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Un experto en calentamiento global advierte

Un «gigante dormido» oculto en los suelos de permafrost en Canadá y otras regiones del norte del mundo tendrá importantes consecuencias para el calentamiento global, dice un nuevo informe dirigido por el científico de la Universidad de Guelph Merritt Turetsky.


por la Universidad de Guelph


Los científicos han estudiado durante mucho tiempo cómo la descongelación gradual del permafrost que se produce durante décadas en centímetros de los suelos superficiales influirá en la liberación de carbono a la atmósfera. Pero Turetsky y un equipo internacional de investigadores están observando algo muy diferente: el rápido colapso del permafrost que puede transformar el paisaje en unos pocos meses a través de hundimientos, inundaciones y deslizamientos de tierra.

«Estamos viendo cómo este gigante dormido se despierta justo frente a nuestros ojos», dijo Turetsky, quien ocupa la Cátedra de Investigación de Canadá en Ecología Integrativa.

El equipo analiza la importancia del descongelamiento abrupto para las estimaciones de emisiones de carbono, los modos de vida del norte y la política climática en un comentario publicado en la edición del 2 de mayo de Nature . Los investigadores reunieron los resultados de los estudios de descongelación abrupta de diversos entornos en la zona de permafrost para estimar el efecto general.

El permafrost afecta aproximadamente a un cuarto de la tierra en el hemisferio norte. Estos suelos congelados retienen el carbono en la biomasa de plantas, animales y microbios muertos durante milenios, evitando su descomposición y manteniéndolo fuera de la atmósfera. Como resultado, los suelos de la región del permafrost ahora contienen el doble de carbono, aproximadamente 1,6 billones de toneladas, que el contenido en la atmósfera.

«Trabajamos en áreas donde el permafrost contiene una gran cantidad de hielo y nuestros sitios de campo están siendo destruidos por el colapso abrupto de este hielo, no gradualmente durante décadas, sino muy rápidamente durante meses o años», dijo Turetsky.

La coautora Miriam Jones, una geóloga investigadora del Servicio Geológico de los Estados Unidos, dijo: «Este abrupto deshielo está cambiando los ecosistemas forestales para descongelar lagos y humedales, lo que resulta en una transformación total del paisaje que no solo afecta la retroalimentación del carbono al clima, sino que también está alterando hábitat de vida silvestre y la infraestructura dañina «.

Un experto en calentamiento global advierte
Burbujas de metano que se elevan desde un lago. Crédito: Katey Walter, Universidad de Alaska Fairbanks

Turetsky, que describe la formación de lagos y deslizamientos de deshielo que desencadenan el movimiento masivo del suelo y los sedimentos en ríos y arroyos, agrega: «Está sucediendo más rápido de lo que nadie predijo. Demostramos que la abrupta descongelación del permafrost afecta a menos del 20% de la región del permafrost, pero el carbono las emisiones de esta región relativamente pequeña tienen el potencial de duplicar la retroalimentación climática asociada con la descongelación del permafrost «.

A diferencia del deshielo gradual que afecta principalmente a la superficie y penetra en el suelo lentamente, el descongelamiento abrupto del permafrost interrumpe las reservas de carbono más profundas con mayor rapidez. Además, el descongelamiento abrupto libera más metano, un gas de efecto invernadero más fuerte que el dióxido de carbono, que el deshielo gradual.

En su documento, el equipo solicita una mayor medición y monitoreo del permafrost del Ártico, así como un mejor modelado y reporte de los efectos del deshielo en el clima.

El profesor emérito de la Universidad de Alaska en Fairbanks, Dave McGuire, dijo: «Hay una necesidad urgente de hacer un progreso sustancial en la representación de los efectos del deshielo abrupto en el ciclo del carbono en los modelos del sistema terrestre. el deshielo puede afectar la implementación de estrategias de gestión de carbono para controlar el crecimiento de los gases de efecto invernadero en la atmósfera «.

Los investigadores dicen que el rápido colapso del permafrost tendrá efectos locales, nacionales e internacionales, desde alterar los viajes tradicionales y los patrones de caza en el Norte, hasta causar daños costosos en la infraestructura de carreteras y líneas ferroviarias, hasta dificultar aún más el cumplimiento de los objetivos de emisiones destinados a limitar calentamiento global .

A pesar de las amenazas al permafrost y al clima del norte, Turetsky sigue siendo optimista.

«Si podemos limitar las emisiones humanas, todavía podemos reducir las consecuencias más peligrosas del calentamiento climático. Nuestra ventana para la acción se está estrechando, pero todavía lo tenemos y podemos hacer cambios para salvar el Ártico como lo conocemos, y el clima de la Tierra». junto con eso.»

Ted Schuur, profesor de la Northern Arizona University, dijo: «La ciencia de síntesis diseñada para unir ideas y personas para crear nuevos conocimientos es fundamental para comprender los impactos abruptos de descongelación en la región del permafrost a la escala en que afecta el clima».


Más información: Merritt R. Turetsky et al. El colapso del permafrost está acelerando la liberación de carbono, Nature (2019). DOI: 10.1038 / d41586-019-01313-4Información del diario: Naturaleza.Proporcionado por la Universidad de Guelph


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