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¿Qué ‘leche’ es mejor para el medio ambiente?

¿Qué 'leche' es mejor para el medio ambiente?  Comparamos las leches lácteas, de frutos secos, de soja, de cáñamo y de cereales.
Crédito: Shutterstock

Comparamos las leches lácteas, de frutos secos, de soja, de cáñamo y de cereales.


por Dora Marinova y Diana Bogueva


Tomar decisiones ecológicas en las tiendas puede ser complicado cuando se nos presentan tantas opciones, especialmente cuando se trata de leche. ¿Deberíamos comprar leche de origen vegetal o lácteos? Hemos analizado la evidencia para ayudarlo a elegir.

Los productos lácteos tienen la mayor huella ambiental, con mucho

Cualquier leche de origen vegetal , ya sea de frijoles, nueces o semillas, tiene un impacto menor que los lácteos en lo que respecta a las emisiones de gases de efecto invernadero , así como al uso del agua y la tierra. Todos los estudios disponibles, incluidas las revisiones sistemáticas, lo señalan categóricamente.

Un estudio de 2018 estima que los productos lácteos son alrededor de tres veces más intensivos en emisiones de gases de efecto invernadero que las leches de origen vegetal.

En el caso de la leche de vaca, su potencial de calentamiento global —medido como kilogramo de dióxido de carbono equivalente por litro de leche— varía entre 1,14 en Australia y Nueva Zelanda y 2,50 en África. Compare esto con el potencial de calentamiento global de las leches vegetales, que, en promedio, es de solo 0,42 para la leche de almendras y coco y 0,75 para la leche de soja.

Además, los productos lácteos generalmente requieren nueve veces más tierra que cualquiera de las alternativas basadas en plantas. Cada litro de leche de vaca utiliza 8,9 metros cuadrados por año, en comparación con 0,8 de avena, 0,7 de soja, 0,5 de almendras y 0,3 de leche de arroz.

El consumo de agua es igualmente mayor para la leche de vaca: 628 litros de agua por cada litro de lácteo, en comparación con 371 para la almendra, 270 para el arroz, 48 para la avena y 28 para la leche de soja .

Leches de frutos secos

La leche se puede hacer con casi cualquier nuez, pero la almendra, la avellana y el coco están demostrando ser populares. Las leches de nueces no solo requieren generalmente áreas de tierra más pequeñas, los árboles en los que crecen absorben carbono y, al final de su vida, producen biomasa leñosa útil.

Aún así, existen grandes diferencias en las condiciones geográficas donde se cultivan varios árboles de nueces.

Almendra

California es el mayor productor de leche de almendras del mundo, seguida de Australia.

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Las avellanas y otras nueces crecen en árboles que requieren áreas de tierra más pequeñas. Crédito: Shutterstock

En comparación con otras opciones de leche de origen vegetal, su uso de agua es mucho mayor y depende en gran medida del riego con agua dulce . Un grano de almendra de California requiere 12 litros de agua, lo que plantea dudas sobre la producción industrial de estos frutos secos en zonas con escasez de agua.

Sin embargo, la mayor preocupación ambiental con la producción de almendras en los EE. UU. Es la alta mortalidad de las abejas, que se utilizan para la polinización cruzada de árboles. Esto podría deberse a que las abejas están expuestas a pesticidas, incluido el glifosato , y a la agricultura industrial intensiva que transforma drásticamente los frágiles ecosistemas de la naturaleza.

En Australia, donde los huertos de almendros son de menor escala y menos industrializados, los apicultores no experimentan tales problemas. Aún así, se necesitan millones de abejas, y los incendios, la sequía, las inundaciones, el humo y el calor pueden amenazar su salud.

Coco

En general, el comportamiento medioambiental de la leche de coco es bueno: los cocoteros utilizan pequeñas cantidades de agua y absorben dióxido de carbono.

Sin embargo, como los cocos se cultivan solo en áreas tropicales, la producción industrial de esta leche puede destruir el hábitat de la vida silvestre. Es probable que la creciente demanda mundial de leche de coco ejerza una mayor presión sobre el medio ambiente y la vida silvestre, y profundice estos conflictos.

Avellana

La avellana es una mejor opción para el medio ambiente, ya que los árboles son polinizados por el viento, que transporta polen seco en el aire entre las plantas vecinas, no las abejas.

Las avellanas también crecen en áreas con mayor precipitación alrededor del Mar Negro, el sur de Europa y en América del Norte, y requieren mucha menos agua que los almendros.

La leche de avellana ya está disponible comercialmente y, aunque su demanda y producción están aumentando, el cultivo de arbustos todavía no está sujeto a operaciones intensivas a gran escala.

Leches de legumbres

La leche de soja se ha utilizado durante milenios en China y ya tiene una presencia establecida en Occidente, pero la alternativa del cáñamo es relativamente nueva.

Todas las leguminosas son fijadoras de nitrógeno. Esto significa que las bacterias del tejido vegetal producen nitrógeno, lo que mejora la fertilidad del suelo y reduce la necesidad de fertilizantes. Las legumbres también son eficientes en agua, especialmente en comparación con las almendras y los lácteos.

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Cáñamo industrial que crece en un campo en Dakota del Norte. Crédito: Departamento de Agricultura de Dakota del Norte

Soja

La leche de soja tiene un muy buen comportamiento medioambiental en términos de agua, potencial de calentamiento global y uso de la tierra.

Y Brasil son los mayores proveedores de soja, y la planta es muy versátil en lo que respecta a sus usos comerciales, con una gran parte de los frijoles utilizados como alimento para el ganado.

Sin embargo, una preocupación ambiental importante es la necesidad de limpiar y convertir grandes extensiones de vegetación nativa para cultivar soja. Una reducción general en la demanda de carne y alimentos de origen animal podría disminuir potencialmente la necesidad de producir grandes cantidades de soja para la alimentación animal, pero aún no hemos sido testigos de tales cambios.

Cáñamo

Los beneficios ambientales de la leche de cáñamo la convierten en un cambio de juego.

Sus semillas se procesan para obtener aceite y leche, pero la planta en sí es muy versátil: todas sus partes se pueden usar como material de construcción, fibras textiles, pulpa y papel o plásticos a base de cáñamo.

Sus raíces crecen profundamente, lo que mejora la estructura del suelo y reduce la presencia de hongos. También es resistente a las enfermedades y produce mucha sombra, lo que inhibe el crecimiento de malezas. Esto, a su vez, reduce la necesidad de herbicidas y pesticidas.

El cáñamo requiere más agua que la soja, pero menos que la almendra y los lácteos. A pesar de ser uno de los cultivos más antiguos utilizados, especialmente en Europa, el cáñamo se produce en cantidades muy bajas.

Leches de cereales

Podemos producir leche de origen vegetal a partir de casi cualquier grano, pero el arroz y la avena están demostrando ser populares. Sin embargo, requieren más tierra en comparación con las leches de frutos secos.

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La producción de avena se utiliza principalmente para alimentar al ganado. Crédito: Kaffee Meister / Unsplash, CC BY

Arroz

La leche de arroz tiene una gran huella hídrica. Más notablemente, está asociado con mayores emisiones de gases de efecto invernadero en comparación con las otras opciones basadas en plantas porque las bacterias productoras de metano se desarrollan en los arrozales.

En algunos casos, la leche de arroz puede contener niveles inaceptables de arsénico . Y la aplicación de fertilizantes para aumentar los rendimientos puede contaminar las vías fluviales cercanas.

Avena

La leche de avena se ha vuelto cada vez más popular en todo el mundo debido a sus beneficios ambientales generales .

Pero al igual que la soja, la mayor parte de la producción de avena se utiliza para la alimentación del ganado y cualquier reducción en la demanda de alimentos de origen animal disminuiría la presión sobre esta planta.

Actualmente se cultiva en Canadá y los EE. UU., La mayoría de las operaciones de avena son monocultivos a gran escala, lo que significa que es el único tipo de cultivo que se cultiva en un área grande. Esta práctica agota la fertilidad del suelo, limita la diversidad de insectos y aumenta el riesgo de enfermedades y plagas.

La avena también se cultiva típicamente con pesticidas a base de glifosato, lo que empaña sus credenciales ambientales porque puede hacer que proliferen patógenos de plantas, animales e insectos resistentes al glifosato.

El mensaje final: diversifique sus opciones

Las versiones orgánicas de todas estas leches vegetales son mejores para el medio ambiente porque usan, por ejemplo, menos fertilizantes químicos, están libres de pesticidas y herbicidas y ejercen menos presión sobre los suelos. Cualquier aditivo, ya sea fortificante, como calcio o vitaminas, aromas o ingredientes adicionales, como azúcar, café o chocolate, debe tenerse en cuenta por separado.

El embalaje también es muy importante a tener en cuenta. El empaque aporta el 45% del potencial de calentamiento global de la leche de almendras de California. Y vale la pena tener en cuenta que desperdiciar leche tiene una huella ambiental mucho más grande y cuestiona la ética de cómo los humanos explotan el mundo animal.

Si, como consumidor, está tratando de reducir la huella ambiental de la leche que bebe, el primer mensaje es que debe evitar los lácteos y reemplazarlos con opciones a base de plantas.

El segundo mensaje es que es mejor diversificar las leches vegetales que utilizamos. Cambiar a una sola opción, incluso si es la más respetuosa con el medio ambiente por el momento, significa que la demanda del mercado puede potencialmente sobreexplotarse.


Proporcionado por The Conversation

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original .


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