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Revelando los riesgos ecológicos del cambio climático en las cuencas hidrográficas mundiales

río
Crédito: CC0 Public Domain

La investigación, publicada en Earth’s Future , mostró riesgos crecientes de cambio ecológico con el calentamiento, particularmente para períodos de flujo bajo estacional.


por University College London


Por primera vez, investigadores de UCL Geography, la Universidad de Nottingham y el Centro de Ecología e Hidrología del Reino Unido combinaron grandes conjuntos de datos con un enfoque de flujo ambiental para predecir cómo los cambios de entre 1 y 3 ° C en la temperatura de la Tierra afectarían a 321 de los las cuencas hidrográficas más grandes del mundo. En conjunto, estos cubren alrededor del 50% de la superficie terrestre de la Tierra.

Los hallazgos del equipo podrían ayudar a identificar los puntos críticos para la conservación de los ecosistemas, a través de una mejor comprensión de los riesgos ecológicos de las modificaciones inducidas por el cambio climático en el flujo del río .

Las condiciones ecológicas dentro de los ríos del mundo están fuertemente controladas por la cantidad, variabilidad y sincronización del agua que fluye dentro de ellos. Los cambios en los caudales de los ríos repercuten en la profundidad y velocidad del río, la química del agua y los hábitats, con implicaciones para la vida acuática y los servicios de los ecosistemas que proporcionan los ríos a los seres humanos.

Utilizando los resultados de nueve modelos hidrológicos globales forzados por cinco modelos climáticos , los investigadores compararon los caudales de ríos simulados en una variedad de escenarios de calentamiento global con caudales históricos. Pudieron proyectar qué cuencas tenían más probabilidades de experimentar un cambio significativo en el ecosistema debido a la alteración del flujo del río.

Los ríos que se proyecta que corren mayor riesgo incluyen el Amazonas y Paraná en América del Sur, los ríos Limpopo y Orange en el sur de África y el río Darling de Australia.

Se descubrió que las cuencas del hemisferio norte de alta latitud corren menos riesgo, aunque el equipo dice que esto puede subestimarse ya que los efectos del derretimiento del permafrost (suelo que permanece continuamente congelado) no están representados en la mayoría de los modelos hidrológicos globales.

En todo el mundo, cuanto mayor es el aumento de temperatura , mayor es el riesgo de cambio, especialmente para caudales bajos en el nivel más alto de calentamiento.

El autor principal, el profesor Julian Thompson (UCL Geography), dijo que «se espera que el cambio climático conduzca a una intensificación del ciclo hidrológico. Sin embargo, la señal del cambio climático y sus consecuencias varían en todo el mundo, como lo revela nuestro análisis. En algunas partes del mundo hay una gran incertidumbre «.

El coautor, el profesor Simon Gosling (Facultad de Geografía, Universidad de Nottingham) agregó que «los riesgos para algunos ríos son particularmente altos si no se cumplen los objetivos de 1,5 ° C y 2 ° C del Acuerdo Climático de París de la ONU. Los resultados de este estudio destacan la necesidad de reducciones ambiciosas en las emisiones globales de gases de efecto invernadero para evitar la degradación ecológica de algunos de los ríos más grandes del mundo «.

El profesor Thompson explicó que los ecosistemas acuáticos sustentan numerosos servicios de los ecosistemas que benefician a las comunidades humanas, ya sea para alimentos, suministro de agua o purificación de agua.

«Si cambia el régimen de un río, el servicio del ecosistema asociado cambiará», dijo. «Los ecosistemas acuáticos naturales tienen procesos que pueden mejorar la calidad del agua; la reducción del caudal de los ríos afecta su capacidad para diluir los contaminantes. Los caudales más altos pueden estar más asociados con cambios en la carga de sedimentos, lo que podría poner en peligro la purificación del agua. Los ciclos de vida de los animales acuáticos, en en particular, muchas especies de peces, están sincronizadas con las variaciones estacionales en el caudal de los ríos, de modo que los cambios en la descarga podrían aumentar la presión sobre las pesquerías, muchas de las cuales ya están estresadas «.

El equipo ha comenzado a ampliar su análisis global para incluir los impactos de las actividades humanas, como represas y desviaciones de agua. Esto permitirá una atribución de los riesgos futuros de cambio ecológico entre las intervenciones humanas y el cambio climático.

El profesor Thompson señaló que a veces la infraestructura, como las presas, podría reutilizarse para recrear regímenes fluviales más naturales y mitigar los impactos del cambio climático, por ejemplo, utilizando descargas artificiales de inundaciones para imitar los flujos naturales y mantener los entornos río abajo, una opción explorada para las llanuras aluviales africanas como parte de investigación anterior de UCL Geography.

Añadió que «la gente debería considerar cómo se hacen las compensaciones entre el medio ambiente, la agricultura y otras demandas humanas de agua. A medida que el clima se calienta, se necesita más agua para el riego, pero es posible que haya menos agua en el río. ¿Cómo se hace? ¿Dar prioridad a las demandas competitivas de un recurso finito? Requerirá mucha voluntad política, respaldada por una ciencia sólida «.