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¿Por qué la próxima década será crítica en la lucha contra el cambio climático?


Para Andrew Wheeler, jefe de la Agencia de Protección Ambiental, el calentamiento global es un problema para el futuro. «La mayoría de las amenazas del cambio climático son de 50 a 75 años», dijo en una entrevista reciente, expresando un sentimiento común.


por Julia RosenLos Angeles Times


Pero los científicos dicen que tomar medidas sobre el cambio climático es en gran medida un desafío del presente.

«La próxima década es realmente crítica», dijo Joeri Rogelj, un científico del clima en el Imperial College de Londres.

Eso no se debe solo a que los impactos del aumento de las temperaturas, desde tormentas severas hasta mares en aumento, ya son evidentes. También se debe a que limitar los daños futuros requiere medidas audaces para reducir el dióxido de carbono y otras emisiones de gases de efecto invernadero en la actualidad.

Piense en ello como manejar un gran barco, dijo Drew Shindell, un científico del clima de la Universidad de Duke: «Hay que dar la vuelta con anticipación porque lleva mucho tiempo».

Según el acuerdo climático de París de 2015, los países acordaron limitar el calentamiento a «muy por debajo» de 2 grados Celsius (alrededor de 3.6 grados Fahrenheit) sobre las temperaturas preindustriales, y apuntar a una meta de 1.5 grados C (alrededor de 2.7 grados F).

Alcanzar el objetivo más bajo reduciría los eventos climáticos extremos, evitaría la extinción de más especies y facilitaría la adaptación de las personas a lo que aún será un mundo significativamente alterado, según un informe de 2018 del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático.

Pero cumplir cualquiera de los objetivos climáticos es una tarea difícil.

La próxima semana, los científicos se reunirán en Escocia para considerar las opciones a medida que comienzan a preparar el próximo gran informe del IPCC. Hay poco debate sobre que mantener el calentamiento a 1.5 grados requerirá grandes esfuerzos para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero en los próximos años.

Es una cuestión de contabilidad: los humanos ya han desatado suficientes gases de efecto invernadero para elevar la temperatura promedio del planeta en aproximadamente 1 grado C. A las tasas actuales, emitiremos suficiente en los próximos 10 años para todos, pero garantizamos otro medio grado de calentamiento.

Si la humanidad debería cambiar de rumbo es una cuestión política, no científica. Pero si decidimos intentarlo, los investigadores dicen que las emisiones deben dejar de aumentar y luego caer en la próxima década.

El informe del año pasado del IPCC, que Rogelj y Shindell ayudaron a escribir, encuestó los resultados de cientos de estudios científicos y concluyó que las emisiones deben caer a aproximadamente la mitad de los niveles de 2010 para 2030 para mantener un tiro decente a 1.5 grados. Para 2050 más o menos, las emisiones de carbono deben caer a cero, o cerca de él. (Las fuentes de gases de efecto invernadero difíciles de cortar, como los aviones, tendrán que compensarse para alcanzar lo que los científicos denominan emisiones «netas netas»).

Con el objetivo de 2 grados le da al mundo 25 años adicionales, más o menos, para descarbonizar la economía, dijo Rogelj. Aun así, la tarea será mucho más difícil si la sociedad no comienza a frenar las emisiones antes de que termine la década.

«Si ya comenzamos a poner al mundo en una senda en declive, con una trayectoria clara hacia el cero neto, sería un gran logro», dijo.

Ver el futuro nunca es fácil, y todos estos plazos son inherentemente inciertos.

Eso a veces se usa como una excusa para retrasar, dijo Jonathan Lamontagne, analista de sistemas de la Universidad de Tufts. Pero cree que es una razón para movilizarse antes, en caso de que el trabajo resulte aún más difícil de lo que los investigadores esperan.

Considere el problema de la sensibilidad climática, una medida de cómo el planeta responde a las emisiones de gases de efecto invernadero. Por lo general, se define como el aumento de la temperatura que resulta de duplicar la concentración de CO 2 atmosférico de 280 partes por millón, el nivel preindustrial, a 560 ppm. (Ahora ha alcanzado 412 ppm).

Pero la cifra exacta ha resultado difícil de precisar. Los científicos piensan que la sensibilidad climática se encuentra en algún lugar entre 0.8 y 2.5 grados, mientras que los niveles de CO 2 todavía están cambiando, como lo están ahora, y entre 1.5 y 4.5 grados una vez que el planeta se ha establecido en un nuevo equilibrio.

Los investigadores han intentado reducir estas estimaciones analizando la relación entre las emisiones pasadas y las tendencias históricas de calentamiento. Sin embargo, algunas de las actividades que producen gases de efecto invernadero, como la quema de carbón, también producen partículas de aerosol que enfrían temporalmente el planeta.

«Eso lo hace tan complicado», dijo Gabriele Hegerl, científica del clima de la Universidad de Edimburgo.

El verdadero valor de la sensibilidad climática determinará en gran medida cuánto calentamiento tenemos almacenado debido a los gases de efecto invernadero que ya hemos emitido, y cuánto carbono podemos emitir en el futuro y aún así alcanzar los objetivos climáticos.

Si la sensibilidad cae en el extremo superior del rango, probablemente hayamos perdido nuestra oportunidad de limitar el calentamiento a incluso 2 grados, según un estudio realizado este mes en Nature Climate Change. «En realidad podría ser demasiado tarde», dijo Lamontagne, quien dirigió el estudio.

Si vivimos en un mundo moderadamente sensible, todavía tenemos una oportunidad, pero solo si las emisiones de CO 2 caen a cero para 2030, dijo Lamontagne.

Estimaciones recientes de sensibilidad climática transitoria apuntan a números algo más bajos; Si es así, tenemos hasta mediados de siglo para reducir las emisiones. Pero los científicos dicen que no hay razón para perder el tiempo.

«Todavía tienes que hacer mucho, y hacerlo pronto», dijo Hegerl.

A la larga, el factor más importante que controla la temperatura de la Tierra es cuánto logramos reducir las emisiones en la próxima década, dijo Lamontagne.

«Nuestras acciones de hoy encerrarán a las generaciones futuras en un clima sobre el cual tendrán muy poco control», dijo.

Los científicos han explorado cómo el mundo podría cumplir sus objetivos en diversas circunstancias, utilizando modelos que consideran las leyes de la física y la economía, con la esperanza de agrupar el rango de posibilidades.

No existe una única forma de abordar el cambio climático, pero los escenarios que tienen éxito comparten algunas características comunes: mayor eficiencia energética, una caída dramática en el uso del carbón, un fuerte aumento de la energía renovable que ayuda a impulsar los vehículos eléctricos y un cambio hacia una mayor producción basada en plantas. , dietas amigables con el clima.

En estos escenarios, los cambios ocurren en todo el mundo, y rápidamente. Muchos están en marcha para 2030.

Implementarlos sería costoso, pero teóricamente factible. El IPCC estimó que alcanzar un mundo de 1.5 grados requerirá $ 2.4 billones en inversiones en energía limpia cada año hasta 2035. Eso es equivalente al 2.5 por ciento del producto interno bruto combinado del mundo.

El equipo de Lamontagne calculó que el precio podría ser tan alto como 3 por ciento o 4 por ciento del PIB mundial para alcanzar un máximo de 2 grados de calentamiento para 2100.

No actuar también conlleva un alto costo. Un estudio estimó que 4 grados de calentamiento le robarían a la economía mundial $ 23 billones por año; otro descubrió que para 2100, el cambio climático no mitigado reducirá los ingresos mundiales en un 23 por ciento. El peaje podría alcanzar cientos de miles de millones de dólares por año solo en los EE. UU., Según un informe de 2018 encargado por el Congreso.

Muchos de estos costos provienen de desastres naturales que dañan edificios y otras infraestructuras, y la contaminación del aire por la quema de combustibles fósiles que exacerban las enfermedades respiratorias y de otro tipo.

«Las facturas vienen como parte de nuestro seguro médico y seguro de hogar y seguro contra inundaciones», dijo Shindell.

Solo la mejora de la calidad del aire de pasar a combustibles limpios salvaría millones de vidas por año, según un estudio realizado esta semana.

De hecho, la acción climática rápida es a menudo un requisito previo no solo para mejorar la salud sino también para reducir la pobreza y la desigualdad en todo el mundo, según el IPCC.

Cualquiera puede adivinar si la sociedad puede cambiar lo suficientemente rápido como para cumplir con los objetivos climáticos de París. Los científicos pueden hacer estimaciones, pero es hora de comenzar a experimentar en el mundo real, dijo Rogelj.

«Lo único que sabemos ahora es que podemos intentarlo», dijo.

Hasta ahora, las promesas oficiales de los países para reducir las emisiones bajo el acuerdo de París están muy por debajo de lo que se necesita para alcanzar el objetivo de 1.5 grados.

Un informe de progreso de 2018 encontró que, con los compromisos actuales, el mundo se calentará 3 grados para 2100, y más después de eso. En realidad, las emisiones de los EE. UU. Y muchos otros países han crecido.

«Se está volviendo un poco peligroso y triste verlo», dijo Hegerl.

Propuestas como el New Deal verde defendido por la representante Alexandria Ocasio-Cortez, DN.Y., buscan acelerar drásticamente los recortes de emisiones en los EE. UU. Durante los próximos 10 años, aunque no está claro si existe voluntad política para adoptar dicho plan. En los países en desarrollo, los obstáculos económicos y técnicos abruptos pueden dificultar aún más la tarea.

Otra década de inacción probablemente significará superar los objetivos climáticos actuales, a menos que encontremos formas de limpiar el desastre más tarde.

Una posibilidad es eliminar el CO 2 de la atmósfera alistando árboles y cultivos de biocombustibles para absorber el gas. Los científicos también han desarrollado tecnologías para extraerlo directamente del aire. Dichos enfoques serán necesarios para alcanzar las emisiones netas cero, pero no se han probado a gran escala.

Alternativamente, los humanos podrían alterar la cantidad de luz solar que llega a la superficie inyectando partículas reflectantes en la estratosfera. Pero es una idea controvertida, y no abordaría los impactos en la salud de la contaminación por combustibles fósiles o problemas como la acidificación de los océanos.

Cuanto más esperemos para reducir las emisiones, más atractivas serán estas opciones, dijo Ken Caldeira, científico climático de la Carnegie Institution for Science.

Caldeira señala que los científicos han estado pidiendo acciones climáticas agresivas durante décadas. Pero se opone a la sugerencia de que esta es nuestra última oportunidad de hacer algo.

No es porque haya mucho tiempo, dijo, sino porque no está de acuerdo con que sea una situación decisiva.

«Cuanto más nos demoremos, más tendremos que trabajar, y los peores resultados serán», dijo. Pero si perdemos los objetivos de París, «nuestros cerebros no van a explotar».

Caldeira cree que reducir las emisiones es más como tratar de dejar un mal hábito.

«Parar antes siempre es mejor que parar después», dijo. «Pero nunca es demasiado tarde para parar».


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