Abordar el cambio climático: plantas en lugar de soluciones industriales


Al crecer en Fairhope, Alabama, a mediados del siglo XX, Gregory Benford se dedicó a más de lo que le correspondía en empleos de desarrollo del carácter. 


por Brian Bell, Universidad de California, Irvine


En campos de cultivo reseco por el sol, cortó caña de azúcar y embolsa patatas. En los barcos camaroneros y pesqueros que operan en Mobile Bay, recogió redes cargadas con los productos del océano.

Esos años de trabajo duro en la tierra y el agua plantaron una semilla en el joven cerebro de Benford que, décadas más tarde, brotaría en CROPS , una empresa comercial naciente que él cofundó y que puede resultar ser uno de los enfoques más prácticos y efectivos para resolver problemas climáticos . cambio jamás ideado.

El secuestro permanente oceánico de residuos de cultivos es un método de eliminación de dióxido de carbono atmosférico que es simple, directo y escalable a nivel mundial. Se basa en los procesos naturales regulados estacionalmente de nuestro planeta combinados con mano de obra agrícola fácilmente disponible y equipos centenarios sin complicaciones, como alambre para empacar, camiones y barcazas. Esencialmente, CROPS implica agrupar desechos agrícolas en cubos de media tonelada y transportarlos a las profundidades del mar, donde la gravedad los llevará al fondo del océano . Aquí, el carbono que una vez estuvo en el aire permanecerá imperturbable durante milenios.

«La magnitud del problema climático es enorme; en un solo año, alrededor de 10 mil millones de toneladas de dióxido de carbono ingresan a nuestra atmósfera y permanecen allí», dice Benford, profesor emérito de física y astronomía de la UCI. «Otros métodos de secuestro de carbono que se han propuesto están en el rango de megatones, pero creemos que CROPS puede lograr eso fácilmente y lograr mucho más».

Un factor dominante, señala, es el gasto. Actualmente, el dióxido de carbono está siendo eliminado del aire por una planta industrial en Islandia que tomó cinco años y $ 500 millones para construir, a un costo de $ 1,000 por tonelada de CO 2 . Benford dice que para abordar seriamente el aumento de los gases de efecto invernadero en la atmósfera, debemos eliminar alrededor de 5 mil millones de toneladas al año.

«Cinco mil millones de dólares por 1000 dólares son 5 billones de dólares por año. No va a suceder industrialmente», dice. «Compare eso con nuestra tecnología para extraer dióxido de carbono del aire: plantas, que hacen el trabajo gratis. En el secuestro de carbono, la mayoría de la gente quiere construir plantas, pero nosotros queremos secuestrar plantas».

Benford y sus colaboradores han estado desarrollando el concepto CROPS durante décadas. Publicaron artículos revisados ​​por pares en 2001 y 2009. Hace doce años, hundieron una paca de 1 tonelada de rastrojo de maíz (detritos de plantas que quedan en un campo después de la cosecha) en las profundidades del océano frente a la costa de California. Los investigadores del Instituto de Investigación del Acuario de la Bahía de Monterey han hecho viajes al sitio cada tres años más o menos para recolectar muestras. Hasta ahora, según Benford, el bloque de material se ha mantenido intacto e inerte.

«Nuestro método es colocar este material en el fondo del mar, debajo de la termoclina, donde la temperatura del agua está justo por encima del punto de congelación», dice. «No hay casi nada vivo más allá de los microbios en el fondo del océano porque no hay oxígeno, ni luz ni nutrientes, por lo que el enfoque de CROPS tendrá un impacto mínimo o nulo en el hábitat marino».

Los primeros clientes de los sistemas de carbono CROPS incluyen agricultores franceses que ven la técnica como una forma de compensar el dióxido de carbono que producen, dice Benford. Otros países con grandes sectores agrícolas y extensas redes fluviales, como Rusia y Brasil, son buenos candidatos. Y el mayor premio de todos sería Estados Unidos, el principal productor y exportador agrícola del mundo, así como un importante emisor de CO 2 . Benford prevé barcazas de carbón empaquetado navegando por los ríos Missouri, Ohio y Mississippi en su camino hacia el Golfo de México para el almacenamiento a largo plazo de su carga.

Abordar el cambio climático: plantas en lugar de soluciones industriales
En una operación marítima el mes pasado, los miembros del equipo de CROPS viajaron desde el Puerto de Los Ángeles para probar el mecanismo mediante el cual se izan fardos de desechos agrícolas del barco y se hunden en las profundidades del océano frente a la costa del sur de California. El cofundador de CROPS, Gregory Benford, quiere que este método de secuestro de CO2 atmosférico se convierta en un enfoque estándar para combatir el cambio climático. Crédito: Robert Aston / Ocean Presence Technologies

ciencia y ficcion

Benford y su hermano gemelo, James, estudiaron en UC San Diego a mediados de la década de 1960. Habiendo obtenido un Ph.D. en física en 1967, Benford se mudó al Área de la Bahía, atraído en partes casi iguales por su interés en la música rock ‘n’ roll y un trabajo en el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore bajo la dirección del famoso físico nuclear Edward Teller.

Se incorporó al Departamento de Física y Astronomía de la UCI en 1971 y obtuvo su titularidad en dos años. «Las cosas pasaban más rápido en esos días», dice. Otra diferencia: mientras que los científicos de hoy en día tienden a elegir un campo y apegarse a él, Benford comenzó como físico teórico en Livermore, fue contratado para realizar investigaciones de física de plasma en la UCI y comenzó a profundizar en la astrofísica de plasma más adelante en su carrera.

Estaba estrechamente alineado con Norman Rostoker, el difunto profesor de física y astronomía de la UCI, cuyas ideas sobre la física de partículas y la fusión formaron el núcleo de otro esfuerzo para hacer algo bueno por el clima, el de la empresa de energía con sede en el Condado de Orange TAE Technologies, anteriormente Energía Tri Alfa.

Benford posee varias patentes y está detrás de ocho empresas emergentes en el campo biomédico. Y es una figura importante en el mundo de la «ciencia ficción dura», un segmento de la ciencia ficción que se ajusta más escrupulosamente a la realidad científica, dice. Benford ha perdido la cuenta de cuántos libros ha publicado, pero un recorrido por los títulos en una popular tienda de libros en línea muestra entre 40 y 50 entradas. «Timescape», una novela que escribió en la década de 1970 sobre cómo los científicos podrían pensar y trabajar en un futuro cercano, ha vendido más de un millón de copias.

«A mi hermano ya mí nos encantaba la ciencia ficción cuando éramos niños, así que rápidamente nos dimos cuenta de que queríamos seguir una carrera en ciencias», dice Benford. «Trabajar en barcos de pesca y granjas en el sur profundo me convenció de que probablemente sería más inteligente entrar en un campo más intelectual, así que era la física teórica».

Él dice que la idea de CROPS se le ocurrió hace décadas mientras navegaba en el Mar de China Meridional. «Me llamó la atención la enormidad del océano; es la mayor parte del área de nuestro planeta. Cuando combinas ese hecho profundo y simple con los procesos desarrollados por la biosfera misma para eliminar el CO 2 del aire, tienes un secuestro de carbono técnica que está destinada a funcionar».

«Es cierto; es un proceso natural», agrega Benford. «Así que supongo que ayuda haber crecido en una granja».



WP Twitter Auto Publish Powered By : XYZScripts.com