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Sí, las temporadas de alergias están empeorando; culpar al cambio climático

Sí, las temporadas de alergias están empeorando;  culpar al cambio climático
Flor y polen de las Montañas Rocosas Columbine en el suroeste de Colorado. Crédito: William Anderegg

Si vive con alergias estacionales y siente que las estaciones del polen se alargan cada año, puede que tenga razón. 


por la Universidad de Utah


Una nueva investigación muestra que las temporadas de polen comienzan 20 días antes, son 10 días más largas y presentan un 21% más de polen que en 1990, lo que significa más días de miseria con picazón, estornudos y goteo.

Dirigidos por William Anderegg, de la Facultad de Ciencias Biológicas de la Universidad de Utah, los investigadores encontraron que el cambio climático causado por los humanos jugó un papel importante en el alargamiento de la temporada de polen y un papel parcial en el aumento de la cantidad de polen. Su investigación, financiada por la Fundación David y Lucille Packard, la Fundación Nacional de Ciencias y el Instituto Nacional de Alimentación y Agricultura del USDA, se publica en Proceedings of the National Academy of Sciences .

«El fuerte vínculo entre el clima más cálido y las estaciones de polen proporciona un ejemplo claro de cómo el cambio climático ya está afectando la salud de las personas en los Estados Unidos», dice Anderegg.

El polen importa

Las alergias al polen en el aire pueden ser más que una simple molestia estacional para muchos. Las alergias están vinculadas a la salud respiratoria, con implicaciones para las infecciones virales, las visitas a la sala de emergencias e incluso el rendimiento escolar de los niños. Más polen, que permanece durante una temporada más larga, empeora esos impactos.

Aunque estudios previos encontraron que los aumentos en la temperatura y el dióxido de carbono atmosférico, características del cambio climático causado por el hombre, pueden causar una mayor producción de polen en experimentos de invernadero, y que los estudios a pequeña escala muestran un empeoramiento de las estaciones de polen en algunos lugares o en algunas plantas relacionado con temperatura, los científicos aún no habían analizado las tendencias del polen a escala continental ni habían calculado la posible contribución del cambio climático. Eso es exactamente lo que Anderegg y sus colegas se propusieron hacer.

«Varios estudios a menor escala, generalmente en invernaderos de plantas pequeñas, han indicado fuertes vínculos entre la temperatura y el polen», señala Anderegg. «Este estudio revela esa conexión a escalas continentales y vincula explícitamente las tendencias del polen con el cambio climático causado por el hombre».

Sí, las temporadas de alergias están empeorando;  culpar al cambio climático
Imagen de microscopía electrónica de barrido de polen de ambrosía. Crédito: Lewis Ziska

El equipo compiló mediciones entre 1990 y 2018 de 60 estaciones de conteo de polen en los Estados Unidos y Canadá, mantenidas por la Oficina Nacional de Alergias. (Encuentre el mapa de estaciones aquí ). Estas estaciones recolectan muestras de polen y moho en el aire, que luego son contadas a mano por contadores certificados.

Aunque las cantidades de polen a nivel nacional aumentaron alrededor de un 21% durante el período de estudio, los mayores aumentos se registraron en Texas y el medio oeste de los EE. UU., Y más entre el polen de los árboles que entre otras plantas.

Las temporadas de polen de hoy comienzan alrededor de 20 días antes que en 1990, lo que sugiere que el calentamiento está causando que el tiempo interno de las plantas (también llamado fenología) comience a producir polen a principios de año.

¿Qué tiene que ver el cambio climático con esto?

Pero, ¿podemos decir que los cambios en el polen son resultado del cambio climático? Los investigadores respondieron a esa pregunta aplicando métodos estadísticos a las tendencias del polen junto con casi dos docenas de modelos climáticos.

Los resultados mostraron que el cambio climático por sí solo podría representar alrededor de la mitad del alargamiento de la temporada de polen y alrededor del 8 por ciento del aumento de la cantidad de polen. Al dividir los años de estudio en dos períodos, 1990-2003 y 2003-2018, los investigadores encontraron que la contribución del cambio climático al aumento de las cantidades de polen se está acelerando.

«El cambio climático no es algo lejano y futuro. Ya está aquí en cada aliento primaveral que tomamos y aumenta la miseria humana», dice Anderegg. «La pregunta más importante es: ¿estamos a la altura del desafío de abordarlo?»


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