Familia de plantas ‘icónicas’ en riesgo: los científicos estiman que más de la mitad de las especies de palmeras pueden estar en peligro de extinción


En un nuevo artículo publicado hoy en la revista Nature Ecology and Evolution , los científicos estimaron el estado de conservación de casi 1900 especies de palmeras utilizando inteligencia artificial y descubrieron que más de 1000 pueden estar en peligro de extinción.


por Real Jardín Botánico, Kew


El equipo internacional de investigadores de Royal Botanic Gardens, Kew, la Universidad de Zúrich y la Universidad de Amsterdam, combinó datos existentes de la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) con técnicas novedosas de aprendizaje automático para pintar una imagen más clara. de cómo las palmeras pueden verse amenazadas. Aunque es popular y está bien representada en la Lista Roja, la amenaza para alrededor del 70 % de estas plantas no ha sido clara hasta ahora.

La Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN es ampliamente considerada como un estándar de oro para evaluar el estado de conservación de especies animales, vegetales y fúngicas . Pero hay lagunas en la Lista Roja que deben abordarse, ya que no se han incluido todas las especies y muchas de las evaluaciones necesitan una actualización. Los esfuerzos de conservación se complican aún más por la financiación inadecuada, la gran cantidad de tiempo necesario para evaluar manualmente una especie y la percepción pública que favorece a ciertas especies de vertebrados sobre las plantas y los hongos.

Sin embargo, los científicos confían en que las evaluaciones preliminares del estado de conservación de una especie se pueden acelerar en gran medida utilizando la IA. Con este fin, los investigadores de RBG Kew y sus socios están desarrollando técnicas novedosas para estimar el riesgo de extinción de miles de especies de plantas , contribuyendo a los esfuerzos para ampliar y actualizar la Lista Roja de la UICN.

El Dr. Steven Bachman, líder de investigación en el equipo de Análisis y Evaluación de la Conservación de Kew, dice: «La crisis de la biodiversidad exige que tomemos medidas urgentes para detener la pérdida de biodiversidad. Necesitamos usar todas las herramientas a nuestra disposición, como la predicción y la automatización, para generar evaluaciones rápidas y sólidas. La adición de plantas a la Lista Roja es uno de los pasos vitales que los conservacionistas pueden tomar para crear conciencia sobre las especies en riesgo».

En su último estudio, los investigadores de RBG Kew y sus colaboradores emplearon el aprendizaje automático para estimar el riesgo de extinción de más de mil especies de palmeras. Utilizando la IA y los datos existentes de la Lista Roja, pudieron estudiar cómo los riesgos de extinción se relacionan con la distribución y la ecología de las palmeras, prediciendo en el proceso el riesgo de extinción de 1381 especies. Luego, los datos recién descubiertos se combinaron con las evaluaciones de la Lista Roja disponibles para determinar el riesgo de extinción de 1889 especies o el 75 % de la familia de las palmeras. Es preocupante que más de la mitad (56%) de estas especies puedan estar amenazadas y, si se extrapola a toda la familia, más de 1000 especies pueden estar amenazadas de extinción.

La Dra. Sidonie Bellot, líder de investigación en evolución del carácter en Kew, dice: «Esto es un poco menos que las extrapolaciones basadas solo en la evaluación de la Lista Roja, pero sigue siendo muy preocupante dadas las muchas interacciones entre las palmas y otros seres vivos. Estas interacciones varían desde los hongos e insectos que viven en ellos, hasta los mamíferos y pájaros que comen sus frutos, hasta las muchas personas que dependen de los productos de la palma».

A nivel mundial, la familia de las palmeras se encuentra en 227 regiones y ha sido estudiada por científicos y socios de RBG Kew durante décadas, asegurando un amplio conocimiento sobre su diversidad genética y usos. Este conocimiento es vital para los ecologistas, ya que las especies amenazadas pueden ser asignadas a una conservación prioritaria si se descubre que son genéticamente diferentes o «evolutivamente distintas» de sus parientes más cercanos; son «funcionalmente distintos» debido a sus características inusuales; o se sabe que los utilizan los seres humanos. Pero estos datos relacionados con aspectos de evolución, funcionalidad y uso por parte de las personas a menudo son escasos para las plantas y rara vez se consolidan para respaldar los estudios de riesgo de extinción global.

En su estudio, los autores encontraron que poco menos de la mitad de las especies evolutivamente o funcionalmente distintas estaban amenazadas, al igual que poco menos de un tercio de las especies usadas. Con base en sus hallazgos, designaron a Madagascar, Nueva Guinea, Filipinas, Hawái, Borneo, Jamaica, Vietnam, Vanuatu, Nueva Caledonia y Sulawesi como regiones prioritarias para la conservación de las palmeras. Cada región alberga entre 12 y 291 especies de palmeras, donde más del 40% de las especies evolutivamente distintas, funcionalmente distintas y/o utilizadas pueden estar amenazadas. De igual forma, se identificaron otras 15 regiones donde existen menos de 10 especies de palmeras, pero la amenaza de extinción es igualmente alta.

Para comprender mejor estos riesgos, su impacto en la diversidad de las palmeras y el medio ambiente en general, así como su impacto en las poblaciones humanas, los autores del estudio creen que aún queda mucho por hacer. Sus hallazgos han sentado una base para futuras investigaciones, no solo al enumerar las especies de palmeras amenazadas, sino también al identificar posibles sustitutos de las palmeras utilizadas amenazadas en cada región. Sin embargo, 620 especies de palmeras tuvieron que ser excluidas del informe debido a la falta de datos disponibles, lo que refleja la importancia y la necesidad de estudios continuos de biodiversidad de referencia.

Las palmeras silvestres contribuyen a sustentar los medios de subsistencia de millones de personas en todo el mundo, proporcionando materiales de construcción para viviendas y herramientas, así como alimentos y medicinas para cientos de comunidades en los trópicos. Según la investigación, al menos 185 especies de palmeras que tienen algún uso pueden estar amenazadas en 92 regiones, lo que acentúa aún más la necesidad de proteger estas plantas.

El Dr. Rodrigo Cámara-Leret, investigador principal de la Universidad de Zúrich, dice: «Las palmeras son el grupo de plantas más icónico en los trópicos y también uno de los más útiles. Después de este estudio, tenemos una idea mucho mejor de cuántas, y cuáles, las especies de palmeras están amenazadas. Esperamos que la lista priorizada que proporcionamos de palmeras útiles que se enfrentan a la extinción y de sus alternativas no amenazadas pueda fomentar la colaboración entre todas las partes interesadas y acelerar las acciones para conservarlas».


Más información: Sidonie Bellot, La probable extinción de cientos de especies de palmeras amenaza sus contribuciones a las personas y los ecosistemas, 

Nature Ecology & Evolution (2022). DOI: 10.1038/s41559-022-01858-0 . 

www.nature.com/articles/s41559-022-01858-0



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