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Por fin, la ciencia del clima puede predecir mejor el clima tropical del Atlántico

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Crédito: CC0 Public Domain

por Hyacinth C.Nnamchi


El Niño Oscilación del Sur o ENOS, un calentamiento anómalo de las aguas superficiales en el Océano Pacífico tropical, es famoso por producir patrones climáticos inusuales de meses de duración en todo el mundo.


Un patrón de circulación similar, aunque menos conocido, el El Niño Atlántico, domina una amplia franja del Océano Atlántico. El fenómeno de El Niño Atlántico es análogo a los ciclos que crean el ENOS del Pacífico. Pero a diferencia de su contraparte del Pacífico, que ha demostrado ser invaluable para las predicciones climáticas estacionales, el El Niño del Atlántico es casi imposible de predecir.

Los grandes cambios en los regímenes climáticos conocidos como ENOS ocurren cuando una franja masiva de agua cálida se forma frente a la costa de América del Sur y se extiende hacia el Pacífico central. El calor del agua cambia el flujo de aire en el Pacífico. Esto, a su vez, altera los patrones climáticos en los países que bordean el Pacífico y más allá a medida que los movimientos aéreos alrededor del mundo se ajustan a las condiciones en el Pacífico. Debido a que el movimiento de aguas cálidas y frías ocurre con bastante lentitud a través de la vasta franja del Pacífico, los científicos del clima pueden predecir la llegada de ENOS y las condiciones climáticas extrañas que lo acompañan hasta con nueve meses de anticipación.

Esto permite a los países afectados prepararse para las fuertes lluvias e inundaciones en África oriental y la sequía en África meridional que les trae un ENOS a intervalos irregulares de 2 a 7 años.

En muchos sentidos , El Niño del Atlántico es como el ENOS del Pacífico. Sigue un patrón muy similar de alteraciones en el océano y los movimientos de aire suprayacentes. Ocurre cuando se forman aguas más cálidas de lo normal en la región atlántica ecuatorial que bordea la costa de Guinea de África y se extiende hacia el norte de América del Sur. Esto se ha relacionado con fuertes lluvias e inundaciones en la costa de África occidental, desde Sierra Leona hasta el sur de Nigeria, y sequías en el semiárido Sahel.

Pero los científicos del clima han luchado por comprender qué causa el surgimiento del El Niño atlántico. Recientemente dirigí un estudio que ofrece nuevos conocimientos, lo que aumenta la esperanza de mejorar las predicciones climáticas y una mejor preparación.

El gran rompecabezas

El aire y las aguas del océano están esencialmente entrelazadas. Las aguas del océano se mueven porque los vientos soplan sobre ellas. El aire se mueve más rápido que las aguas del océano debajo de él. El agua responde más lentamente. De esta manera, el agua del océano forma un patrón de movimientos distinto, que redistribuye el calor lentamente durante un período de varios meses. Los científicos pueden usar modelos climáticos para rastrear los movimientos del agua y predecir los eventos de El Niño.

Debido a que los patrones de El Niño en los océanos Atlántico y Pacífico se consideran similares, uno esperaría que fueran igualmente predecibles. No es así. El patrón del Pacífico es relativamente fácil de predecir mientras que el del Atlántico es casi completamente impredecible.

Y hay diferencias importantes adicionales: los eventos atlánticos son de menor magnitud y menor duración. Las razones de estas diferencias han desconcertado a los científicos del clima durante décadas.

Un tipo diferente de El Niño

La pregunta clave es cuán esenciales son los movimientos de aguas cálidas y frías para el surgimiento de los eventos atlánticos de El Niño.

En nuestro estudio investigamos el desarrollo estacional de los eventos cálidos del Atlántico, utilizando datos de diversas fuentes, incluidas observaciones in situ, reanálisis (en el que las observaciones se han combinado utilizando modelos climáticos) y productos satelitales.

Identificamos el movimiento de la Zona de Convergencia Intertropical, una banda de baja presión de aire y fuertes lluvias que se extiende a través del Atlántico tropical, como la razón por la cual el Niño Atlántico es de corta duración. Solo cuando esta zona está muy cerca o sobre el ecuador, la interacción entre el movimiento del aire y el océano es lo suficientemente fuerte como para causar grandes impactos climáticos. La Zona de Convergencia Intertropical proporciona las condiciones adecuadas en el aire para favorecer los movimientos de aguas cálidas y frías en el océano. Pero las fluctuaciones en la temperatura de la superficie del mar en el Atlántico no son lo suficientemente fuertes como para mantener la Zona de Convergencia Intertropical en el ecuador, como en el caso del ENOS del Pacífico.

Las simulaciones climáticas por computadora muestran que los movimientos del aire, en lugar del agua del océano, son clave para los eventos cálidos del Atlántico. Un conjunto de simulaciones era convencional, intentando incorporar los movimientos detallados del aire y el agua. El segundo conjunto redujo la complejidad al modelar el océano simplemente como una losa de agua inmóvil con un espesor de solo 50 metros.

Este modelo fue formulado de tal manera que el océano podría absorber calor, emitir calor y evaporar humedad en el aire, pero se ignoraron los movimientos del agua fría y caliente dentro del océano mismo. La atmósfera por sí sola representa el 63% de los eventos de El Niño en el Atlántico en estas simulaciones.

Esto implica que los movimientos de agua en el océano, como se observa en el Pacífico, son de menor importancia en el Atlántico. El Atlántico es «naturalmente» menos predecible.

Es por eso que nuestros nuevos hallazgos, que establecieron una fuerte conexión con la Zona de Convergencia Intertropical, son importantes. La zona debe estar representada de manera más realista en los modelos climáticos y esto los hará más precisos y confiables.

Avanzando

Los países africanos y sudamericanos que bordean el Atlántico ecuatorial dependen en gran medida del océano para el desarrollo social, la pesca y el turismo. Se ven fuertemente afectados por los caprichos de los sistemas meteorológicos. Las predicciones climáticas precisas son esenciales.

Nuestros hallazgos sugieren que en esta región son posibles predicciones precisas, hasta por tres meses. Cuando se realice, esto ayudará a planificar la adaptación a las condiciones climáticas severas que normalmente acompañan a los eventos atlánticos.

Sin embargo, el Atlántico ecuatorial es una región de incertidumbres clave en el sistema climático: los modelos climáticos presentan grandes errores. Y para muchos parámetros, existen grandes lagunas en las observaciones que deben cerrarse. Cerrar las brechas de observación es un paso clave para reducir los errores del modelo climático y mejorar las predicciones climáticas estacionales .


Proporcionado por The Conversation

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original .