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Predecir las hambrunas utilizando el inicio de la temporada de lluvias

Envío de un SOS
Cosechas de sorgo de otoño en la región de Karamoja en Uganda. Crédito: Frank Davenport

Las primeras lluvias que señalan el comienzo de la temporada de cultivo dan inicio a una oleada de actividades en las comunidades rurales y agrícolas. Los agricultores deciden cuándo plantar, cuánto trabajo asignar, cuántos recursos dedicar a la cosecha de esa temporada, etc.


por Harrison Tasoff, Universidad de California – Santa Bárbara


Para aquellos en la comunidad de respuesta a la hambruna, el inicio de la temporada (SOS) también es el indicador más temprano de lo que vendrá en los próximos meses. Como resultado, los científicos de la Universidad de California en Santa Bárbara han estado trabajando para utilizar el SOS como un indicador temprano de la inseguridad alimentaria . Investigadores del Centro de Riesgos Climáticos (CHC) de la universidad han publicado un estudio en Environmental Research Letters que vincula las condiciones al comienzo de la temporada de cultivo con los precios de los cereales en cinco países africanos. Este es el segundo estudio que el grupo ha publicado que analiza los impactos del SOS, y los hallazgos deberían permitir pronósticos aún más tempranos de una posible hambruna.

«El comienzo de la temporada de lluvias, sus condiciones y si es temprano o tarde, tiene un poder predictivo real para la seguridad alimentaria», dijo el primer autor Frank Davenport, investigador asociado del CHC. El momento del SOS envía una señal tangible a los mercados de la región, que los investigadores pueden tener en cuenta al predecir la seguridad alimentaria y organizar la respuesta a la hambruna. De hecho, el CHC trabaja en estrecha colaboración con el Equipo de la red del sistema de alerta temprana contra la hambruna (FEWS NET), que fue creado por la Agencia de los Estados Unidos para el Desarrollo Internacional (USAID), para coordinar la ayuda humanitaria.

FEWS NET utiliza varias métricas para juzgar la vulnerabilidad de una población a la inseguridad alimentaria. Dos factores principales son la disponibilidad y accesibilidad de los alimentos , explicó el coautor Shraddhanand Shukla, también investigador asociado del CHC. La disponibilidad de alimentos generalmente se correlaciona con la producción agrícola (es decir, qué tan buena fue la cosecha anterior). La accesibilidad a los alimentos se relaciona tanto con la producción como con los precios y la distribución.

«Una región puede tener una buena producción, pero si los precios son muy altos, la gente seguirá teniendo menos acceso a los alimentos», dijo Shukla. Además, muchos hogares rurales en África subsahariana dedican un gran porcentaje de su tiempo y dinero a alimentar a sus hogares, por lo que incluso pequeñas fluctuaciones en los precios de los granos pueden tener grandes impactos en términos de vulnerabilidad a la inseguridad alimentaria.

El equipo combinó modelos de pronóstico económico estándar con dos aspectos del inicio de la temporada, la puntualidad de su inicio y la cantidad de lluvia durante el primer mes de la temporada, para ver cómo afectan el poder predictivo de los modelos.

Los datos de precipitación provienen de CHIRPS, un conjunto de datos de precipitación desarrollado por el CHC que aprovecha las imágenes satelitales y las estaciones in situ. Mientras tanto, el equipo compiló los precios de los granos de varios ministerios de agricultura e índices de precios al consumidor cuando estaban disponibles. Esto se complementó con datos de los científicos de campo de FEWS NET que analizan los precios de los cereales en los mercados a intervalos regulares.

Los autores encontraron que los datos de SOS aumentaron el poder predictivo de los modelos durante una ventana de seis meses hasta en un 25% en algunos casos. Los resultados fueron mejores en los países de África oriental como Etiopía, Kenia y Somalia que en las naciones del sureste de África como Malawi y Mozambique.

Los científicos de CHC creen que esto puede deberse a una combinación de factores. La razón predominante es que la temporada de lluvias es relativamente más corta en el este de África que en el oeste o el sur. Como tal, la desviación de la norma envía una señal más fuerte. «En el este de África, cuando la temporada comienza tarde, sabes que será corta», dijo Davenport. Como resultado, cada día perdido tiene un efecto más fuerte en la producción y los precios.

Predecir las hambrunas utilizando el inicio de la temporada de lluvias
La inclusión de los datos de SOS redujo el error de pronóstico del precio del grano hasta en un 25% en algunas áreas. Crédito: DAVENPORT ET AL.

Lo que es peor, el calentamiento en los océanos Índico y Pacífico Occidental puede estar acortando aún más esta temporada, debido a la aparición tardía y al cese de las lluvias más temprano. Aunque no está claro qué está impulsando el aumento de la temperatura de la superficie del mar, las implicaciones son preocupantes.

«Si el inicio de la temporada se sigue retrasando y el final de la temporada permanece fijo, llega un momento en que la temporada es tan corta que los cultivos ya no pueden crecer en ese período de tiempo», dijo el coautor Will Turner , un graduado estudiante investigador del CHC. En ese caso, los agricultores deben elegir si invertir en una temporada de cultivo que puede no ser productiva o buscar otras fuentes de ingresos. «De cualquier manera, la producción reducida puede resultar en una menor disponibilidad de alimentos, mayores precios de mercado y reducciones asociadas en la accesibilidad de los alimentos», agregó.

En enero, la CHC publicó un documento que correlaciona el inicio de la temporada con una medida de verdor o crecimiento de las plantas. Los resultados mostraron que las condiciones durante el primer mes de la temporada de crecimiento pueden proporcionar una estimación razonable de los niveles de producción en el momento de la cosecha. Este estudio muestra que también puede proporcionar una señal confiable sobre los precios de los granos durante la temporada de crecimiento.

Un aumento en el precio de los cereales es, en sí mismo, una señal de alerta temprana de inseguridad alimentaria. Como explicó Shukla, incluso si una región tiene una buena cosecha, los precios altos pueden restringir el acceso a los alimentos. Este documento permite a los investigadores utilizar el SOS para proporcionar indicadores aún más tempranos del precio del grano; porque, cuando se trata de mitigación de la hambruna y ayuda humanitaria, el tiempo extra se traduce en vidas extra salvadas.

«Siempre estamos buscando mejores indicadores y siempre estamos buscando indicadores más tempranos», dijo Davenport.

De hecho, el equipo está trabajando en pronosticar el inicio de la temporada, adelantando aún más su advertencia anticipada. Ese esfuerzo, liderado por Shukla y Turner, tiene como objetivo utilizar los pronósticos de precipitación para proyectar el inicio de la temporada con 20 a 40 días de anticipación.

El centro también tiene como objetivo comenzar a incorporar el SOS en sus métodos de pronóstico actuales durante el próximo año. Ya están desarrollando un sistema de predicción del rendimiento de granos, que planean enviar como un informe regular. El equipo también planea investigar las regiones donde los datos SOS no mejoraron sustancialmente los pronósticos.

«Lo que me entusiasma con el SOS es que es muy simple y muy intuitivo», dijo Davenport. Por ejemplo, el inicio de la temporada no se ve influenciado por factores externos, como la política del gobierno. Esta sencillez facilita la comunicación con las partes interesadas.

Y, el inicio de la temporada siempre ha sido un evento muy palpable para las comunidades agrícolas. Es algo a lo que siempre prestan atención. Confirmar que su aparición tiene efectos reales probablemente valida lo que muchas de estas personas ya sabían cualitativamente. Ahora, estos resultados permitirán a los expertos cuantificar esos impactos de una manera que los haga más procesables.