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Uno de los hábitats con mayor biodiversidad de la Tierra se encuentra frente a la costa escocesa, pero el cambio climático podría acabar con él

Uno de los hábitats con mayor biodiversidad de la Tierra se encuentra frente a la costa escocesa, pero el cambio climático podría acabar con él.
Crédito: Lukassek / Shutterstock


Los lechos de maerl tachonan el fondo del océano como zarzas submarinas. Son de color rosa pastel y, a pesar de su aspecto nudoso, están formados por un alga roja.


por Heidi Burdett y Cornelia Simon-Nutbrown


Esta alga tiene un esqueleto de piedra caliza que le da una estructura tridimensional compleja que es bastante diferente a las algas viscosas con las que puede estar más familiarizado.

De hecho, lo más parecido a un lecho de maerl de lo que probablemente hayas oído hablar es un arrecife de coral. Como los arrecifes tropicales, las algas en los lechos de maerl se entrelazan a medida que crecen, creando rincones y grietas que sirven como el hogar perfecto para una gran variedad de vida marina. Los lechos de maerl son uno de los hábitats con mayor biodiversidad del mundo , pero a diferencia de los arrecifes de coral, pocas personas han oído hablar de ellos y aún menos los estudian.

También conocidos como «lechos de rodolitos», los lechos de maerl se encuentran en aguas costeras de todo el mundo, desde los polos hasta el ecuador, pero los focos de este hábitat forman fortalezas europeas frente a la costa occidental y las islas de Escocia. Lamentablemente, nuestra nueva investigación ha revelado cómo el cambio climático amenaza con destruir gran parte de este patrimonio natural antes de que sus maravillas hayan salido a la luz.

Cambio climático y lechos de maerl

Maerl crece a un ritmo glacial: solo 0,2 mm por año en Escocia. Esto dificulta que estos hábitats respondan a cambios rápidos en la temperatura del agua o las corrientes oceánicas . Pero estos son solo el tipo de cambios ambientales que se esperan en Escocia durante el próximo siglo.

Uno de los hábitats con mayor biodiversidad de la Tierra se encuentra frente a la costa escocesa, pero el cambio climático podría acabar con él.
Un trozo de maerl escocés que tiene más de 100 años. Crédito: Nick Kamenos, proporcionado por el autor

Hasta hace poco, los científicos solo habían realizado experimentos a pequeña escala con maerl, por lo que sabíamos muy poco sobre cómo responderían los lechos de Escocia al cambio climático. Para superar esto, desarrollamos un modelo informático que puede predecir cómo los múltiples cambios en el clima de Escocia afectarán la distribución de este hábitat para el 2100.

Sorprendentemente, incluso en el mejor de los casos, donde las emisiones se reducen rápidamente desde los niveles actuales, predecimos que la distribución del lecho de maerl se reducirá en un 38% a finales de siglo. Si las emisiones globales se mantienen en su trayectoria actual, predecimos una disminución masiva del 84% en la distribución del lecho de maerl en Escocia. Sin cambios importantes, probablemente seguiremos este camino, o algo peor.

Nuestra investigación nos dice que esto sería devastador para la flora y la fauna que llaman hogar a este hábitat, incluidas especies de importancia comercial como el abadejo juvenil, la merluza y las vieiras.

Uno de los hábitats con mayor biodiversidad de la Tierra se encuentra frente a la costa escocesa, pero el cambio climático podría acabar con él.
Crédito: Simon-Nutbrown et al. (2020) , proporcionado por el autor

Los lechos de maerl de Escocia en el escenario de calentamiento del « peor de los casos »

Zonas de refugio

Solo los esfuerzos internacionales para reducir rápidamente las emisiones de gases de efecto invernadero podrían mejorar la situación de los lechos de maerl de Escocia. Pero una mejor gestión del océano costero, con la regulación de la pesca de arrastre y la contaminación, podría suavizar el golpe. Dado que nuestro modelo encontró que la tasa de disminución del hábitat será más rápida entre ahora y 2050, la necesidad de una acción rápida es aún más urgente.

Es poco realista esperar que todo el océano costero de un país esté bajo una estricta protección marina. Después de todo, estas regiones son muy valiosas para una variedad de industrias e intereses, como el turismo, el transporte marítimo y la pesca. Entonces, ¿dónde deberíamos enfocar nuestros esfuerzos? Nuestro modelo de computadora también ayuda con esto.

Hemos identificado algunas áreas clave en las que es probable que persistan poblaciones de maerl en microclimas locales. Aquí, no se prevé que las temperaturas aumenten tanto como el agua circundante y se espera que los cambios en las olas y corrientes en el fondo marino sean menos pronunciados. Esto permitirá que los lechos de maerl permanezcan en áreas como Loch Laxford, Orkney continental y Shetland continental. Proteger y monitorear estas áreas de refugio podría maximizar las posibilidades de que estos hábitats sobrevivan para que los disfruten las generaciones futuras.

Uno de los hábitats con mayor biodiversidad de la Tierra se encuentra frente a la costa escocesa, pero el cambio climático podría acabar con él.
Una cama de maerl escocés rebosante de vida. Crédito: Nick Kamenos, proporcionado por el autor

Saber dónde podría continuar prosperando un hábitat en el futuro es crucial para planificar cómo gestionar mejor los mares costeros, y poder mapear estas áreas puede ayudar a conciliar su protección con otras actividades. Las áreas de refugio que encontramos ahora serán consideradas áreas de conservación prioritarias por el gobierno escocés.

Se espera que el cambio climático afecte los lechos de maerl en todo el mundo, por lo que el modelo informático que hemos creado ahora puede encontrar otras áreas a las que pueden aferrarse a nivel mundial. La conservación puede ser un trabajo largo y agotador, por lo que poder enfocar los esfuerzos de protección marina en áreas con las mayores posibilidades de supervivencia podría ayudar a salvaguardar al menos parte de este hábitat para las generaciones futuras.


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