaminantes siguen siendo móviles a través del transporte atmosférico y marino de largo alcance y persisten en el medio ambiente durante años o décadas. Es un ciclo insidioso que requerirá una voluntad política significativa para cerrar.

Con una programación informática cada vez más poderosa, las trayectorias de las parcelas de aire contaminado se pueden rastrear con una precisión razonable, como lo demuestra el estudio de Svalbard. Si bien dicha tecnología podría llevar a señalar con el dedo político, asignar culpas no significará nada si los órganos rectores no logran frenar los COP de producción en curso.


Leer más


LEAVE A RESPONSE

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *

Este sitio usa Akismet para reducir el spam. Aprende cómo se procesan los datos de tus comentarios.