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Un estudio expone el efecto dominó global de la escasez regional de agua

Un estudio expone el efecto dominó global de la escasez regional de agua
La escasez de agua local puede tener efectos económicos locales y globales. Crédito: Drought.gov

La escasez de agua a menudo se entiende como un problema para las regiones que experimentan sequía, pero un nuevo estudio dirigido por investigadores de la Universidad de Tufts encuentra que la escasez localizada de agua no solo puede afectar la economía global, sino que los cambios en la demanda global pueden tener efectos en cadena positivos y negativos en las cuencas fluviales. a traves del globo.


por la Universidad de Tufts


Además de los ingenieros de Tufts, el equipo incluyó a expertos del Instituto Conjunto de Investigación del Cambio Global en el Laboratorio Nacional del Noroeste del Pacífico y la Universidad de Cornell.

«Estamos descubriendo que la dinámica de la escasez de agua es más complicada de lo que tradicionalmente se reconoce», dijo Flannery Dolan, estudiante de posgrado de la Universidad de Tufts y autor principal del estudio. «El cambio en el suministro de agua debido al cambio climático es solo una parte de la historia. La escasez regional de agua también está impulsada por cambios en la demanda mundial de agua que a menudo son difíciles de anticipar».

El estudio, «Evaluación del impacto económico de la escasez de agua en un mundo cambiante», se publicó el 26 de marzo en Nature Communications y captura de manera única los efectos interdependientes del comercio mundial, el crecimiento demográfico y tecnológico, el cambio climático y las decisiones de gestión de la tierra en los ríos regionales. la escasez de agua de las cuencas y la capacidad económica para adaptarse a esa escasez.

Los investigadores utilizaron un modelo informático para simular miles de escenarios que reflejan una amplia gama de condiciones climáticas, socioeconómicas e hidrológicas potenciales (ciclos y gestión del agua de la tierra) en 235 cuencas hidrográficas importantes para comprender mejor cómo la escasez regional de agua puede tener impactos de gran alcance. sobre la economía global . Esos efectos pueden incluir la alteración de los patrones de consumo y comercio mundial en industrias como la agricultura, la energía, el transporte y la manufactura.

«Estamos viendo la escasez de agua como un fenómeno multisectorial y globalmente conectado», dijo Jonathan Lamontagne, profesor asistente de Ingeniería Civil y Ambiental en la Universidad de Tufts y autor correspondiente del estudio. «Como resultado, el estudio revela algunos conocimientos interesantes y, a veces, inesperados sobre cómo las condiciones locales pueden tener repercusiones en todo el mundo».

La investigación encontró que la dinámica del comercio global y las adaptaciones del mercado a la escasez regional de agua pueden resultar en resultados económicos positivos o negativos en cada cuenca hidrográfica regional considerada en el estudio, dependiendo tanto del suministro de agua (lluvia, deshielo y agua subterránea) como de la demanda. factores colaterales como la producción agrícola, la generación de energía y el uso municipal.

Por ejemplo, en la cuenca baja del río Colorado, los peores resultados económicos surgen de la disponibilidad limitada de agua subterránea y el alto crecimiento de la población, pero ese alto crecimiento de la población también puede resultar beneficioso en algunas condiciones hidrológicas. En contraste, los resultados económicos futuros en la cuenca del Indo dependen en gran medida de las políticas globales de uso de la tierra que desalientan las emisiones de carbono que, a su vez, pueden alentar el uso excesivo de los suministros de agua subterránea.

«Lo que está sucediendo en otras partes del mundo a través de las diferencias en las opciones regionales relacionadas con las transiciones energéticas, la forma en que se gestiona la tierra, así como las diferentes demandas regionales de agua y opciones de adaptación, puede dar forma a las ventajas y desventajas relativas de las actividades económicas intensivas en agua de una región». dijo Patrick Reed, profesor Joseph C. Ford de Ingeniería Civil y Ambiental en Cornell.

Las restricciones en la disponibilidad de agua generalmente conducen a un impacto económico regional negativo, pero la investigación reveló que algunas regiones pueden experimentar un impacto económico positivo si tienen una ventaja sobre otras cuencas de agua y se convierten en un exportador virtual de agua. La cuenca del Orinoco en Venezuela, por ejemplo, generalmente tiene un suministro confiable de agua y, a menudo, se encuentra en una posición relativa que puede beneficiarse cuando otras regiones están bajo presión, según los investigadores.

El estudio también encontró que pequeñas diferencias en las proyecciones de las condiciones climáticas futuras pueden producir grandes diferencias en los resultados económicos de la escasez de agua.

«Las actividades humanas y las respuestas del mercado pueden amplificar fuertemente los efectos económicos de la escasez de agua, pero las condiciones que conducen a esta amplificación varían ampliamente de una cuenca a otra», dijo Lamontagne.

Una cuenca fluvial puede considerarse económicamente robusta si es capaz de adaptarse a la sequía con fuentes alternativas de agua o ajustar la actividad económica para limitar el uso. Si una cuenca no puede adaptar sus opciones de suministro y si la escasez prolongada de agua conduce a un declive económico persistente, entonces los investigadores describen la pérdida de capacidad adaptativa de la cuenca hidrográfica como si hubiera alcanzado un «punto de inflexión económico».

Por ejemplo, en la región del Indo en el sur de Asia, el suministro de agua está bajo presión debido al uso agrícola intensivo y al riego, lo que lleva a un consumo insostenible de agua subterránea, lo que lo coloca cerca del punto de inflexión.

Las condiciones que conducen a estos puntos de inflexión varían mucho de una cuenca a otra, dependiendo de una combinación de factores locales y condiciones globales. En la Península Arábiga, la baja disponibilidad de agua subterránea y el precio de las emisiones de carbono son factores clave. En la cuenca baja del río Colorado, una combinación de baja disponibilidad de agua subterránea, baja productividad agrícola y fuertes demandas económicas de los EE. UU. Y Europa conducen a puntos de inflexión.

«Es digno de mención que la cuenca baja del río Colorado tiene algunos de los resultados económicos más inciertos y ampliamente divergentes de la escasez de agua de las cuencas analizadas en este estudio», dijo Reed. «Esto implica que las supuestas diferencias en las actividades humanas regionales, nacionales y mundiales, así como la intensidad del cambio climático, pueden amplificar drásticamente la incertidumbre en los resultados de la cuenca «.

A medida que el cambio climático hace que los efectos físicos y económicos de la escasez de agua sean más difíciles de entender para los responsables de la formulación de políticas, los investigadores esperan que su trabajo proporcione la base para análisis similares y llame la atención sobre la importancia de ampliar la recopilación de datos para mejorar el modelado y la toma de decisiones.